NFL: la meilleure fiche en saison ne garantit rien

Les Broncos de Peyton Manning auront droit à... (Photo Chris Keane, Reuters)

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Les Broncos de Peyton Manning auront droit à une pause cette semaine - un répit qui pourrait tout autant s'avérer un obstacle qu'un tremplin vers de plus grands succès.

Photo Chris Keane, Reuters

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Arnie Stapleton
Associated Press
Denver

Les Broncos de Denver et les Falcons d'Atlanta, deux équipes qui ont montré le meilleur dossier dans la ligue en saison régulière à 13-3, sont bien au fait d'une des grandes vérités de la NFL: la plupart du temps, la saison régulière ne veut rien dire.

Au cours de la dernière décennie, seulement deux des 13 équipes qui ont présenté la meilleure fiche du calendrier régulier - seules ou à égalité - ont ensuite remporté le Super Bowl: les Buccaneers de Tampa Bay de 2002 et les Patriots de la Nouvelle-Angleterre de 2003.

Les sept dernières équipes à avoir amorcé les séries avec la meilleure fiche ont été éliminées avant de pouvoir mettre la main sur le trophée Lombardi.

Les Broncos et les Falcons promettent de s'entraîner comme des champions cette semaine, et de ne pas laisser leur période de repos se transformer en paresse.

Au cours des sept dernières campagnes, trois équipes classées au sixième rang de leur conférence, ainsi qu'une formation classée no 4, ont fini par tout rafler. De quoi donner espoir aux équipes participantes de cette année telles que les Ravens de Baltimore, les Redskins de Washington, les Bengals de Cincinnati et les Vikings du Minnesota.

Il y a un an, les Packers de Green Bay ont accordé du repos à leurs joueurs réguliers à leur dernier match de la saison régulière et ils ont perdu leur erre d'aller. Ils sont devenus la première équipe ayant affiché un dossier de 15-1 à perdre leur premier match éliminatoire - aux mains d'une équipe des Giants de New York qui montrait une fiche de 7-7 à la mi-décembre et a fini par tout rafler.

«C'est un peu comme ça que ça s'est passé pour nous quand j'étais à Indianapolis», a commenté l'ailier espacé des Broncos Brandon Stokley en parlant des Colts de 2005, qui ont récolté une fiche de 14-2 mais ont perdu aux mains des Steelers de Pittsburgh en série de division.

«Nous nous sommes accordé un certain repos la dernière semaine, puis il y a eu le laissez-passer. C'était trop. Alors, je préfère m'atteler à la tâche chaque semaine, en ne faisant que du football.»

C'est exactement ce que la nouvelle équipe de Peyton Manning a fait, en s'assurant de la position de première tête de série dans l'Association américaine, dimanche, grâce à une prestation sans relâche qui leur a donné une 11e victoire d'affilée.

Sauf qu'à l'instar des Falcons, des Patriots et des 49ers de San Francisco, les Broncos auront droit à une pause cette semaine - un répit qui pourrait tout autant s'avérer un obstacle qu'un tremplin vers de plus grands succès.

«Il s'agit de s'entraîner comme si nous allions jouer cette semaine», a noté le receveur des Broncos Eric Decker.

Les Falcons, qui étaient déjà assurés du statut de no 1 dans la NFC, ont de leur côté perdu aux mains des Bucs, dimanche.

«Nous sommes encore no 1, rien n'a changé après ce match, a souligné l'ailier rapproché des Falcons Tony Gonzalez. Nous sommes encore une très bonne équipe. Nous allons nous servir de ça comme un avertissement.»

Le phénomène ne s'observe pas seulement dans la NFL. Au cours des 10 dernières saisons, seulement deux équipes dans chacune des autres ligues professionnelles d'importance se sont servies de leur titre de la saison régulière comme tremplin vers le championnat de la ligue, selon STATS, LLC. Il s'agit des Red Wings de Detroit en 2002 et 2008, des Red Sox de Boston en 2007 et des Yankees de New York en 2009, ainsi que des Spurs de San Antonio de 2003 et des Celtics de Boston de 2008.

Depuis le premier Super Bowl, la meilleure équipe de la NFL en saison régulière n'a remporté que 21 des 46 championnats disputés, soit 46 pour cent. C'est plus que dans la LNH (42 pour cent), la NBA (41 pour cent) et le baseball majeur (28 pour cent), selon STATS.

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