Mario Lemieux serait tenté de vendre les Penguins

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Stephen Whyno
La Presse Canadienne
Tampa

Gary Bettman s'est abstenu de commenter les rumeurs selon lesquelles les propriétaires des Penguins de Pittsburgh, Ron Burkle et Mario Lemieux, étudient la possibilité de vendre leur équipe.

Mardi, le réseau TSN a rapporté que Burkle et Lemieux avaient fait appel à la banque d'affaires Morgan Stanley afin qu'elle évalue les options relatives à une vente partielle ou totale des actions des Penguins.

Lors d'une conférence de presse tenue avant le premier match de la série finale entre les Blackhawks de Chicago et le Lightning de Tampa Bay, mercredi, Bettman a réagi en disant que «si les Penguins ont une annonce à faire, ils la feront».

«Nous procédons à des révisions périodiques de notre entreprise et, parce que nous avons reçu plusieurs demandes d'information au sujet de notre concession au cours des récentes années, nous avons décidé d'engager Morgan Stanley pour leur perspective et leurs conseils, ont précisé les deux propriétaires dans un communiqué rendu public par les Penguins.

«Après avoir acheté l'équipe et évité qu'elle fasse faillite, assuré son avenir à long terme à Pittsburgh et créé des assises solides pour des succès continus, nous croyons que le temps est venu d'évaluer nos alternatives.»

«Peu importe ce qui survient», a ajouté Lemieux, lui et Burkle conserveraient des parts à titre de propriétaires et demeureraient impliqués au sein de l'organisation.

Par ailleurs, Bettman a rejeté ce qu'il a qualifié de «rumeurs» relatives à la relocalisation d'une équipe de la LNH d'ici la fin du mois. Le commissaire de la LNH a également nié les informations qui circulent selon lesquelles les Coyotes de l'Arizona et les Panthers de la Floride vivaient des difficultés qui pourraient les forcer à déménager.

Bettman a déclaré que les Coyotes «ne bougeront pas» et que les Panthers, avec Vincent Viola comme propriétaire, «étaient absolument sur la bonne voie».

Par ailleurs, quelques heures après que Bill Foley, un propriétaire potentiel d'une éventuelle concession à Las Vegas, eut annoncé la vente de 11 500 dépôts en vue d'achats d'abonnements de saison, Bettman a fait savoir qu'il rapportera les chiffres au bureau des gouverneurs plus tard en juin.

«En supposant que ce chiffre est précis, et je n'ai aucune raison d'en douter, il semble que son initiative ait connu un certain degré de réussite, à tout le moins», a fait savoir Bettman.

Si le bureau des gouverneurs est satisfait de la campagne d'abonnements, Bettman recommandera de mettre en marche un processus formel d'expansion. Une telle mesure ne garantirait pas l'octroi d'une concession à Las Vegas, mais serait un autre pas vers l'avant.

«Ça permettrait, possiblement, d'évaluer les manifestations d'intérêt et de les analyser un peu plus sérieusement que ce que nous avons fait», a précisé Bettman.

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