Les Alouettes sous la loupe

À 28 ans, Brandon Whitaker est à la... (PHOTO ÉDOUARD PLANTE-FRÉCHETTE, LA PRESSE)

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À 28 ans, Brandon Whitaker est à la croisée des chemins.

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Après leur décevante saison de l'année dernière, les Alouettes profiteront-ils du vent de renouveau qui souffle sur eux afin de redevenir l'équipe gagnante qu'ils ont longtemps été? Sur papier, la formation de Tom Higgins est talentueuse, et ses faiblesses sont peu nombreuses. Or, comme on a pu le constater en 2013, le talent et la profondeur ne garantissent pas le succès. Voici une analyse des différents groupes de joueurs des Alouettes à l'aube de leur nouvelle saison, qui débutera samedi prochain contre les Stampeders à Calgary.

LES QUARTS-ARRIÈRES

S'il est en santé, Troy Smith commencera la saison derrière le centre. Au risque de se répéter, Smith possède une force de bras inhabituelle, qui rappelle les beaux jours de Warren Moon avec les Eskimos d'Edmonton. Mais contrairement à Moon, Smith n'est pas un passeur d'une grande précision. Il n'a complété que 52,3% de ses passes en 2013. Afin d'améliorer cet aspect, Smith devra réduire la puissance de certaines de ses passes. Pour l'instant, Tanner Marsh est le quart-arrière réserviste idéal, puisqu'il est en mesure de gagner des matchs grâce à ses qualités d'improvisateur. Son potentiel est considérable, mais Marsh devra absolument diminuer le nombre de revirements qu'il commet. Alex Brink ajoute de l'expérience de la Ligue canadienne à titre de troisième quart.

LA LIGNE À L'ATTAQUE

Josh Bourke et Jeff Perrett forment probablement le meilleur duo de bloqueurs de la LCF. Bourke excelle en protection de passe, alors que Perrett se distingue sur les jeux au sol. À la suite du départ à la retraite de Scott Flory, ces deux joueurs, ainsi que Luc Brodeur-Jourdain, devront assumer un plus grand rôle sur le plan du leadership. Élu joueur de ligne offensive par excellence du club en 2013, Brodeur-Jourdain est devenu l'un des meileurs centres de la LCF. Et n'oublions pas qu'il était un garde avec le Rouge et Or de l'Université Laval. Le garde Ryan Bomben n'a pas le plus gros gabarit, mais est un très bon athlète et a bien fait à sa première saison dans un rôle de partant. L'autre poste de garde devrait être occupé par Kristian Matte ou Pascal Baillargeon. Si le quintette de joueurs partants est solide, il y a des doutes quant à la profondeur derrière celui-ci.

LES RECEVEURS

Sans contredit l'unité par excellence de l'équipe. À mon humble avis, S.J. Green est le meilleur receveur de la LCF, et Duron Carter est probablement le plus talentueux. En dépit des nombreux problèmes de l'attaque, Green a connu sa meilleure saison en 2013. Il a capté 83 passes pour 1197 verges de gains et a marqué 13 majeurs. Le receveur, qui a eu 29 ans hier, est à son apogée. Les partisans des Alouettes devraient savourer pleinement la prochaine saison de Carter, car il y a de bonnes chances qu'il signe un contrat avec une équipe de la NFL l'hiver prochain. Le fils de Cris Carter possède une vitesse qu'on ne voit pratiquement jamais chez des joueurs de 6'5. Si Chad Johnson s'acclimate bien au jeu canadien et que Jamel Richardson se remet parfaitement de sa blessure à un genou, les tertiaires adverses seront à plaindre. Qui plus est, les Alouettes ont plusieurs autres bons receveurs dans leurs rangs, dont le Canadien Dave Stala, de retour à Montréal après cinq saisons avec les Tiger-Cats de Hamilton.

