(Grays et Londres) Trente-neuf corps, dont celui d’un adolescent, ont été découverts mercredi à l’est de Londres dans un camion frigorifique venu de Belgique, une «tragédie inimaginable» qui a entraîné des appels à renforcer la lutte contre les passeurs de migrants

Arman SOLDIN et Clara WRIGHT
Agence France-Presse

Âgé de 25 ans et originaire d’Irlande du Nord, le chauffeur a été arrêté dans le cadre d’une enquête pour meurtre, après cette découverte macabre qui a provoqué des réactions horrifiées au Royaume-Uni, confronté ces dernières années à de nombreuses tentatives de migrants de rejoindre son territoire via la Manche.

«C’est une tragédie inimaginable et qui fend le cœur», a déclaré le premier ministre britannique Boris Johnson. Les auteurs de trafic de personnes devraient «être pourchassés et traduits en justice», a-t-il ajouté.

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La police a été alertée peu avant 1 h 40 par les services de secours, qui ont découvert les victimes.

La police a été alertée peu avant 1h40 par les services de secours, qui ont découvert les corps sans vie dans un camion dans une zone industrielle à Grays dans l’Essex, à une trentaine de kilomètres de Londres. Selon les premiers éléments de l’enquête, il s’agit de 38 adultes et un adolescent.

Aucune indication n’a été apportée dans l’immédiat sur leur origine ni sur le fait de savoir s’il s’agissait de migrants. Nombre d’entre eux tentent de rejoindre le Royaume-Uni ces dernières années en se cachant dans des remorques de camion ou en utilisant des embarcations.

Enquête ouverte en Belgique

Selon la police britannique, le camion est arrivé vers 0h30 à Purfleet, port sur la Tamise, en provenance de Zeebruges, en Belgique. Elle avait d’abord évoqué une entrée dans le territoire britannique samedi à Holyhead, port situé sur la côte ouest de la Grande-Bretagne et desservant l’Irlande. 

Une enquête a été ouverte dans la foulée par le parquet fédéral belge, a indiqué son porte-parole Eric Van Duyse. «Il semble que le conteneur soit effectivement passé par la Belgique» et «le conteneur aurait été embarqué à Zeebruges», a-t-il indiqué.

«On ignore combien de temps il est resté en Belgique», a ajouté Eric Van Duyse.

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L’identification des victimes constitue la «priorité numéro un».

Selon les médias britanniques, le chauffeur du camion, placé en détention, serait Mo Robinson, un habitant de la ville nord-irlandaise de Portadown.

Dans la zone industrielle de Waterglade, où le camion a été découvert, un cordon de sécurité a été mis en place. Il a été déplacé dans l’après-midi «vers un emplacement sécurisé […] afin que les corps puissent être récupérés», a indiqué la cheffe adjointe de la police de l’Essex, Pippa Mills.

L’identification des victimes constitue la «priorité numéro un», a-t-elle assuré.

Alors que la police britannique avait indiqué que le camion était «de Bulgarie», le premier ministre bulgare Boyko Borissov a confirmé qu’il était immatriculé dans son pays par un citoyen irlandais.

Il «n’est plus entré sur le territoire de notre pays depuis. Il n’y a pas de lien avec nous, seulement les plaques d’immatriculation», a-t-il déclaré à la télévision locale.

Pour Dimitar Dimitrov, directeur exécutif de la Chambre des transporteurs routiers bulgares, il est courant que des ressortissants enregistrent des entreprises en Bulgarie pour «profiter de la fiscalité favorable».

«Crime contre l’Humanité»

Ce drame a entraîné de nombreux appels à lutter contre les passeurs de migrants. Selon la ministre britannique de l’Intérieur Priti Patel, les services de l’immigration travailleront «étroitement» avec la police pour établir comment «cet événement horrible a pu se produire».

«Ce à quoi nous assistons aujourd’hui est l’un des plus horribles crimes contre l’Humanité», a déclaré la ministre, interpellée au Parlement sur les questions d’immigration clandestine.

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En août 2015, 71 migrants ont été trouvés morts dans un camion au sud-est de Vienne.

Selon Gerald Tatzgern, chef de l’Office autrichien de lutte contre le trafic d’êtres humains, le nombre de migrants empruntant la «route des Balkans» est «relativement élevé» actuellement. Un drame comme celui de mercredi «est justement ce que je craignais», a-t-il déclaré.

En juin 2000, 58 clandestins chinois étaient morts asphyxiés dans un camion au port de Douvres. Le chauffeur néerlandais a été condamné en 2002 à 14 ans de prison pour homicides involontaires trafic de clandestins.

En août 2015, 71 migrants, originaires de Syrie, d’Irak et d’Afghanistan, en route pour l’ouest de l’Europe, étaient morts dans un camion frigorifique en Autriche. Les quatre principaux trafiquants du réseau ont été condamnés à la prison à perpétuité.