(Washington) À moins de 24 heures de sa prestation de serment, Joe Biden a rendu mardi à Washington hommage aux victimes de la COVID-19, marquant le contraste avec le président sortant Donald Trump qui a depuis des mois tenté de minimiser l’impact d’une pandémie ayant fait plus de 400 000 morts aux États-Unis.

Jerome CARTILLIER et Elodie CUZIN
Agence France-Presse

« Pour guérir, nous devons nous souvenir. Il est difficile parfois de se souvenir mais c’est ainsi que nous guérissons », a-t-il déclaré devant l’imposant mémorial Abraham Lincoln.

L’ancien bras droit de Barack Obama, qui deviendra mercredi à midi le 46e président de l’histoire des États-Unis, s’est ensuite recueilli, au son de la chanson Hallelujah de Leonard Cohen, face aux 400 lumières qui avaient été allumées tout autour du bassin rectangulaire dans lequel se reflétait le Washington Monument.

PHOTO EVAN VUCCI, AP

Reclus dans la Maison-Blanche, Donald Trump, qui quitte le pouvoir au plus bas dans les sondages et coupé d’une partie de son camp, s’est lui contenté d’un message vidéo préenregistré en guise de discours d’adieu à l’issue d’un mandat marqué par une avalanche de scandales, deux impeachments et un assaut meurtrier du Capitole.  

S’il a pour la première fois mardi souhaité la réussite de la nouvelle administration, il n’a à aucun moment félicité son successeur, ni prononcé son nom.

Celui qui pendant plus de deux mois a refusé le verdict des urnes en dénonçant des fraudes imaginaires va devenir le premier président à ne pas assister à la prestation de serment de son successeur depuis 150 ans.

PHOTO ÉRIC BARADAT, AGENCE FRANCE-PRESSE

Des affiches proclamant l’investiture de Joe Biden et de Kamala Harris sont déjà installées devant la Maison-Blanche, que Donald Trump doit quitter le mercredi matin 20 janvier sans assister aux cérémonies.

Quelques heures plus tôt, au moment de quitter son fief du Delaware, Joe Biden s’était montré très ému, des larmes coulant sur son visage.

« Eh bien, excusez mon émotion, lorsque je mourrai, Delaware sera écrit dans mon cœur », a déclaré le démocrate en écho aux paroles de l’auteur irlandais James Joyce.  

À 78 ans, Joe Biden sera le plus vieux président américain à prendre ses fonctions.  

Il a souligné le choix historique de sa colistière Kamala Harris, qui deviendra mercredi la première femme vice-présidente mais aussi la première personne noire, et d’origine indienne, à occuper cette fonction.  

Ne me dites pas que les choses ne peuvent pas changer. Elles peuvent changer, et elles changent. C’est ça l’Amérique.

Joe Biden

Avant son départ pour la Floride, prévu mercredi matin, Donald Trump pourrait encore gracier plusieurs dizaines de personnes.

Dans son message d’adieu, le défenseur de « l’Amérique d’abord » a vanté son bilan économique et en politique étrangère, notamment sa fermeté face à la Chine.  

« Je suis tout particulièrement fier d’être le premier président depuis des décennies à ne pas avoir déclenché de nouvelles guerres », s’est targué le président sortant.

Washington méconnaissable

Mardi, la capitale fédérale était méconnaissable.

Les mesures de sécurité entourant la cérémonie d’investiture, prévue à 12 h mercredi, sont exceptionnelles. Quelque 25 000 soldats de la Garde nationale et des milliers de policiers venus de tout le pays seront déployés.

De hautes grilles, parfois surmontées de barbelés, protègent la « zone rouge » entre la colline du Capitole et la Maison-Blanche. On est loin de l’ambiance de liesse qui avait envahi Washington après la victoire de Joe Biden début novembre.

PHOTO BRENDAN SMIALOWSKI, AFP

Quelque 25 000 soldats de la Garde nationale et des milliers de policiers venus de tout le pays seront déployés.

Le comité organisateur de la cérémonie a limité le nombre d’invités et, sur l’immense esplanade du « National Mall », où des milliers d’Américains viennent traditionnellement voir leur nouveau président prêter serment, plus de 190 000 drapeaux ont été plantés pour représenter ce public absent.  

Depuis le 6 janvier, près d’une centaine de manifestants ont été inculpés pour avoir participé aux violences du Capitole.  

Parmi eux, des élus et des membres anciens ou actifs des forces de l’ordre.  

Biden se pose en rassembleur

Sur le fond comme sur la forme, Joe Biden entend marquer un contraste aussi net que possible avec son prédécesseur.     

Mercredi, celui qui se présente comme un « rassembleur » lancera un message d’unité aux Américains, lors d’un discours de 20 à 30 minutes.

Autre moment d’union à la symbolique forte : Mitch McConnell, chef des républicains au Sénat, sera présent avec lui, à son invitation, lors d’une messe à la cathédrale Saint-Matthieu mercredi matin. Les autres dirigeants du Congrès ont aussi été conviés.

En attendant, le processus de confirmation par le Sénat des ministres désignés par le président désigné a commencé mardi, afin que le gouvernement soit au plus tôt en ordre de marche face aux nombreuses crises qui traversent l’Amérique.

Sur le front diplomatique, le futur secrétaire d’État, Antony Blinken, a promis de rompre avec quatre années d’unilatéralisme, en « revigorant » les alliances mises à mal sous Donald Trump. Mais le futur chef de la diplomatie américaine a aussi déclaré que le républicain avait « eu raison » d’avoir adopté une position « plus ferme face à la Chine ».  

La prochaine secrétaire au Trésor Janet Yellen a elle appelé à « voir grand » dans la réponse à la crise économique provoquée par la pandémie, et à remettre donc à plus tard les préoccupations sur le déficit public.

Le gouvernement sortant a de son côté annoncé d’ultimes décisions, dont la plus spectaculaire est celle du secrétaire d’État Mike Pompeo de considérer que la Chine « commet un génocide » contre les musulmans ouïghours.