De la Terre à Alpha du Centaure en minuscule vaisseau à voile

Yuri Milner tient le petit vaisseau «StarChip» derrière Stephen... (PHOTO TIMOTHY A. CLARY, AGENCE FRANCE-PRESSE)

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Yuri Milner tient le petit vaisseau «StarChip» derrière Stephen Hawking.

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Agence France-Presse
New York

Le milliardaire russe Yuri Milner et l'astrophysicien britannique Stephen Hawking ont révélé mardi leur projet de rallier l'étoile la plus proche de la Terre grâce à un minuscule vaisseau à voile poussé par un puissant laser.

L'idée est de propulser le petit vaisseau «StarChip», qui ne pèserait que quelques grammes, à un cinquième de la vitesse de la lumière, en bombardant sa voile de quelques mètres carrés, de photons produits par un laser basé sur Terre.

Poussé à une vitesse de 60 000 kilomètres par seconde, le vaisseau pourrait atteindre Alpha du Centaure, le groupe d'étoiles le plus proche de la Terre, en vingt ans.

Pour ce faire, Yuri Milner, connu pour ses investissements dans plusieurs start-ups, notamment Facebook, va dédier 100 millions de dollars au projet, baptisé «Breakthrough Starshot», a-t-il expliqué lors d'une conférence de presse à New York.

Il s'est associé à Stephen Hawking, un astrophysicien mondialement connu pour ses travaux sur les trous noirs et pour son ouvrage à succès Une brève histoire du temps.

Yuri Milner a indiqué qu'il investirait de sa poche les cent premiers millions de dollars dans le projet, mais chercherait ensuite, en cas d'avancée majeure, d'autres sources de financement.

Le fondateur de Facebook, Mark Zuckerberg, fait partie du conseil d'administration de l'entité. Il s'agit d'un projet de recherche qui doit associer la communauté scientifique et dont les résultats seront publiés dans leur intégralité.

Les premiers résultats de recherche indiquent que la projection de ce rayon laser nécessiterait à peu près l'énergie requise pour faire décoller une navette spatiale, a expliqué Avi Loeb, professeur à Harvard et membre du projet.

La technologie de base nécessaire au développement du projet existe déjà, mais doit être adaptée et améliorée pour permettre à ce vaisseau d'accomplir sa mission, a expliqué Yuri Milner, lors de la conférence qui se déroulait au sommet du One World Trade Center, la tour géante construite sur le lieu des attentats du 11 septembre 2001.

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