Les Rangers font l'acquisition d'Eric Staal

Eric Staal retrouvera son frère Marc chez les Rangers.... (PHOTO JAMES GUILLORY, ARCHIVES USA TODAY)

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Eric Staal retrouvera son frère Marc chez les Rangers.

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Associated Press
RALEIGH, N.C.

Les Rangers de New York ont confirmé leurs intentions pour les séries éliminatoires en faisant l'acquisition du capitaine et du visage des Hurricanes de la Caroline Eric Staal, dimanche.

En retour de Staal, les Rangers ont cédé l'espoir Aleksi Saarela et deux choix de deuxième ronde, l'un cette année et l'autre en 2017.

Le directeur général des Rangers, Jeff Gorton, a indiqué que les Hurricanes allaient retenir une portion du salaire moyen annuel de 8,25 millions de dollars US de Staal. Il a ajouté qu'ils avaient encore un peu de place sous le plafond salarial pour « ajouter un joueur avec un petit salaire, si nous le voulons ».

Les Rangers accusent 16 points de retard sur les Capitals de Washington, qui trônent au sommet de la section métropolitaine.

« Nous croyons qu'il était un des, sinon le meilleur joueur disponible sur le marché afin de renforcer notre top 9 à l'attaque, a dit Gorton. C'est pour cette raison que nous avons transigé. »

L'échange a été conclu environ une heure avant que les Hurricanes affrontent les Blues de St. Louis la veille de la date limite des transactions dans la LNH. Il ne s'agit pas non plus d'une surprise du côté des Hurricanes.

Âgé de 31 ans, Staal a passé l'ensemble de sa carrière de 12 saisons avec les Hurricanes, qui l'ont sélectionné avec le deuxième choix au total du repêchage de 2003.

Il est admissible à l'autonomie complète cet été, quand il aura terminé d'écouler un contrat de sept saisons et 55,75 millions de dollars.

Après un début de campagne difficile, les Hurricanes tentent de revenir dans le portrait des séries pour une première fois depuis 2009, mais ils avaient perdu quatre de leurs six derniers matchs avant celui de dimanche. Ils accusaient quatre points de retard sur les Penguins de Pittsburgh et le dernier rang donnant accès aux séries et les Penguins ont trois matchs de plus à disputer cette saison.

Avec cet échange, le gardien Cam Ward est le seul membre des Hurricanes à avoir participé à la dernière aventure de l'équipe en éliminatoires.

« Eric a été le visage de l'équipe pendant longtemps et nous le remercions pour son engagement, son leadership et sa contribution à l'équipe, a dit le directeur général des Hurricanes, Ron Francis. Nous croyons qu'il s'agissait d'une opportunité pour nous de continuer la reconstruction de l'équipe pour qu'elle redevienne prétendante à la Coupe Stanley. »

Staal quitte son frère Jordan pour aller rejoindre un autre de ses frères, Marc, un défenseur chez les Rangers. Le quatrième membre de la famille, Jared, évolue avec l'équipe de la Caroline du Sud dans l'ECHL et fait partie de l'organisation des Hurricanes.

« Je pense que ça va l'aider. Il connaît probablement beaucoup les joueurs dans l'équipe grâce à Marc, a dit Gorton. Mais nous n'avons pas fait l'échange en pensant qu'il sera plus confortable ici parce qu'il y a Marc. L'important, c'est d'avoir obtenu Eric. »

L'aîné des Staal a atteint cinq fois le cap des 30 buts dans sa carrière, mais il a été limité à 10 buts et 23 aides en 63 matchs cette saison.

Il est le meneur dans l'histoire des Hurricanes dans la majorité des catégories, incluant les matchs joués (909), les buts (332) et les points (775).

« Ça fait six ans que je joue ici et Eric est le seul capitaine que j'ai connu, a noté l'attaquant des Hurricanes Jeff Skinner. Il est ici depuis le début de ma carrière. Vous ne trouverez pas un meilleur gars que lui dans la LNH. »

Saarela a été un choix de troisième tour des Rangers en 2015. Malgré ses 19 ans, il a amassé 18 buts et 31 points en 46 matchs avec Porin Ässissä dans la ligue élite de Finlande.

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