(Montréal) Lance Stroll l’admet d’emblée, il a encore beaucoup de pain sur la planche avant de pouvoir aspirer au podium d’un Grand Prix de Formule 1 cette saison. Avant d’y parvenir, il devra apprendre à dompter sa voiture.

Alexandre Geoffrion-McInnis
La Presse canadienne

Stroll, qui disputera ce week-end le Grand Prix de Chine, en sera à sa troisième course avec sa nouvelle écurie, Racing Point.

PHOTO ANDREJ ISAKOVIC, AFP

Lance Stroll arrivant aux paddocks avant le GP de Bahreïn. Il allait terminer au 14e rang.

Le pilote âgé de 20 ans a reconnu en point de presse dans les paddocks du circuit international de Shanghai jeudi qu’il n’était toujours pas totalement à l'aise au volant de la fameuse « Panthère rose ».

« Vous savez, il faut se soumettre à un processus afin d’apprendre à connaître une voiture, a-t-il dit. Les ingénieurs doivent aussi apprendre à connaître le style de pilotage du pilote, et adapter la voiture en conséquence. Il s’agit d’une courbe d’apprentissage normale, et chaque fois que je me retrouve au volant je tente d’en apprendre davantage sur ses limites. »

La situation est bien différente de l’an dernier, alors que sa Williams — malgré ses nombreuses lacunes flagrantes — avait été conçue pour lui. Cette année, il a plutôt dû adapter sa conduite à la voiture, qui était déjà en cours de conception à l’atelier de la défunte équipe Force India alors qu’il tournait en piste pour l’équipe britannique cofondée par Frank Williams.

Nouvelle équipe, nouvelle voiture, nouvelles méthodes

« Quand tu te retrouves dans une nouvelle équipe, tu apprends de nouvelles manières de faire, a expliqué Stroll. L’approche est différente (chez Racing Point), et c’est ce que je tente d’assimiler depuis le début de la saison. Toutes les équipes ont leur façon de faire, mais je crois que nous avons un potentiel énorme et il s’agit maintenant de l’exploiter au maximum. »

Le pilote originaire de Mont-Tremblant pointe à égalité en 11e place du championnat des pilotes avec une récolte de deux points après deux courses en 2019. Il tentera ce week-end de rebondir, après s’être contenté d’une décevante 14e position au Grand Prix du Bahreïn, il y a deux semaines.

Même si Stroll n’a jamais marqué de point en carrière en Chine — il a été contraint à l’abandon en 2017 et signé une 14e place l’an dernier —, il n’a pas caché son ambition pour ce week-end.

« Nous voulons marquer des points ; c’est ça l’objectif », a-t-il dit, sans détour.

PHOTO THOMAS PETER, REUTERS

Le coéquipier de Stroll, Sergio Perez, lors de la conféence de presse des pilotes ce matin à Shanghaï.

Stroll et son coéquipier Sergio Perez tenteront donc de poursuivre la séquence de courses avec au moins un point de classement de Racing Point cette saison, après que le Mexicain ait terminé 10e au Bahreïn. D’ailleurs, le rendement de sa nouvelle équipe ne surprend pas le Québécois.

« Ce n’est pas étonnant, bien que nous soyons conscients que c’est très corsé en milieu de peloton, a-t-il évoqué. Ça veut simplement dire qu’il faut tout donner chaque week-end. Cela étant dit, je suis certain que nous disposons de la voiture pour marquer des points de façon constante — et c’est ce que nous tenterons de faire ici en Chine. »

En ce sens, les essais privés qui se sont déroulés au Bahreïn la semaine dernière lui ont insufflé une bonne dose d’optimisme pour la suite de la saison.

« L’objectif présentement c’est d’abaisser nos temps et d’extraire le maximum de la voiture, a-t-il expliqué. Les essais au Bahreïn ont été très productifs, et bien que nous n’ayons disputé que deux courses jusqu’ici, il faudra poursuivre notre progression au fil des prochaines épreuves. »

L’Australien Daniel Ricciardo, alors chez Red Bull, est le champion en titre du Grand Prix de Chine. De plus, la F1 célébrera ce week-end la tenue du 1000e Grand Prix de son histoire.

Classement des pilotes

1. Valtteri Bottas (FIN) 44 pts

2. Lewis Hamilton (GBR) 43

3. Max Verstappen (NED) 27

4. Charles Leclerc (MON) 26

5. Sebastian Vettel (GER) 22

6. Kimi Räikkönen (FIN) 10

7. Lando Norris (GBR) 8

8. Kevin Magnussen (DEN) 8

9. Nico Hülkenberg (GER) 6

10. Pierre Gasly (FRA) 4

11. Lance Stroll (CAN) 2

12. Alexander Albon (THA) 2

13. Daniil Kvyat (RUS) 1

14. Sergio Pérez (MEX) 1

Classement des constructeurs :

1. Mercedes 87 pts

2. Ferrari 48

3. Red Bull-Honda 31

4. Alfa Romeo Racing-Ferrari 10

5. McLaren-Renault 8

6. Haas-Ferrari 8

7. Renault 6

8. Toro Rosso-Honda 3

9. Racing Point-Mercedes 3