Nissan a le vent dans les voiles depuis que le constructeur français Renault en a pris les commandes en 1999. Au cours des dernières années, la majorité de ses modèles, dont l'Altima, la Maxima et la Versa, se sont imposés dans leur créneau respectif. Il faut toutefois reconnaître que l'ancienne génération de la Sentra (2001-2006) n'a pas connu le même succès. C'est normal, ont dit certains, puisqu'elle a été créée par la vieille garde de Nissan.

Jean-François Guay, Collaboration Spéciale LA PRESSE

Pour s'imposer face à ses rivales d'alors, les anciennes générations de Honda Civic, Mazda Protegé et Toyota Corolla, la Sentra (2001-2006) a dû jouer la carte de la voiture économique. Animée par un quatre cylindres de 1,8 litre (126 chevaux), la Sentra est la compacte toute désignée pour ceux qui veulent une voiture d'occasion fiable et à bon prix. À équipement égal, elle peut coûter jusqu'à 30% de moins que les Civic et Corolla d'occasion des anciennes générations. Cela représente une économie appréciable pour ceux qui achètent leur première voiture ou qui cherchent un deuxième véhicule pour leur famille.

Les ingénieurs ont eu le feu vert, en 2002, pour transformer la personnalité «pépère» de la Sentra en «bombinette». Ils lui ont greffé le puissant moteur de 2,5 litres à quatre cylindres de l'Altima. Quand on sait que ce moteur rend l'Altima plus performante que les Accord, Mazda6 et Camry à quatre cylindres, on comprend que ce surplus de testostérone, dans les versions SE-R (165 chevaux) et Spec V (175 chevaux), a transformé radicalement la Sentra.

Malgré une fiche technique moins étoffée que celle de la plupart de ses rivales (Focus SVT, Golf GTi, MazdaSpeed, etc.), une SE-R d'occasion peut combler les amateurs de tuning. Qui plus est, encore une fois, cette Sentra modifiée est plus abordable que ses concurrentes.

Toutefois, il faut se méfier des mécaniques qui peuvent avoir été cravachées par les anciens propriétaires! En effet, les premières livrées du 2,5 litres résistaient mal à un usage excessif et la surconsommation d'huile était sa marque de commerce. Donc, il est essentiel de faire vérifier la mécanique par un technicien qualifié.