Le défi du Canadien sera assez simple, ce soir à Tampa : tenter de vaincre la meilleure équipe du circuit. Cette meilleure équipe, c'est le Lightning, un club qui a 60 points au compteur, un sommet dans la LNH. L'équipe aux éclairs ne perd pas souvent, comme l'indique sa fiche de 9-0-1 lors des 10 derniers matchs. Il s'agit aussi d'une équipe qui vient de gagner ses quatre derniers matchs. Rien que ça.

Mis à jour le 29 déc. 2018
RICHARD LABBÉ LA PRESSE

« Ils ont une bonne équipe de toute évidence, a remarqué l'attaquant Max Domi, en citant l'évidence. Ils ont une défense solide, de bons gardiens, une attaque explosive. Pour être les meilleurs, il faut être capable de battre les meilleurs. »

Ce qui nous ramène à l'énorme défi de ce soir, là où le Lightning a remporté 16 victoires à domicile, un sommet aussi à ce chapitre dans toute la LNH. Max Domi sait très bien ce qui l'attend et ce qui attend le reste de l'équipe.

« C'est un match baromètre, comme il y en aura plusieurs d'ici à la fin de la saison, a ajouté l'attaquant. Dans notre esprit, tous les matchs d'ici à la fin du calendrier doivent être considérés comme des matchs des séries. »

Le Lightning affiche donc une très belle forme, mais le Canadien se porte aussi très bien, débarquant à Tampa sur une série de trois victoires, ayant remporté sept de ses dix derniers matchs.

Seule source d'inquiétude dans le camp montréalais ces jours-ci : l'état de santé du gardien Carey Price, qui va rater un deuxième match de suite après avoir été placé sur la liste des blessés. À ce chapitre, l'entraîneur Claude Julien n'a rien ajouté de nouveau avant l'entraînement facultatif de ce matin, se contentant de répéter ce qu'il avait déjà dit la veille, à savoir que l'état de santé du gardien vedette est évalué au jour le jour.

En coulisses, on chuchote que la direction du club espère un retour pour Price lors du match suivant, celui du 31 décembre à Dallas contre les Stars. En attendant, c'est de nouveau le réserviste Antti Niemi qui devra garder le filet ce soir, lui qui a bien fait vendredi soir à Sunrise avec 23 arrêts contre les Panthers.

Chez le Lightning, tout indique que l'attaquant québécois Mathieu Joseph sera de retour au jeu, lui qui a dû rater les cinq derniers matchs en raison d'une blessure.

Chez le Canadien, Claude Julien a évoqué la possibilité d'apporter un changement à sa formation ce soir, sans toutefois donner plus de détails. Une décision finale à ce sujet devrait être prise suite à l'échauffement d'avant-match.