(Fleuve Saint-Laurent) Été comme hiver, les pilotes du Saint-Laurent prennent le relais de capitaines de toutes nationalités afin de limiter les risques de naufrage dans le fleuve. Mais ces spécialistes sont actuellement surmenés et réduisent leurs temps de repos parce que la relève manque. Embarquez avec eux.

Texte : Philippe Teisceira-Lessard Texte : Philippe Teisceira-Lessard
La Presse

Photos : David Boily Photos : David Boily
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Pilotes surmenés, pilotes recherchés

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Gilles Giroux

Gilles Giroux donne ses ordres d’un ton doux et égal alors que l’immense Federal Oshima s’écarte du quai de Sorel.

« Vingt degrés à tribord. Moteur en avant très lentement. » L’indication est répétée d’une voix forte par le capitaine Rajat Roychowdhury, puis répétée encore une fois par le marin qui tient la barre, pour confirmer que le message a été reçu. Direction Norvège, via Québec, avec 26 000 tonnes de métal à bord.

M. Giroux est pilote du Saint-Laurent depuis une quarantaine d’années, entre Montréal et Trois-Rivières. Depuis le XIXe siècle, on oblige les capitaines à prendre à bord de leur navire ces experts du fleuve afin d’y limiter les risques de naufrage.

La carrière de pilote de M. Giroux tire à sa fin. En préretraite, il a réduit ses heures de travail. Ce qui n’a pas empêché sa corporation d’interrompre son temps de repos pour qu’il pilote le Federal Oshima de Sorel jusqu’à Trois-Rivières, cette nuit-là.

« Ils manquaient de pilotes alors ils me l’ont demandé, a-t-il confié à La Presse. La charge de travail est trop grande en ce moment. La charge de travail devrait être à 140 bateaux par année et les gars en font 170, 180, jusqu’à 200. C’est vraiment trop. »

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Le Federal Oshima quitte le quai tiré par des bateaux-remorques.

« Surmenés »

C’est aussi le constat d’Alain Arsenault, président de la Corporation des pilotes du Saint-Laurent central, responsable de la section du fleuve entre Montréal et Québec.

« On est surmenés » a-t-il laissé tomber en entrevue téléphonique. « On a des mécanismes pour que ça n’empiète pas sur la sécurité, mais c’est sûr que ça empiète sur la qualité de vie des pilotes et je pense que ça empiète sur leur santé, aussi. Au bout de 14, 15, 16 jours de travail, à force de travailler des jours et des nuits alternés, ça a des impacts. »

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Gilles Giroux

Au cœur du problème, explique le capitaine Arsenault : le manque de candidats. C’est qu’il faut déjà avoir un brevet de capitaine – la qualification maritime suprême – pour tenter sa chance comme pilote du Saint-Laurent. Et le nombre d’officiers québécois formés dans les dernières années était insuffisant pour répondre à la demande de l’industrie.

Dans notre cas, il y a un effet d’entonnoir : notre bassin de candidats, c’est un bassin de gens qui naviguent déjà sur des navires avec des grades assez élevés. Et il y a une pénurie aiguë de main-d’œuvre dans ce bassin.

Alain Arsenault, président de la Corporation des pilotes du Saint-Laurent central

Yves Plourde, son homologue à la Corporation des pilotes du Bas Saint-Laurent, affirme être en mesure de combler les besoins des navires qui doivent être guidés dans les eaux traîtresses du Saint-Laurent.

Mais « on manque de candidats », a-t-il continué en entrevue téléphonique. « On n’aurait jamais cru ça avant », parce que le pilotage est l’un des seuls emplois qui permettent de travailler sur un navire tout en ne s’éloignant pas de sa famille pour de longues périodes. « Mais c’est sûr qu’on a un horaire de travail atypique », avec des mandats sur appel, du travail de nuit et les jours fériés.

Deux ans à l’école

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Jessy Bédard, pilote qui travaille aux Escoumins, donne ses instructions alors que le navire quitte Québec.

C’est aussi qu’il y a un obstacle important à franchir pour les capitaines qui veulent devenir pilotes du Saint-Laurent. Ils doivent devenir les experts incontestables du tronçon de fleuve où ils navigueront pour le reste de leur carrière. Cela représente des milliers et des milliers d’informations à assimiler.

Reynald Charest accompagne Gilles Giroux dans la timonerie du Federal Oshima. L’apprenti-pilote est justement en train d’assimiler les connaissances nécessaires pour passer les examens et devenir pilote. Il plaint les marins qui doivent s’embarquer pour des mois – jusqu’à 10 mois dans le cas de ce navire – sans voir leur famille.

À 30 ans, après quelques années à naviguer dans la voie maritime et les Grands Lacs pour l’entreprise canadienne Algoma, il a mis le cap sur le pilotage.

« C’est deux ans d’apprentissage », a expliqué Jessy Bédard, le pilote qui travaille de Québec aux Escoumins, la limite du territoire de pilotage sur le Saint-Laurent. « Tu fais 250 voyages accompagnés, il faut apprendre beaucoup de choses par cœur, être capable de dessiner la carte de mémoire avec les zones, les sondes principales, les courants principaux, les lumières, les pointes de terre caractéristiques, nommer les bouées et savoir les positionner. » L’examen consiste notamment à redessiner la carte exacte de son tronçon.

