Une page se tourne pour l'Europe spatiale

La fusée Ariane 5 ES avec à son... (Photo: AFP)

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La fusée Ariane 5 ES avec à son bord l'ATV-5 a décollé du Centre spatial guyanais, mardi matin, emportant la plus lourde charge utile jamais injectée en orbite par un lanceur Ariane.

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Véronique MARTINACHE
Agence France-Presse
Paris

Une page s'est tournée pour l'Europe spatiale, avec le lancement, dans la nuit de mardi à mercredi depuis Kourou, du cinquième et ultime cargo automatique européen ATV, l'ATV-5 Georges Lemaître, en route vers la Station spatiale internationale (ISS).

«Le petit dernier est en orbite», a lancé le directeur général de l'Agence spatiale européenne (ESA), Jean-Jacques Dordain, saluant «cinq frères qui font la fierté de l'Europe».

«Le lancement que nous venons de vivre revêt une valeur particulière», a déclaré la secrétaire d'État à la Recherche Geneviève Fioraso, qui a assisté au lancement. «C'est en effet à la fois le 60e tir d'Ariane 5 réussi d'affilée, le 74e en tout, et le cinquième et dernier lancement d'ATV», a-t-elle dit.

«ATV, c'est une prouesse scientifique et technologique», a souligné Mme Fioraso.

«Nous sommes fiers de la réussite de la mission ATV, qui est un symbole fort de la participation de l'Europe au programme spatial international», a affirmé de son côté le PDG d'Arianespace, Stéphane Israël.

Nouveau chapitre 

Avec la fin des ATV, l'ISS sera ravitaillée par des vaisseaux russes Progress et des cargos opérés par des firmes privées américaines sous contrat avec la Nasa, SpaceX (Dragon) et Orbital Sciences (Cygnus).

Pour l'Europe spatiale s'ouvre cependant un nouveau chapitre, une nouvelle «aventure encore plus passionnante», selon les termes de M. Dordain.

Les technologies développées pour l'ATV contribuent en effet à la réalisation du Module de service de la capsule habitée Orion de la Nasa, qui doit transporter des astronautes vers la Lune. Le premier vol est prévu à l'horizon 2017/2018.

La fusée Ariane 5 ES avec à son bord l'ATV-5 a décollé du Centre spatial guyanais, mardi à 20h47 heure de Kourou (01h47 mercredi heure de Paris), emportant la plus lourde charge utile jamais injectée en orbite par un lanceur Ariane, 20,3 tonnes.

L'ATV-5 s'est séparé du lanceur un peu plus d'une heure plus tard, poursuivant son trajet autonome jusqu'à l'ISS qui tourne autour de la Terre à 400 km d'altitude.

Il s'amarrera automatiquement à la station le 12 août, pour une durée d'environ six mois pendant lesquels il deviendra un module additionnel pour les six astronautes à bord de l'ISS.

Ses occupants sont actuellement trois Russes (Oleg Artemyev, Alexander Skvortsov, Max Suraev), deux Américains (Steve Swanson, Reid Wiseman) et un Allemand (Alexander Gerst).

C'est Alexander Gerst, astronaute de l'ESA, qui supervisera le déchargement des près de 6,6 tonnes de fret, dont près de 850 litres d'eau potable, le maximum jamais emporté, trois tonnes de carburant, et plus de 2,6 tonnes de denrées alimentaires, vêtements et équipements pour la recherche, un record.

Le vaisseau de dix mètres de long et 4,5 m de diamètre, construit par Airbus Defence and Space, emporte aussi des pièces de rechange, parmi lesquelles une pompe permettant de recycler l'eau à bord de la Station, et du matériel scientifique.

A son bord notamment, le capteur infrarouge expérimental Liris, qui permettra de tester de nouveaux systèmes de guidage pour des technologies de rendez-vous dans l'espace avec des cibles dites «non-coopératives», comme des astéroïdes ou des débris spatiaux.

A la fin de sa mission, début 2025, le cargo sera rempli des déchets non dangereux produits à bord de la Station. Il se détachera de l'ISS et plongera vers l'atmosphère terrestre où il se consumera avec sa cargaison, comme l'ont fait ses quatre prédécesseurs, Jules Verne (2008), Johannes Kepler (2011), Edoardo Amaldi (2012) et Albert Einstein (2013).

Le chant du cygne du dernier ATV sera filmé pour la première fois de l'intérieur, grâce à une caméra embarquée spécialement conçue pour transmettre les images des toutes dernières secondes du cargo avant de brûler avec lui.




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