Deux astronautes de l'équipage de la navette spatiale américaine Endeavour ont bouclé avec succès lundi la quatrième et dernière des sorties orbitales prévues, effectuant toutes les tâches et réparations prévues.

AGENCE FRANCE-PRESSE

La NASA a également décidé de prolonger d'un jour la mission, a indiqué le même jour un porte-parole du Centre spatial Johnson à Houston.

Les deux marcheurs de l'espace, Steve Bowen et Shane Kimbrough, ont refermé le sas de la chambre de décompression de la Station spatiale internationale (ISS) à 00h31GMT mardi (20h30 lundi HNE), a confirmé une commentatrice de la télévision de la NASA qui retransmet les images en direct.

Cette sortie orbitale a duré 6 heures 7 minutes, soit 23 minutes de moins de prévu.

Durant cette excursion, les deux astronautes ont terminé le nettoyage, la lubrification et le remplacement de onze des douze roulements à billes du système de rotation d'une des trois doubles-antennes solaires dite «Solar Alpha Rotary Joint (SARJ)» qui était grippé.

Les travaux inédits sur le SARJ avait commencé lors de la première sortie orbitale mardi dernier.

Le mécanisme sera remis en route tôt mardi pour des tests.

Ils ont aussi installé une caméra sur une des poutres de l'ISS et attaché une antenne GPS (Global Positioning System) sur le module japonais Kibo.

Ces quatre marches dans l'espace portent à 118 au total le nombre de sorties orbitales effectuées par des astronautes pour assembler l'ISS ou 745,29 heures.

L'assemblage de l'avant-poste orbital devrait être achevé à la mi 2010.

Les responsables de la mission ont aussi décidé de prolonger de 24 heures la mission pour la porter à 16 jours afin de donner plus de temps à l'équipage pour faire fonctionner une nouvelle machine de recyclage de l'urine et des eaux usées en eau potable qui a connu quelques problèmes de fonctionnement.

L'origine du problème a été apparemment déterminée et l'équipage devrait être en mesure de faire fonctionner cette machine de 250 millions de dollars livrée par Endeavour pour produire des échantillons suffisants d'eau afin de les ramener sur Terre pour analyse.

Cette machine est essentielle pour doubler les capacités d'hébergement de longue durée de la Station spatiale de trois occupants aujourd'hui à six au printemps 2009 en produisant par recyclage 6,8 tonnes d'eau potable par an.

Jusqu'à présent, toute l'eau potable nécessaire à l'équipage de l'ISS a été transportée par la navette.

Le désamarrage de la navette de la Station spatiale est désormais prévu vendredi 28 novembre dans la matinée et l'atterrissage en Floride dimanche en début d'après-midi au lieu de samedi.

Endeavour a livré au total 14,5 tonnes d'équipements destinés surtout à doubler les capacités d'accueil de l'ISS.

Outre la machine à recycler l'urine en eau potable, les sept membres de l'équipage d'Endeavour ont livré un congélateur et un four destinés à des expériences scientifiques dans le module laboratoire américain Destiny ainsi que deux cabines supplémentaires qui serviront de chambres à coucher.

La navette a aussi apporté deux nouveaux fours pour réchauffer les repas des astronautes, un nouveau réfrigérateur ainsi qu'un équipement pour faire de l'exercice.