Comme ses acolytes qui sont passés avant et après lui dans la timonerie du Federal Oshima, M. Bédard a branché ses propres appareils électroniques dans le système informatique du bateau. Des cartes ultra-précises sur un écran, des informations en continu sur la progression du navire. Mais ils doivent aussi être capables de se débrouiller si tout flanche en pleine nuit.

Philippe Cannicconi, qui a pris le relais de Gilles Giroux en pilotant le Federal Oshima de Trois-Rivières à Québec, explique : ses prédécesseurs ont identifié sur le fleuve des repères visuels fiables qu’ils alignent afin de déterminer le cap à prendre. « Si l’église de Saint-Romuald arrive dans la travée centrale du pont alors que je tourne à gauche en m’approchant de Québec, je sais que je me dirige dans la bonne direction », explique-t-il en pointant l’horizon du doigt. « Il y en a pour chaque changement de cap. »

« Si on aligne le pylône avec le village de Sainte-Pétronille, c’est le bon cap. Si le complexe G est par-dessus le Concorde, c’est qu’on se dirige à 221 degrés », continue Sébastien Delisle, le douzième de sa famille à faire le métier de pilote. « Mon arrière-grand-père. Mon arrière-arrière-grand-père. Mon arrière-arrière-arrière-grand-père », dit-il.

Qui veut prendre le relais ?

Pilotes toutes saisons

Pour éviter les écueils, les pilotes qui naviguent sur le Saint-Laurent doivent connaître leur coin de pays par cœur et rester vigilants en tout temps. Plongeon dans leur quotidien sur les bateaux.

  • Dans la timonerie du Federal Oshima, les trois officiers de quart se relaient pour maintenir une surveillance permanente. Sur la photo, l’officier en second Umesh Tomar regarde au loin.

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Dans la timonerie du Federal Oshima, les trois officiers de quart se relaient pour maintenir une surveillance permanente. Sur la photo, l’officier en second Umesh Tomar regarde au loin.

  • Le pilote du Saint-Laurent Sébastien Delisle agissait ce jour-là comme lamaneur du port de Québec,
 soit le responsable de la circulation et de l’amarrage des navires dans les limites du port. 

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Le pilote du Saint-Laurent Sébastien Delisle agissait ce jour-là comme lamaneur du port de Québec,
 soit le responsable de la circulation et de l’amarrage des navires dans les limites du port. 

  • Le Federal Oshima fait son entrée dans le port de Québec, où il chargera de la poudre de nickel à livrer
 aux installations de Glencore à Kristiansand, en Norvège.

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Le Federal Oshima fait son entrée dans le port de Québec, où il chargera de la poudre de nickel à livrer
 aux installations de Glencore à Kristiansand, en Norvège.

  • Avant d’arriver à Québec, le Federal Oshima passe sous le pont Pierre-Laporte et le pont de Québec.

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Avant d’arriver à Québec, le Federal Oshima passe sous le pont Pierre-Laporte et le pont de Québec.

  • Le soleil se lève sur l’île aux Coudres, en aval de Québec, après un départ nocturne. Le navire progresse lentement, mais sans interruption.

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    Le soleil se lève sur l’île aux Coudres, en aval de Québec, après un départ nocturne. Le navire progresse lentement, mais sans interruption.

  • Les pilotes du Saint-Laurent montent à bord des navires qu’ils prennent en charge et en descendent
grâce à des bateaux-pilotes comme celui-ci, photographié aux Escoumins, le point en aval duquel le capitaine
du navire peut en reprendre les commandes sans assistance.

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Les pilotes du Saint-Laurent montent à bord des navires qu’ils prennent en charge et en descendent
grâce à des bateaux-pilotes comme celui-ci, photographié aux Escoumins, le point en aval duquel le capitaine
du navire peut en reprendre les commandes sans assistance.

  • Le soleil se lève sur le Saint-Laurent, entre les grues du navire.

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    Le soleil se lève sur le Saint-Laurent, entre les grues du navire.

  • Quelques mois plus tard, dans un Saint-Laurent rendu glacial par l’hiver, un bateau-pilote s’approche du gigantesque Sunny Horizon à Trois-Rivières, pour y faire une rotation.

    PHOTO DAVID BOILY, LA PRESSE

    Quelques mois plus tard, dans un Saint-Laurent rendu glacial par l’hiver, un bateau-pilote s’approche du gigantesque Sunny Horizon à Trois-Rivières, pour y faire une rotation.

  • L’hiver, ce sont des équipes de deux pilotes qui embarquent sur les navires à guider, parce que les conditions
de navigation sont plus difficiles.

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    L’hiver, ce sont des équipes de deux pilotes qui embarquent sur les navires à guider, parce que les conditions
de navigation sont plus difficiles.

  • Le marin Francis Lahaye observe les glaces à partir du pont du bateau-pilote Josée H.

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    Le marin Francis Lahaye observe les glaces à partir du pont du bateau-pilote Josée H.

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Précision:
Une version précédente de ce texte contenait une erreur sur le nom du président de la Corporation des pilotes du Bas Saint-Laurent. Il s'agit d'Yves Plourde et non d'Alain Plourde.