(Columbus) Amers et sans mots, les joueurs du Lightning de Tampa Bay n’arrivaient pas à expliquer comment leur parcours en série était déjà terminé après une saison régulière phénoménale.

La Presse canadienne

Le Lightning est devenu la première équipe de l’ère moderne de la LNH à être balayée au premier tour des séries éliminatoires après avoir remporté le trophée des Présidents en tant que champion de la saison régulière. Les Blue Jackets de Columbus ont complété le balayage en gagnant le quatrième match 7-3, mardi.

« Rien n’a fonctionné pendant la série. Je ne sais pas quoi dire », s’est contenté d’affirmer l’attaquant du Lightning Nikita Kucherov, qui a récolté ses premiers points de la série, deux aides.

Du côté des Blue Jackets, c’était la fête, alors que l’équipe a du même coup remporté une première série dans son histoire.

« Je suis content pour nos partisans, qui pourront nous voir jouer au deuxième tour et continuer à faire du chemin dans les séries, a dit le défenseur Seth Jones. Il y a un “buzz” incroyable en ville et ce sera encore plus bruyant lors du deuxième tour. »

Oliver Bjorkstrand a donné les devants pour de bon aux Blue Jackets avec 1 : 14 à faire au deuxième engagement. Artemi Panarin, Alexandre Texier et Matt Duchene ont ajouté des buts dans un filet désert tard en troisième période, confirmant le résultat.

Le Lightning avait égalé un record de la LNH avec 62 victoires en saison régulière et avait amassé 30 points de plus que les Blue Jackets. Depuis l’expansion de la LNH en 1967-68, aucune équipe championne de la saison régulière n’avait été balayée au premier tour des séries.

PHOTO AARON DOSTER, USA TODAY SPORTS

La vedette du Lightning Steven Stamkos (91)

La troupe de Jon Cooper ne s’est finalement jamais remise de sa débandade de la première partie, quand elle avait échappé une avance de 3-0. Le défenseur étoile Victor Hedman a aussi raté les deux derniers matchs.

« Ils ont été la meilleure équipe, a dit le capitaine du Lightning Steven Stamkos, qui a inscrit son premier but de la série. Ils ont exécuté avec succès leur plan de match. Je ne sais pas quoi dire. Si nous avions les réponses, nous aurions gagné un match. »

Cédric Paquette et Brayden Point ont aussi touché la cible. Andrei Vasilevskiy a accordé quatre buts sur 22 tirs.

Texier a terminé le match avec deux buts, Jones et Duchene ont amassé chacun un but et une aide, tandis que Pierre-Luc Dubois a récolté un but et deux aides pour les Blue Jackets. Sergei Bobrovsky a effectué 30 arrêts.

« Je suis content pour l’organisation. C’est un pas dans la bonne direction et c’est un moment que les partisans et ce groupe attendaient depuis longtemps, a dit le capitaine des Blue Jackets, Nick Foligno. Nous nous sommes battus pendant toute la saison. Je suis très fier de tout le monde pour avoir éliminé le Lightning comme nous l’avons fait. »

« Nous allons célébrer un peu. Je crois que nous méritons de célébrer un peu. Mais nous allons ensuite nous préparer pour le prochain tour. Il y a seulement le quart du travail qui a été accompli. »

Au prochain tour, les Blue Jackets croiseront le fer avec le gagnant de la série entre les Bruins de Boston et les Maple Leafs de Toronto. Les Maple Leafs mènent cette série 2-1.