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John Muir Trail: les différents visages de la Sierra Nevada

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Sur cette photo du 30 juillet 2011 apparaît à droite le Banner Peak (3945 m) et à ses pieds, le lac Thousand Island. La neige est encore bien accrochée sur les flancs de la montagne, il en reste près du sentier, et tout est vert.

PHOTO FOURNIE PAR UNE RANDONNEUSE

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Les incendies de forêt, surtout le Rough Fire, ont mis à l'épreuve les randonneurs de la John Muir Trail cet été. Mais est-ce une année exceptionnelle?

Les incendies de forêt, surtout le Rough Fire,... (Photo Marie-Soleil Desautels, La Presse) - image 1.0

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Photo Marie-Soleil Desautels, La Presse

Le 16 août 2015, c'est la fumée qui... (Photo Marie-Soleil Desautels, La Presse) - image 1.1

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Le 16 août 2015, c'est la fumée qui prenait toute la place au col Muir. Les gens qui ont parcouru le sentier dans ces dates n'ont jamais foulé de neige sur toute la JMT. 

Photo Marie-Soleil Desautels, La Presse

Le 1er avril 2015, le gouverneur de la Californie a annoncé des mesures d'urgence à cause de la sécheresse qui sévit là-bas depuis quatre ans. Il se tenait alors dans une prairie de la Sierra Nevada vierge de toute neige printanière, une première en 75 ans. En 500 ans, l'accumulation de neige dans la chaîne de montagnes, qui s'étend sur 700 km, n'a jamais été aussi faible. Cette neige abreuve en partie l'État.

La sécheresse contribue aux incendies de forêt, mais ceux-ci sont communs. «Il y a toujours eu des incendies à cause de notre climat et de nos étés secs, affirme Lynne Tolmachoff, porte-parole de CAL FIRE, le département californien de protection contre les incendies de forêt. L'année 2015 fait partie des pires années, mais n'a pas battu de records.»

À l'occasion, certains incendies dans la Sierra Nevada brûlent près de la JMT. D'habitude, ils importunent peu les randonneurs. Le Rough Fire, qui a ravagé 600 km2 cet été, ou le Rim Fire, qui a calciné 1040 km2 dans un autre secteur en 2013, sont parmi les plus voraces de l'histoire. Ils figurent dans le top 20 des plus grands incendies recensés depuis 1932 en Californie.

L'activité des incendies plafonne en août, septembre et octobre. Or, la majorité des randonneurs s'attaquent à la JMT de juillet à la mi-septembre. En général, les cols en altitude sont alors libres de neige et le soleil est au rendez-vous. Lors d'un hiver sec, la neige peut ne plus être un obstacle dès la mi-juin. Mais s'il y a eu d'importantes chutes de neige, comme durant l'hiver de 2010-2011, elle peut encore obstruer les cols à la mi-août et faire dégringoler le nombre de randonneurs.

Quoi qu'il en soit, les Californiens prient pour que l'adjectif «Nevada», qui signifie «enneigé», caractérise toujours la chaîne de montagnes.

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