Les germes: ennemis ou amis?

Ils sont parfois mortels. Mais très souvent inoffensifs. Les germes sont... (Illustration Rachel Hotte, La Presse)

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Illustration Rachel Hotte, La Presse

Sophie Allard
La Presse

Ils sont parfois mortels. Mais très souvent inoffensifs. Les germes sont présents par milliards dans la maison, de l'évier à l'oreiller. On tente d'exterminer ces organismes invisibles à l'oeil nu avec une panoplie d'armes en pulvérisateur, toutes plus efficaces les unes que les autres, prétendent les fabricants. Mais peut-on et doit-on les éliminer?

«On est tombés dans l'excès. On veut plus que la propreté, on veut la stérilité. Au Japon, on prétend vendre des pianos avec clavier imprégné d'antibiotiques antiseptiques. On nous propose des jouets avec antibactériens. On nous dit qu'il faut passer notre maison au lance-flammes, sinon on va crouler sous les bactéries», lance Karl Weiss, microbiologiste à l'hôpital Maisonneuve-Rosemont. La grippe H1N1 a exacerbé cette peur irraisonnée des maladies infectieuses. «On a réalisé que, même en santé, on est tous vulnérables», dit-il.

«On a peur des germes depuis que le microscope existe, note Jacques Goulet, professeur au Département des sciences des aliments et de nutrition à l'Université Laval. On a de la difficulté à se faire à l'idée que des organismes aussi petits et nombreux soient partout dans notre environnement.»

Qu'est-ce qu'un germe? C'est un microorganisme: une bactérie, un virus, une mycose ou un parasite. Selon l'Agence de santé publique du Canada, «les bactéries représentent 60% des matières vivantes sur la terre et elles sont présentes presque partout dans notre environnement». Seulement près de 50 des milliards de bactéries recensées sont infectieuses, pathogènes. Comme les staphylocoques, listeria, salmonelles et E. coli. «Les virus sont à l'origine d'un nombre beaucoup plus grand de maladies que les bactéries nuisibles parce qu'ils se propagent plus rapidement.» Les virus les plus contagieux, comme le rhume, sont embêtants mais pas bien dangereux. «Une hygiène de base est essentielle, mais on ne doit surtout pas chercher à aseptiser la maison», dit Karl Weiss.

Où se cachent les germes? Dans l'évier de la cuisine, sur l'éponge humide et dans la salle de bains. Mais aussi sur le clavier d'ordinateur, la télécommande, le téléphone et les poignées de porte. «S'en débarrasser est peine perdue, il en restera toujours un peu, dit Jacques Goulet. Quand il y a 100 millions de germes sur une surface, même si on en tue 99,9% avec un désinfectant, il en reste encore beaucoup. Une bactérie se dédouble toutes les 30 minutes et ces organismes forment un film biologique protecteur. Il devient ensuite difficile de les déloger avec des produits chimiques. Mieux vaut miser sur la prévention.»

Comment? «On lave les surfaces avec du savon et de l'eau chaude, dit Karl Weiss. Dans les cas extrêmes, par exemple lorsque survient une gastroentérite, on désinfecte avec un peu d'eau de Javel. Si vous cuisinez les mains propres et que vous lavez vos comptoirs immédiatement après, vous avez fait l'essentiel.» Pour éviter la contamination, on lave ses mains dès son arrivée à la maison et avant de manger.

Jacques Goulet recommande de verser quelques gouttes de jus de citron sur le linge de table et de le changer fréquemment. «Lorsqu'un linge humide commence à sentir, c'est qu'il y a 1 million de bactéries par centimètre carré ou gramme. L'éponge, c'est le paradis des bactéries!» On peut mettre le linge au lave-vaisselle ou au microondes une minute pour détruire les microbes.

Dans la salle de bains, on baisse le couvercle de la cuvette avant de tirer la chasse d'eau. Les bactéries qui s'échappent peuvent atterrir à six mètres! On change régulièrement sa brosse à dents, on la pose tête vers le haut. On désinfecte le support une fois par mois. «La salle de bains est un bouillon de culture pour les germes, que l'on nettoie régulièrement ou non», dit Jacques Goulet.

Pourtant, mieux vaut nettoyer avec modération. «En présence de germes, notre système immunitaire est stimulé et devient plus efficace», dit Karl Weiss. Les enfants exposés à des bactéries réduiraient leurs risques de souffrir plus tard d'allergies, d'asthme et même de la maladie de Crohn. Comme quoi un peu de saleté ne fait pas de mal...

49: Germes par pouce carré sur un siège de toilettes

10 000: Germes par pouce carré dans une éponge de cuisine

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