Autrefois le plus grand marché de bétail du Texas, Fort Worth offre aujourd'hui un fascinant contraste entre l'exotisme du Far West et le modernisme urbain. Dans la même journée, on peut visiter de grands musées, manger dans d'excellents restaurants et vivre la plus unique des expériences country.

Natalie Richard LA PRESSE

Le quartier historique de Stockyards nous plonge carrément dans un univers de cow-boys, de saloons et de culture western. Il ne s'agit pas ici d'un village reconstitué où les comédiens simulent la vie des gens d'une autre époque. C'est un vrai quartier, avec de vrais cow-boys modernes qui participent à de vrais rodéos. On trouve aussi beaucoup de musiciens, de gentils motards et quelques personnages sortis du fond des temps.

Ceux qui aiment s'asseoir et observer les passants passeront des heures de plaisir. Si vous préférez l'action, tous les vendredis et samedis soir, les professionnels du rodéo prennent l'arène et se mesurent aux plus fringants taureaux, dans un spectacle de deux heures, pour toute la famille. Juste derrière se trouve Billy Bob's Texas, le plus grand «honky tonk» du monde, qui célèbre ses 30 ans cette année. Cet immense terrain de jeu peut accueillir au-delà de 6000 personnes. On y trouve des bars, un restaurant, des salles de jeu, une piste de danse géante. On y offre des cours de danse en ligne tous les jeudis. Il y a aussi une salle de spectacle fréquentée par les grands noms de la musique et même un petit stade de rodéo où s'illustrent les meilleurs cow-boys.

Sur l'avenue Exchange, on trouve bien sûr une ou deux boutiques de souvenirs, mais aussi d'authentiques magasins de vêtements où l'on peut s'habiller country du chapeau aux bottes, en passant par la boucle de ceinture. M.L. Leddy's est l'endroit le plus réputé pour les bottes de cow-boy. Les gens viennent de partout pour se faire confectionner des bottes sur mesure. Comme ils peuvent en fabriquer seulement huit paires par jour, la liste d'attente peut aller jusqu'à un an, et le prix jusqu'à... 10 000$!

Le Stockyard Hotel est un élégant vestige centenaire situé en plein coeur du quartier. Si ça vous allume, réservez la chambre 305, qui était la préférée de BonnieetClyde, à cause de son excellent point de vue à la fois sur la banque et sur le poste de police. Dans la chambre, un des pistolets authentifiés de Bonnie Parker est exposé. En face, quelques saloons offrent tout ce qu'on pourrait imaginer du bon vieux Far West, avec musique live tous les soirs. On y trouve aussi de très bons restaurants, dont le Lonesome Dove Western Bistro, du célèbre Iron Chef Time Love.

Entre bêtes et musées

De plus, deux fois par jour, à 11h30 et 16h, la rue principale se transforme en traverse de taureaux à longues cornes (Longhorn), en hommage à la prospère époque des «cattle trails», qui ont fait la renommée de Fort Worth à la fin des années 1800. Tout ce qui est représenté ici est authentique, des selles des chevaux aux harnais des taureaux.

Les cow-boys sont des gens de métier, qui travaillent à temps plein sur les lieux. Fait intéressant, c'est une femme qui dirige l'endroit, la «trail boss», comme on l'appelle ici. À 34 ans, Kristin Jaworski gère l'équipe, les animaux, les programmes éducatifs et les événements spéciaux.

D'ailleurs, dans le quartier des musées, dans le sud-ouest de la ville, on trouve le National Cowgirl Museum and Hall of Fame, voué à la mémoire de ces grandes femmes du Far West. Temple Grandin, la femme autiste spécialisée en comportement animal et personnifiée au cinéma par Claire Danes, est une des dernières à avoir été intronisée à ce temple fascinant.

Ce grand quartier des arts est aussi la résidence de très beaux musées dont le Amon Carter Museum of American Art, le Kimbell Art Museum et le Modern Art Museum, le deuxième en importance en Amérique, dans un superbe édifice symétrique aux lignes épurées, dessiné par l'architecte japonais Tadao Ando.

Le nouveau Far West

Le centre-ville de Fort Worth est moderne, sûr et très animé, surtout dans le quadrilatère du Sundance Square où l'on trouve de nombreuses boutiques, restaurants et galeries d'art, dont le Sid Richardson Museum, qui présente une grande collection d'artistes américains de style «Old West».

À découvrir juste au sud: Magnolia Avenue, la rue branchée du quartier Nearsouthside.

Un grand restaurant, Ellerbe Fine Foods, est élégamment installé dans une ancienne station-service. Avec sa superbe terrasse, son service impeccable et sa grande chef Molly McCook, c'est un incontournable.

Dans la même artère, on trouve aussi un restaurant végétalien (eh oui! même au Texas) et un bar à cocktail des plus courus, The Usual.

Les frais de ce voyage ont été payés par Texas Tourism et ses partenaires du Fort Worth CVB.