Solar Impulse 2 traverse la Chine pour la 6e étape de son tour du monde

L'avion Solar Impulse 2 a décollé mardi matin de... (Photo Chinatopix / AP)

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L'avion Solar Impulse 2 a décollé mardi matin de l'aéroport international de Chongqing, en Chine, après avoir été cloué au sol pendant trois semaines dans cette ville du sud-ouest du pays.

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Agence France-Presse
PÉKIN

L'avion Solar Impulse 2, propulsé par la seule énergie solaire, a survolé mardi une bonne partie de la Chine et devait boucler dans la soirée la sixième étape de son tour du monde.

L'appareil révolutionnaire, piloté par le Suisse Bertrand Piccard, a décollé de l'aéroport de Chongqing (sud-ouest du pays) à 06h06 locale (18h06 au Québec lundi), à destination de Nankin (est) où il devait se poser tard mardi, après environ 17 heures de vol.

«L'équipe (du centre de contrôle mission basé à Monaco) a pu identifier des conditions (météo) acceptables aujourd'hui, pas faciles car il y a quand même des nuages sur la route», a déclaré le pilote dans une interview en vol, diffusée en direct sur le site Solarimpulse.

Le voyage de Chongqing à Nankin, d'une distance totale de 1190 kilomètres, a permis à Bertrand Piccard d'assister au lever du jour au-dessus du fleuve Yangtsé, puis au coucher du soleil sur ce même bassin du Yangtsé, qui irrigue aussi Nankin.

L'avion, à l'envergure impressionnante de 72 mètres, ne devait initialement faire qu'une brève escale à Chongqing. Il y est finalement resté trois semaines, cloué au sol par des conditions météorologiques défavorables.

Mégalopole à la croissance ébouriffante, Chongqing est fréquemment enveloppée de brumes, aggravées par une pollution persistante, qui ont compliqué le rechargement des batteries au lithium de l'appareil. Des vents contraires ont aussi retardé le départ.

L'un des deux pilotes de l'avion solaire, André Borschberg, a de surcroît dû retourner temporairement en Suisse pour effectuer un contrôle médical en raison de migraines.

Mardi, un porte-parole de Solar Impulse a indiqué à l'AFP qu'André Borschberg serait de retour en Chine d'ici vendredi.

L'avion solaire devrait rester une dizaine de jours à Nankin, le temps d'un check-up complet, avant d'affronter le Pacifique: cette prochaine étape, la plus longue, durera cinq jours consécutifs de vol pour un seul pilote chargé de rallier l'archipel américain d'Hawaï.

Les ailes de Solar Impulse 2 sont tapissées de plus de 17.000 cellules photovoltaïques. L'équipe souhaite promouvoir par ce voyage l'usage de l'énergie renouvelable, et en particulier l'énergie solaire.

Moquée au départ par l'industrie aéronautique, l'aventure est maintenant bien accueillie dans le monde, y compris par le secrétaire général des Nations unies Ban Ki-moon.

Solar Impulse 2 est parti le 9 mars d'Abou Dhabi (Émirats arabes unis). Il a fait escale au Sultanat d'Oman, en Inde, en Birmanie, puis en Chine.

Au total, l'appareil parcourra 35 000 kilomètres, à une vitesse relativement modeste (entre 50 et 100 km/h), en survolant deux océans. Cette circonvolution, à 8.500 mètres d'altitude au maximum, était prévue au départ pour durer cinq mois, dont 25 jours de vol effectif, avant un retour à Abou Dhabi.

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