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Solar Impulse à mi-chemin entre le Japon et Hawaï

L'avion devait passer le front froid qui constitue... (Photo Kyodo, Reuters)

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L'avion devait passer le front froid qui constitue le principal obstacle sur sa traversée océanique de quelque 7800 kilomètres.

Photo Kyodo, Reuters

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Agence France-Presse
TOKYO

L'avion Solar Impulse se trouvait mercredi après midi (heure de Tokyo) à mi-chemin entre le Japon et Hawaï, après le passage d'un premier front froid au bout de plus de deux jours et deux nuits de vol transpacifique ininterrompu, un record.

Avec plus de 60 heures en solitaire à bord de l'appareil, le pilote André Borschberg a déjà réalisé un exploit inédit, même s'il lui reste encore presque autant à tenir dans son cockpit exigu.

Un important obstacle a été franchi avec le passage à la mi-journée d'un premier front froid, selon les organisateurs, ravis de voir ce «mur» derrière l'appareil plutôt que devant.

«Un obstacle majeur est franchi», ont-ils assuré sur internet.

Il est vrai que ce front, qui va grosso modo de Taïwan à l'Alaska, était pendant des jours jugé si dense et infranchissable que Solar Impulse a reporté plusieurs fois son départ du Japon où il s'était posé le 1er juin pour attendre un temps clément.

Le passage du front «est un moment très émouvant», s'est exclamé sur Twitter, Bertrand Piccard, co-concepteur du projet et pilote en alternance de l'aéronef solaire.

«C'est la première fois que nous effectuons un troisième jour de vol sans interruption, avec un nouveau cycle de recharge des batteries par le soleil», s'était-il félicité quelques heures plus tôt dans une vidéo en ligne.

«C'est un instant fascinant qui montre qu'un avion peut voler en continu en produisant sa propre énergie», a-t-il poursuivi.

«Je suis en excellente forme. La nuit a été difficile, mais superbe. Je suis complètement dans la mission», a assuré André Borschberg lors d'une communication vidéo diffusée sur le site du projet.

«J'aurais voulu me faire une raclette dans cet avion», plaisantait ce pilote de 62 ans, visiblement en forme malgré un temps de sommeil réduit à peu de chose.

À 16H30 à Tokyo (07H30 GMT), il avait parcouru plus de 4320 kilomètres au-dessus de l'océan, soit 55% du parcours, depuis son départ de Nagoya (centre du Japon) dans la nuit de dimanche à lundi.

«C'est un saut dans l'inconnu que réalise André. Jusqu'à ce vol, en cas de problème, nous pouvions décider d'atterrir sur le plus proche aéroport, mais là, l'avion est au milieu de nulle part, au-dessus de l'océan, sans aucune place pour se poser», a insisté Bertrand Piccard.

«Plusieurs moments critiques auront lieu avant l'arrivée à Hawaï», a prévenu un des responsables de la communication de Solar Impulse dans une vidéo.

«Nous devons veiller à ce que les batteries ne se rechargent pas trop rapidement, car elles chauffent, la température extérieure étant relativement élevée à cette période de l'année», a notamment expliqué un technicien de la mission.

Les équipes au sol supervisent le comportement de l'appareil lorsque le pilote se repose par périodes de 20 minutes.

Il utilise des techniques de yoga et de méditation pour se détendre, a de quoi se sustenter, peut dialoguer avec le centre de contrôle de la mission à Monaco et répondre aux questions des journalistes.

Solar Impulse 2, dont les ailes sont couvertes de cellules photovoltaïques, avait été bloqué près d'un mois au Japon par de mauvaises conditions climatiques. Il a fini par trouver une fenêtre de temps favorable pour décoller lundi avant l'aube et se lancer à l'assaut du Pacifique.

L'avion, qui avait aussi dû patienter auparavant un mois en Chine, était parti le 9 mars d'Abou Dhabi pour un tour du monde de 35 000 kilomètres destiné à promouvoir l'usage des énergies renouvelables, en particulier l'énergie solaire.

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