L'Allemand Sebastian Vettel, qui domine le championnat des pilotes après trois courses, a réalisé vendredi après-midi le meilleur temps de la deuxième séance d'essais libres en vue du Grand Prix de Formule 1 de Russie qui sera couru dimanche à l'autodrome de Sotchi.

ASSOCIATED PRESS

Vettel a fait fi d'une perte de contrôle tôt dans la séance et démontré de nouveau les qualités indéniables de sa Ferrari en complétant le tour en une minute et 34,120 secondes. Son coéquipier au sein de la Scuderia, Kimi Räikkönen, a pris le deuxième rang 0,263 seconde derrière Vettel.

Ces résultats sont étonnants, puisque la plupart des observateurs considéraient que ce circuit allait favoriser les puissantes Mercedes. Or, le pilote Mercedes Valtteri Bottas a concédé 0,670 seconde à Vettel, et son coéquipier Lewis Hamilton, 0,709.

«Le rythme était O.K., mais je crois que nous pouvons encore tirer davantage de la voiture, a évoqué Vettel, qui mène par sept points devant Hamilton au classement. Sur papier, c'est une piste qui convient plus à Mercedes, donc je suis certain qu'ils ont bien caché leur jeu aujourd'hui et que l'écart que vous voyez est artificiel.»

Vettel a ajouté qu'il avait besoin de plus de temps afin de s'adapter à l'autodrome de Sotchi puisqu'il y a très peu de points de repère en bordure de piste, ce qui rend l'entrée dans les virages plus difficile.

«J'aimerais qu'ils plantent plus d'arbres à proximité de la piste afin que nous ayons plus de repères, a-t-il dit. Tout est uniforme.»

Le pilote Red Bull Max Verstappen a complété le top-5 à plus d'une seconde de Vettel, avant qu'un pépin technique ne vienne écourter sa séance.

L'Allemand Sebastian Vettel, de Ferrari, semblait content après la première séance d'essais libres à Sotchi ce midi. Photo: AP

Stroll le plus rapide à 326 km/h... et avant-dernier

Le jeune pilote québécois Lance Stroll, au volant de sa Williams, s'est contenté du 19e et avant-dernier temps, à 3,627 secondes du pilote Ferrari. Son coéquipier, le Brésilien Felipe Massa, s'est de nouveau signalé avec le septième chrono.

Stroll peut se consoler en se disant qu'il a signé la vitesse de pointe la plus élevée vendredi, à 326,3 km/h. Massa a confirmé la puissance des bolides Williams en enregistrant le troisième meilleur résultat à ce chapitre à 325,5 km/h, tout juste derrière Hamilton (325,6 km/h).

La troisième séance d'essais libres sera présentée samedi matin, suivie des qualifications.

Lance Stroll, au volant de sa voiture Williams, a dévoilé une partie de sa stratégie en optant pour les gommes tendres et super-tendres lors des deux premières séances d'essais, afin de conserver les ultra-tendres pour samedi.

Lance Stroll (Willams) durant la seconde séance d'essais aujourd'hui. Photo: Reuters

Encore des problèmes pour McLaren

Stroll n'a pas trop eu à s'inquiéter de ses poursuivants vendredi. 

Le pilote d'essai de Renault, Sergei Sirotkine, a obtenu une rare opportunité d'effectuer des tours pendant la première séance, mais sa voiture a rendu l'âme avant qu'il ne puisse enregistrer un temps.

La séance a brièvement été interrompue lorsque le capot du moteur de la Force India d'Esteban Ocon s'est détaché dans une portion rapide de la piste.

Le pilote McLaren Stoffel Vandoorne a de nouveau connu une journée misérable. Il a écopé d'une pénalité de 15 places sur la grille de départ après avoir excédé la limite permise pour différentes composantes du bloc moteur. Le Belge, dont le meilleur résultat en qualifications cette saison fut une 16e place en Chine, est presque certain de s'élancer en queue de peloton dimanche.

