(Montréal) George Russell n’a pas mis de temps à se faire valoir au volant de la voiture Mercedes de Lewis Hamilton. Le Britannique a signé le meilleur temps des deux premières séances d’essais libres au Grand Prix de Sakhir, vendredi.

La Presse Canadienne

Russell a complété un tour du circuit international de Sakhir reconfiguré spécialement pour l’évènement en 54,713 secondes — il avait survolé la première séance plus tôt en matinée en 54,546.

Le Britannique a été prêté par Williams à l’équipe allemande à la suite du diagnostic positif à la COVID-19 du champion en titre de F1 plus tôt cette semaine. Il tente d’inscrire un premier point de classement en carrière en F1.

Russell a devancé le chrono du pilote Red Bull Max Verstappen par 0,128 seconde, tandis que le Mexicain Sergio Perez classait sa Racing Point au troisième rang, à 0,153.

Esteban Ocon (Renault) et Alexander Albon (Red Bull) ont complété le top-5, au cours de cette séance où 12 pilotes se sont retrouvés à moins d’une seconde de Russell.

Le Québécois Lance Stroll a fait partie de ce groupe. Le pilote Racing Point a connu une séance sans histoire et s’est contenté du septième temps, à 0,391 seconde.

« Les écarts entre les temps étaient très serrés aujourd’hui. Nous avons beaucoup appris sur la façon dont le week-end de course se déroulera, a indiqué Stroll. Le visage 8 sera un gros facteur samedi et nous verrons probablement beaucoup de chronos être annulés. La clé sera de rester près des limites du parcours. »

Sur ce tracé court et rapide, la circulation dense est à prévoir à certains endroits lors des qualifications et pendant la course.

« Je crois que ce sera encore plus compliqué en qualifications parce que chaque pilote voudra avoir son espace. Les qualifications seront très importantes parce que nous avons vu qu’il était plus difficile de dépasser que prévu. C’était une bonne journée de travail et j’ai confiance en la voiture pour samedi et dimanche », a observé Stroll.

Le Torontois Nicholas Latifi n’a pas eu autant de chance. Il a enregistré le 15e chrono au volant de sa Williams, à 1,071 seconde de Russell.

Ce fut une autre séance à oublier pour Ferrari. L’Allemand Sebastian Vettel a notamment été victime d’un tête-à-queue qui aurait pu entraîner une collision avec le pilote Haas Kevin Magnussen pendant la deuxième séance. Vettel a été quitte pour une frousse, et il a signé le 16e temps le plus rapide.

Pire, son coéquipier au sein de la’Scuderia’, Charles Leclerc, n’a pas été en mesure d’enregistrer de chrono.

Pour sa part, le Brésilien Pietro Fittipaldi, qui a été appelé en renfort chez Haas afin de remplacer le Français Romain Grosjean à la suite de son spectaculaire accident du week-end dernier au Grand Prix de Bahreïn, a obtenu le 18e chrono.

Russell, qui est âgé de 22 ans, a été remplacé par Jack Aitken ce week-end chez Williams. Le Britannique d’origine sud-coréenne a signé le 19e temps, à plus de 1,5 seconde.

On ignore toujours si Hamilton sera en mesure de participer au dernier Grand Prix de la saison, le week-end prochain, à Abou Dabi.

Une troisième séance d’essais libres aura lieu samedi matin, suivie de la séance de qualifications. Il s’agit de la 16e étape de la saison en F1.