(Sotchi) Valtteri Bottas a imposé son rythme lors des deux séances d’essais libres du Grand Prix de Russie de Formule 1, alors que les Mercedes semblent de nouveau intouchables.

Associated Press

Bottas a inscrit le meilleur chrono de la journée en 1 min 33,519 s lors de la deuxième séance, deux dixièmes de seconde devant son coéquipier et meneur au championnat Lewis Hamilton. Derrière le duo, la Renault de Daniel Ricciardo a été reléguée à plus d’une seconde.

Et malgré cette nouvelle domination, Bottas estime que la marge de progression demeure importante pour Mercedes, samedi.

« Il y a encore beaucoup de temps à gagner, y compris au niveau des réglages. Le premier et le deuxième secteur sont vraiment bons, mais dans le troisième c’est un peu nerveux. Si nous pouvons bien faire les choses, je suis sûr que nous pouvons faire mieux. »

Hamilton en quête de sa 91e victoire

Hamilton sera en quête de sa 91e victoire en Formule 1, dimanche, ce qui égalerait le record détenu par Michael Schumacher. Hamilton a toutefois connu un début de week-end difficile en Russie, lorsque des pneus endommagés et des interruptions de séance l’ont laissé avec le 19e temps de la première séance.

Les pilotes Mercedes ont gagné les six courses disputées à ce jour à Sotchi, Hamilton remportant quatre de ces victoires, dont les deux dernières.

Bottas a donné le ton dès la première séance (1:34,923), devançant Ricciardo d’une demi-seconde. Max Verstappen a terminé troisième au volant de sa Red Bull.

Verstappen, troisième au classement des pilotes, est conscient qu’il aura fort à faire pour rivaliser avec la Renault de Ricciardo.

« Il sera difficile d’être troisième en qualifications. Renault est la plus grande menace, je pense. Ils ont été très compétitifs aujourd’hui. Nous devons nous concentrer sur nous et trouver le bon compromis avec les niveaux d’appui également, pour nous assurer que la voiture est stable. Je crois que les qualifications seront serrées. Mais je pense que nous pouvons être dans la bagarre. »

Stroll plus lent à la 2e séance

Le Québécois Lance Stroll, auteur du 5e chrono plus tôt dans la journée, a été nettement plus en retrait pendant la deuxième séance, se contentant du 17e rang à plus de deux secondes de Bottas. Son coéquipier chez Racing Point Sergio Perez s’est classé sixième.

« Ç’a été une journée productive en piste et nous avons pu effectuer de nombreux tours — ce qui est vraiment positif, alors que nous continuons de comprendre les améliorations apportées à la voiture ce week-end, a évoqué Stroll. Celles-ci semblent prometteuses et la voiture était performante aujourd’hui, donc je crois que tout est en place pour un bon week-end.

« ’Checo’ (Perez) a également montré un bon rythme aujourd’hui, donc je suis convaincu que nous pourrons nous battre pour de bonnes places sur la grille lors de la séance de qualifications demain », a ajouté le pilote de Mont-Tremblant.

Ferrari a de nouveau eu du mal à trouver le rythme avec la huitième position de Charles Leclerc lors de la deuxième séance, le meilleur résultat de la journée pour l’équipe italienne.

Latifi dans le mur

La première séance a été brièvement interrompue lorsque Nicholas Latifi a heurté un muret avec sa Williams. Le Canadien s’est hissé au 15e rang devant son coéquipier George Russell en après-midi. Carlos Sainz fils a également perdu le contrôle de sa McLaren et il a percuté une barrière, endommageant son aileron arrière.

Des spectateurs portant des masques étaient éparpillés dans les gradins pendant ces essais. On s’attend à ce que 30 000 personnes soient présentes tout au long du week-end de course, bien plus qu’à n’importe quelle course de la saison jusqu’à présent, bien que les organisateurs de Sotchi n’aient pas publié les chiffres définitifs des ventes de billets.

Vendredi, l’ancien directeur de l’équipe Ferrari, Stefano Domenicali, a été nommé au poste de président-directeur général de la Formule 1.

À 55 ans, l’Italien va succéder dans ce rôle à Chase Carey, qui aura incarné pendant quatre ans le début de l’ère Liberty Media. Domenicali prendra ses fonctions le 1er janvier, après avoir quitté celles qu’il occupe à la tête du constructeur Lamborghini.

– Avec La Presse Canadienne

2e séance d’essais libres 

Valtteri Bottas (FIN/Mercedes) 1 : 33 519 (37 tours)

Lewis Hamilton (GBR/Mercedes) 1 : 33 786 (33)

Daniel Ricciardo (AUS/Renault) 1 : 34 577 (27)

Carlos Sainz Jr (ESP/McLaren-Renault) 1 : 34 723 (36)

Lando Norris (GBR/McLaren-Renault) 1 : 34 847 (33)

Sergio Pérez (MEX/Racing Point-Mercedes) 1 : 34 890 (35)

Max Verstappen (NED/Red Bull-Honda) 1 : 35 048 (30)

Charles Leclerc (MON/Ferrari) 1 : 35 052 (35)

Esteban Ocon (FRA/Renault) 1 : 35 139 (28)

Sebastian Vettel (GER/Ferrari) 1 : 35 183 (35)

Pierre Gasly (FRA/AlphaTauri-Honda) 1 : 35 210 (35)

Alexander Albon (THA/Red Bull-Honda) 1 : 35 242 (31)

Daniil Kvyat (RUS/AlphaTauri-Honda) 1 : 35 461 (37)

Kimi Räikkönen (FIN/Alfa Romeo Racing-Ferrari) 1 : 35 516 (33)

Nicholas Latifi (CAN/Williams-Mercedes) 1 : 35 563 (31)

George Russell (GBR/Williams-Mercedes) 1 : 35 575 (30)

Lance Stroll (CAN/Racing Point-Mercedes) 1 : 35 627 (34)

Kevin Magnussen (DEN/Haas-Ferrari) 1 : 35 729 (32)

Antonio Giovinazzi (ITA/Alfa Romeo Racing-Ferrari) 1 : 36 053 (36)

Romain Grosjean (FRA/Haas-Ferrari) 1 : 36 858 (32)