LES DEMIS OFFENSIFS

À 28 ans, Brandon Whitaker est à la croisée des chemins. Le porteur de ballon a raté 21 des 26 derniers matchs en raison de blessures à un genou, à une épaule et à une cuisse. Dangereux par la passe autant que par la course, Whitaker est l'un des meilleurs joueurs du circuit lorsqu'il est en santé. Tyrell Sutton a profité de l'absence de Whitaker pour se faire un nom, la saison dernière, et il représente une très bonne police d'assurance si Whitaker tombait encore au combat. Sutton court en puissance malgré sa modeste taille de 5'8 et possède une bonne vision de jeu. Les Alouettes ont bien aimé ce qu'ils ont vu de Brandon Rutley, qui a joué de façon sporadique avec les Tiger-Cats en 2012, pendant le camp d'entraînement. Chez les Canadiens, Steven Lumbala devrait être utilisé un peu plus qu'il l'a été à sa première saison.

LA LIGNE DÉFENSIVE

Même s'il a un peu ralenti, John Bowman demeure l'un des bons chasseurs de quarts de la ligue. Il a enregistré 69 sacs au cours de ses 7 dernières saisons. L'ailier défensif Aaron Lavarias a très bien fait à sa première saison avec les Alouettes, totalisant 42 plaqués et 6 sacs. Le Canadien Michael Klassen a été l'une des belles surprises de l'équipe et pourrait fort bien occuper l'un des deux postes de plaqueur lorsque la saison se mettra en branle. Alan-Michael Cash est l'un des joueurs les plus sous-estimés de la LCF, et Jermaine McElveen est de retour dans le nid après des passages à Hamilton (2012) et à Regina (2013). Scooter Berry est un autre plaqueur talentueux, mais le joueur de 285 livres a souvent été blessé depuis son arrivée à Montréal.

LES SECONDEURS

Si Chip Cox a pu remporter le titre du joueur défensif par excellence de la ligue en 2013, c'est en partie grâce au coordonnateur Noel Thorpe. Sous les ordres de l'entraîneur canadien, Cox a réussi 9 sacs de plus que lors de n'importe quelle autre saison de sa carrière. Blanchi dans cette catégorie l'année précédente, Cox a récolté 12 sacs la saison dernière, en plus de 114 plaqués et 4 interceptions. Kyries Hebert a ajouté une dimension de robustesse chez les secondeurs lorsqu'il a été muté de son poste de maraudeur. Le départ de Shea Emry devra être comblé, et la situation actuelle est un peu floue à cette position. L'Américain Bear Woods devait normalement remplacer Emry comme secondeur intérieur partant, mais les blessures continuent de le ralentir.

LA TERTIAIRE

L'embauche du vétéran Geoff Tisdale a amélioré la tertiaire de façon substantielle en 2013. Le demi de coin accorde sa part de longues passes, mais il réussit beaucoup de jeux importants. Tisdale a terminé premier de la LCF avec sept interceptions l'année dernière. Jerald Brown a disputé l'an dernier sa meilleure saison depuis 2010, mais lui et l'autre demi défensif partant, Billy Parker, ont 33 ans. Les Alouettes seraient donc sages de préparer la relève. Entreprenant sa troisième saison à Montréal, Ed Gainey remplacera Byron Parker au poste de demi de coin du côté large. Les Als ont le luxe de pouvoir compter sur trois bons maraudeurs canadiens en Mike Edem, Marc-Olivier Brouillette et Daryl Townsend. Bien des gens croyaient que Brouillette succéderait à Emry comme secondeur intérieur, mais les Oiseaux en ont décidé autrement. Même si Edem a connu des hauts et des bas à sa première saison, il ne fait aucun doute qu'il jouera longtemps dans cette ligue.

LES UNITÉS SPÉCIALES

Au moment d'écrire ces lignes, il y avait encore beaucoup d'incertitude quant aux unités spéciales. Sean Whyte demeurera-t-il l'homme à tout faire comme botteur? L'Américain Delbert Alvarado lui ravira-t-il son poste? Larry Taylor pourrait-il être devancé par un autre joueur comme principal «retourneur» ? Duron Carter apportera-t-il sa contribution à titre de spécialiste des retours? Une chose est sûre, Martin Bédard sera le spécialiste des longues remises et devrait continuer de faire du bon boulot. En plus d'être le pilote, Tom Higgins a choisi de s'occuper des unités spéciales, une décision pour le moins intéressante.




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