En manque de puissance et de fiabilité, McLaren n'a pas marqué le moindre point en trois courses cette saison. L'équipe britannique n'a franchi le fil d'arrivée d'un Grand Prix qu'une seule fois jusqu'ici cette saison - Vandoorne a pris la 13e position de la première course en Australie le mois dernier.

La troisième séance d'essais libres sera présentée samedi matin, suivie des qualifications.

Fernando Alonso se dirige vers sa McLaren durant la première séance d'essais ce matin à Sotchi. Photo: AP

2e séance d'essais libres:

Sebastian Vettel (GER/Ferrari) 1:34.120 (36 tours)

(moyenne: 223,680 km/h)

Kimi Räikkönen (FIN/Ferrari) 1:34.383 (36)

Valtteri Bottas (FIN/Mercedes) 1:34.790 (36)

Lewis Hamilton (GBR/Mercedes) 1:34.829 (34)

Max Verstappen (NED/Red Bull-TAG Heuer) 1:35.540 (15)

Daniel Ricciardo (AUS/Red Bull-TAG Heuer) 1:35.910 (26)

Felipe Massa (BRA/Williams-Mercedes) 1:36.261 (39)

Nico Hülkenberg (GER/Renault) 1:36.329 (38)

Kevin Magnussen (DEN/Haas-Ferrari) 1:36.506 (31)

Sergio Pérez (MEX/Force India-Mercedes) 1:36.600 (38)

Esteban Ocon (FRA/Force India-Mercedes) 1:36.654 (39)

Fernando Alonso (ESP/McLaren-Honda) 1:36.765 (27)

Jolyon Palmer (GBR/Renault) 1:36.771 (22)

Romain Grosjean (FRA/Haas-Ferrari) 1:37.039 (31)

Carlos Sainz Jr (ESP/Toro Rosso-Renault) 1:37.083 (36)

Stoffel Vandoorne (BEL/McLaren-Honda) 1:37.125 (25)

Daniil Kvyat (RUS/Toro Rosso-Renault) 1:37.300 (35)

Pascal Wehrlein (GER/Sauber-Ferrari) 1:37.441 (30)

Lance Stroll (CAN/Williams-Mercedes) 1:37.747 (36)

Marcus Ericsson (SWE/Sauber-Ferrari) 1:37.819 (29)

1re séance d'essais libres

Kimi Räikkönen (FIN/Ferrari) 1:36.074 (19 tours)

(moyenne: 219,131 km/h)

Valtteri Bottas (FIN/Mercedes) 1:36.119 (24)

Lewis Hamilton (GBR/Mercedes) 1:36.681 (23)

Max Verstappen (NED/Red Bull-TAG Heuer) 1:37.174 (19)

Sebastian Vettel (GER/Ferrari) 1:37.230 (19)

Daniel Ricciardo (AUS/Red Bull-TAG Heuer) 1:37.290 (19)

Sergio Pérez (MEX/Force India-Mercedes) 1:37.457 (29)

Felipe Massa (BRA/Williams-Mercedes) 1:37.900 (29)

Lance Stroll (CAN/Williams-Mercedes) 1:37.944 (30)

Esteban Ocon (FRA/Force India-Mercedes) 1:38.065 (28)

Daniil Kvyat (RUS/Toro Rosso-Renault) 1:38.496 (17)

Kevin Magnussen (DEN/Haas-Ferrari) 1:38.747 (23)

Fernando Alonso (ESP/McLaren-Honda) 1:38.813 (16)

Carlos Sainz Jr (ESP/Toro Rosso-Renault) 1:38.976 (17)

Jolyon Palmer (GBR/Renault) 1:39.158 (16)

Romain Grosjean (FRA/Haas-Ferrari) 1:39.533 (17)

Stoffel Vandoorne (BEL/McLaren-Honda) 1:39.541 (19)

Pascal Wehrlein (GER/Sauber-Ferrari) 1:39.731 (21)

Marcus Ericsson (SWE/Sauber-Ferrari) 1:40.079 (20)

Non chronométré:

Sergey Sirotkin (RUS/Renault) (2)