(Washington) Après les missiles russes, la Syrie et les droits humains, le vénérable avion de combat F-16 pourrait devenir une nouvelle pomme de discorde entre les États-Unis et la Turquie, pourtant alliés au sein de l’OTAN.

Paul HANDLEY et Sylvie LANTEAUME Agence France-Presse

Après le fiasco du S-400, l’achat par la Turquie d’un système antimissile russe qui a conduit les États-Unis à annoncer en 2019 son exclusion du prestigieux programme du F-35, Ankara a longtemps espéré que les États-Unis changeraient d’avis.

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Selon la presse turque, M. Erdogan veut obtenir 40 avions de combat F-16 et quelque 80 kits de modernisation de cet appareil vieillissant, dont l’armée turque possède déjà plus de 200 exemplaires. Ci-haut, un F-16 des Étoiles turques, l’escadrille acrobatique de l’aviation turque, au dessus d’Istanbul, le 20 septembre 2018.

Mais le président Joe Biden n’est pas revenu sur les décisions de son prédécesseur Donald Trump sur ce dossier, car l’armée américaine considère le système de détection du S-400 russe comme une menace pour le F-35, un avion de combat furtif à la pointe de la technologie, conçu pour échapper aux radars les plus sophistiqués.  

Le Pentagone a révélé mercredi que la finalisation définitive du processus d’exclusion d’Ankara du programme de fabrication du F-35, qui accordait à la Turquie la fabrication de 900 pièces de l’appareil le plus cher de l’Histoire, était intervenue le 23 septembre.

PHOTO JACK GUEZ, ARCHIVES AGENCE FRANCE-PRESSE

Un F-35 de l'aviation italienne au décollage lors de manoeuvres militaires en Israël, le 24 octobre 2021. La Turquie a été exclue par les États-Unis du programme de fabrication de pièces de cet appareil pour des raisons de sécurité; la Turquie ayant acheté un système anti-aérien russe.

Les deux pays cherchent maintenant à « régler le différend » lié au F-35, a précisé un porte-parole du Pentagone, le lieutenant-colonel Anton Semelroth.

Compensations

En d’autres termes, compenser Ankara pour 1,4 milliard de dollars payés pour les F-35 que Washington n’a jamais livrés.

Une délégation du Pentagone a eu des discussions « productives » mercredi à Ankara, avant de nouvelles négociations dans les prochains mois, et le ministre américain de la Défense, Lloyd Austin, a « reconnu les besoins de modernisation de l’armée turque » au cours d’un entretien téléphonique jeudi avec son homologue turc Hulusi Akar, selon le Pentagone.

Les F-16 devraient également figurer au menu d’une rencontre de Joe Biden avec le président turc Recep Tayyip Erdogan en marge la semaine prochaine du sommet international COP26 sur le climat à Glasgow.

Selon la presse turque, M. Erdogan veut obtenir 40 avions de combat F-16 et quelque 80 kits de modernisation de cet appareil vieillissant, dont l’armée turque possède déjà plus de 200 exemplaires.

PHOTO MINISTÈRE DE LA DÉFENSE TURC, VIA ARCHIVES ASSOCIATED PRESS

Un F-16 de l'aviation turque.

Le département d’État américain, qui négocie les ventes d’armement à l’étranger, a confirmé implicitement avoir reçu une demande formelle d’acquisition de la part du gouvernement turc.

« Le ministère ne confirme ni ne commente les projets de ventes d’armement tant qu’ils n’ont pas été notifiés au Congrès », a indiqué à l’AFP un porte-parole de la diplomatie américaine. Mais « les responsables turcs ont fait état publiquement de leur intérêt à acheter des F-16 », a-t-il ajouté.

Le Congrès opposé

Il est cependant peu probable que cette demande aboutisse rapidement face à l’opposition probable du Congrès américain.

« Nous ne pouvons nous permettre de compromettre notre sécurité nationale en envoyant des avions américains à un allié qui continue de se comporter comme un adversaire », ont écrit cette semaine onze élus républicains et démocrates dans une lettre ouverte au président Joe Biden.

PHOTO AVIATION TURQUE

Un F-16 de l'aviation turque.

Qui plus est, la Turquie est déjà frappée par des sanctions américaines qui interdisent depuis décembre toute transaction avec l’agence gouvernementale turque responsable des achats d’armement, le SSB.

L’administration Trump avait alors invoqué une loi américaine de 2017 dite « contrer les adversaires de l’Amérique à travers les sanctions » (Caatsa), qui prévoit des sanctions automatiques dès lors qu’un pays conclut une « transaction significative » avec le secteur de l’armement russe.

Cette loi risque de faire aussi obstacle à une vente de F-16, souligne Steven Cook, du Council on Foreign Relations.

« Les responsables turcs disent qu’il est possible de transférer les avions à la Turquie sans passer par le SSB mais des élus du Congrès ont fait savoir qu’ils s’opposeraient à de telles alternatives parce que ce serait contourner la loi », ajoute cet expert.

Le président turc, qui vient de renoncer à l’expulsion de dix ambassadeurs occidentaux, dont celui des États-Unis, a menacé de se tourner vers des avions russes si Washington refusait de lui vendre ses appareils.

Pour Aykan Erdemir, du centre de réflexion Foundation for Defense of Democracies, « il n’y a pas de solution immédiate à cette impasse », explique-t-il à l’AFP. « C’est pourquoi je pense que Washington et plusieurs capitales européennes attendent les élections de 2023 (en Turquie), en espérant que ça résolve le problème ».