Dernière saison de contrat pour Staal et Ward

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Eric Staal et Cam Ward lors du match des étoiles en 2011.

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Joedy McCreary
Associated Press
Raleigh

Eric Staal et Cam Ward ne se préoccupent pas de leur avenir chez les Hurricanes de la Caroline.

Les deux derniers membres de l'équipe qui a gagné la Coupe Stanley, il y a une décennie, amorcent leur dernière saison de contrat.

Tous deux affirment qu'ils restent concentrés sur la tâche à accomplir sur la glace.

Staal sait que si on ne règle pas le dossier avant la saison, il aura à répondre aux sempiternelles mêmes questions.

«Combien de réponses différentes pourrai-je fournir?», a-t-il relevé.

L'entraîneur Bill Peters assure que le statut contractuel des deux vétérans ne sera pas une source de distractions.

«Ça donnera de la matière à discussions aux gens, a avoué Peters. Mais j'estime que tout le monde impliqué est à l'aise avec la situation.»

Staal touchera un salaire de 9,5 millions US à la dernière année du contrat de sept ans qu'il a paraphé en septembre 2008.

Les Hurricanes vont payer Ward 6,8 millions US en 2015-16, la dernière du contrat de six ans qu'il avait signé un an plus tard.

«Je vais me concentrer sur ce que je peux contrôler, c'est à dire me préparer du mieux que je peux. Quand le moment sera arrivé, tout le reste se réglera de lui-même, a commenté Ward. Mon «focus' est d'aider l'équipe à connaître un bon début de saison.»

Il n'y a aucun doute que Staal et Ward ont été les figures de proue de la concession au cours des 10 dernières années.

Staal, âgé de 30 ans, a été nommé capitaine en 2010, et il a dominé l'équipe dans la colonne des points au cours de sept saisons sur 10. Ward, 31 ans, a remporté le trophée Conn Smythe à titre de joueur par excellence des séries éliminatoires en 2006.

«Vous n'avez qu'une chance d'être un joueur de la Ligue nationale et je veux continuer de m'améliorer. J'ai le sentiment d'avoir encore beaucoup de bon hockey dans le corps, a mentionné Staal. Je veux aider l'équipe à revenir en séries et avoir une autre occasion de gagner la Coupe Stanley.»

Les Hurricanes espéraient sûrement jouer plus souvent et longtemps en séries après avoir investi à l'époque un montant de près de 94 millions$ US dans leurs deux jeunes joueurs vedettes.

Ils ont accordé à Staal un contrat de 57 millions$ avant la saison qui a pris fin par une participation de l'équipe à la finale de l'Est en 2009. Ils ont allongé 37 millions$ à Ward quelques mois plus tard et le gardien vedette avait déclaré à ce moment que la pression serait forte sur lui parce qu'il devait dorénavant offrir un rendement de gardien élite.

Les Hurricanes n'ont pas pris part aux séries au cours des six saisons suivantes. C'est la plus longue série d'insuccès semblable pour une équipe de l'Association Est.

La prochaine saison va marquer le 10e anniversaire de la conquête de 2006 - la seule de la concession en Caroline.

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