L'improbable échange de Roberto Luongo

Roberto Luongo retourne en Floride. Son contrat le... (Photo Olivier PontBriand, La Presse)

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Roberto Luongo retourne en Floride. Son contrat le liera aux Panthers jusqu'en 2022, il aura alors... 43 ans.

Photo Olivier PontBriand, La Presse

Roberto Luongo a le mieux résumé la transaction la plus improbable de la saison 2014 dans la LNH.

«Je me croyais impossible à échanger en raison de ce contrat. Je ne pensais jamais changer de club à la date limite des échanges...»

Cette transaction illustre bien le manque de vision de certains directeurs généraux de la Ligue nationale.

Le DG des Canucks de Vancouver, Mike Gillis, a offert en 2009 ce contrat de 64 millions pour 12 ans à Luongo, alors âgé de 30 ans.

Ce contrat a forcé l'an dernier les Canucks à échanger le gardien qu'ils voulaient garder, Cory Schneider, parce qu'aucune équipe ne voulait de Luongo et son salaire faramineux.

Mais voilà qu'un an plus tard, un directeur général mord à l'hameçon, en l'occurrence Dale Tallon des Panthers de la Floride.

Tallon dirige un club en reconstruction, et plusieurs se demandent en quoi un gardien âgé de 34 ans dont la carrière est en déclin aidera l'équipe. D'autant plus que le contrat de Luongo occupera 5,3 millions$ de la masse salariale des Panthers jusqu'en 2022. Luongo aura alors... 43 ans.

«Roberto est l'un des meilleurs gardiens de la LNH et nous sommes heureux de l'accueillir à nouveau en Floride, a déclaré Tallon, fier de sa prise, en conférence de presse téléphonique. Nous venons de solidifier notre position de gardien pour plusieurs saisons.»

Les Canucks paieront aux Panthers 15% du salaire du gardien originaire de Saint-Léonard.

Luongo, qui a joué pour les Panthers de 2000 à 2006, montre une fiche de 19-16-6, une moyenne de 2,38 et un taux d'arrêts de ,917. Il venait de perdre cinq matchs consécutifs et d'accorder 21 buts au cours de cette période, ce qui a incité l'entraîneur John Tortorella à recourir aux services de son auxiliaire Eddie Lack lors de la Classique hivernale, au grand dam de Luongo.

Les Canucks sont résolument en reconstruction. Ils reçoivent en retour de Luongo un jeune gardien de 24 ans qui n'a jamais répondu aux immenses espoirs qu'on fondait sur lui, Jakob Markstrom.

Mais ce Markstrom connaît actuellement ses meilleurs moments en carrière dans la Ligue américaine. Il vient d'être nommé gardien du mois de février avec une fiche de 4-1-1, une moyenne de 1,31 et un taux d'arrêts de .954. Vancouver reçoit aussi un autre ancien espoir décevant, Shawn Matthias, que les Panthers avaient reçu à l'époque des Red Wings de Detroit en retour de Todd Bertuzzi.

Matthias, 26 ans, un colosse de 6 pieds 5 pouces et 220 livres, a seulement 16 points en 59 matchs, mais cinq au cours de ses deux derniers. Il avait marqué 14 buts en seulement 48 matchs l'an dernier.

Le début d'un grand ménage?

Le centre Ryan Kesler, qui a réclamé des Canucks un échange, sera probablement le prochain à partir. Alexander Burrows pourrait aussi servir d'appât pour obtenir un choix ou un espoir.

«Je ne sais pas encore s'il y aura d'autres échanges, a commenté Mike Gillis devant les médias de Vancouver. Nous tentons de nous rajeunir, d'avoir plus de profondeur, un meilleur équilibre.»

Dans l'échange de Cory Schneider aux Devils du New Jersey, Gillis avait obtenu le choix de première ronde du New Jersey, 10e au total, qui lui avait permis de mettre la main sur Bo Horvat. Celui-ci a 70 points en 50 matchs cette saison avec les Knights de London, dans la ligue junior de l'Ontario. Il a aussi participé au Championnat mondial junior avec le Canada.

Vancouver est à deux points des Stars de Dallas et d'une place en séries éliminatoires, mais a disputé deux matchs de plus que les Stars. Peu importe, le DG Mike Gillis ne pouvait se permettre de laisser passer l'occasion de se débarrasser de l'un des pires contrats de l'histoire de la Ligue nationale. Il peut remercier son homologue Dale Tallon pour ce coup de pouce inespéré...




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