L’ascension inattendue de Devon Levi en tant que gardien partant d’Équipe Canada junior s’insère très bien dans ce Championnat mondial de hockey junior inhabituel.

Donna Spencer
La Presse Canadienne

Le Montréalais est seulement le troisième gardien des 40 dernières équipes canadiennes à ce tournoi à ne pas avoir joué dans une des trois ligues juniors majeures du pays.

Joueur vedette la saison dernière avec les Canadians de Carleton Place, dans le junior A, et en attente d’amorcer sa première campagne à l’Université Northeastern, Levi n’avait pas été invité au camp estival du Canada.

Il a passé plus de jours isolé dans sa chambre d’hôtel durant le camp de sélection que sur la patinoire en raison de deux tests de dépistage positifs à la COVID-19 parmi ses coéquipiers.

La façon dont Levi a passé ses 14 jours seul dans sa chambre d’hôtel montre bien sa personnalité. Il a indiqué que le yoga, les exercices de coordination, la visualisation, les analyses de vidéos et les devoirs l’ont aidé à passer le temps entre les entraînements et les rencontres avec l’équipe.

« J’ai rempli mes journées au point où je ne pouvais pas tout terminer », a affirmé Levi.

Ce constant investissement de soi est ce qui a aidé Levi à s’élever au rang de partant du Canada, a observé l’entraîneur-chef des Canadians de Carlton Place, Jason Clarke.

« La seule façon que je peux décrire Devon, c’est comme s’il était marié, qu’il avait 35 ans et deux enfants, sauf qu’il a 19 ans, a indiqué Clarke à La Presse Canadienne, lundi. Il est simplement très concentré et c’est un être mature qui veut s’améliorer chaque jour. »

Le Canada (2-0) affrontera la Suisse (0-2), mardi, dans un duel du groupe A. Les 10 équipes participant au tournoi disputent leurs parties dans un Rogers Place vide, à Edmonton.

Mesurant 6 pi et pesant 189 livres, Levi a été sélectionné au septième tour, 212e au total, par les Panthers de la Floride lors du dernier repêchage de la LNH.

Il a grandi en idolâtrant le gardien du Canadien de Montréal Carey Price, qui a guidé Équipe Canada junior vers la médaille d’or au Mondial junior de 2007. Le mentor de Levi depuis qu’il a été repêché est toutefois un autre gardien vedette canadien.

Levi a récemment discuté avec le vétéran de la LNH Roberto Luongo, qui est maintenant à la retraite et qui travaille pour les Panthers.

Levi est né deux ans après que Luongo eut aidé le Canada à remporter la médaille d’argent au Championnat mondial de hockey junior de 1999, à Winnipeg.

Luongo a également gagné une médaille d’or olympique avec le Canada en 2010 et en 2014, et il a disputé 1044 matchs dans la LNH, remportant 489 d’entre eux.

« Il m’a parlé à multiples reprises, a déclaré Levi. Le message le plus important qu’il m’a dit est d’apprécier le moment. Il y aura peut-être beaucoup de pression, mais tu ne peux vivre que cette pression une fois, et c’est un privilège. C’est un immense honneur de lui parler, surtout après ce qu’il a accompli dans la LNH. »

À sa première saison dans le junior A, Levi a été nommé joueur le plus utile de la Ligue canadienne de hockey junior. Il était devant le filet quand Canada Est a gagné la médaille d’argent au Défi mondial junior A, en 2019, et il a été nommé joueur le plus utile du tournoi.

Les gardiens de la LHJMQ, de la Ligue de l’Ontario ou de la Ligue de l’Ouest ont toutefois souvent eu la faveur de la direction d’Équipe Canada junior.

Levi s'est joint à Colton Point (2018), qui a aussi joué pour les Canadians de Carleton Place, et à David LeNeveu (2003) en tant qu’exceptions au cours des quatre dernières décennies.

L’entraîneur-chef du Canada, André Tourigny, a souligné que Levi était dans la ligne de mire de Hockey Canada pour le camp estival, même s’il n’a pas été invité.

« C’est une évaluation difficile de regarder un match de junior A et de projeter ce que les joueurs peuvent accomplir lors du meilleur tournoi junior au monde », a exprimé Tourigny.

Levi s’est distingué pendant les entraînements et les matchs intraéquipe, et il a obtenu le départ contre la Russie, lors du seul match préparatoire du Canada.

En début de tournoi, il n’a pas fait face à beaucoup de lancers au cours des victoires contre l’Allemagne et la Slovaquie. Levi a toutefois maintenu sa concentration et il a effectué les arrêts lorsque son équipe en avait besoin.

« Pour l’instant, il n’a rien fait pour placer un doute dans notre tête », a conclu Tourigny.