(Budapest) Mercedes doit envoyer un message fort ce week-end au Grand Prix de Formule 1 de Hongrie, surtout Valtteri Bottas.

Jérôme Pugmire
Associated Press

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Valtteri Bottas (à g.) et Lewis Hamilton après les qualifications du GP d'Allemagne samedi dernier. Bottas était déjà sous pression la semaine dernière. Il le sera davantage dimanche en Hongrie.

Son avenir chez Mercedes se jouera pendant la traditionnelle pause estivale en F1, qui suivra la course de dimanche. Sa sortie de piste le week-end dernier au Grand Prix d’Allemagne, alors qu’il pourchassait le Québécois Lance Stroll, a augmenté la pression sur les épaules du Finlandais.

Une erreur «quand tu sais que l'équipe réfléchit à l'avenir»

« Ce n’était pas l’idéal, a convenu Bottas jeudi, alors qu’il discutait de sa sortie de piste à Hockenheim. Chaque course est importante, mais quand tu sais que l’équipe réfléchit à l’avenir… ça devient très important. »

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Selon la rumeur, Mercedes songerait à faire une offre à Max Verstappen (à g.) comme coéquipier de Lewis Hamilton (au centre), ce qui enleverait son volant Mercedes à Valteri Bottas (à d.). On voit les trois hommes après les qualifications du GP d'Autriche samedi dernier.

Bottas vit d’un contrat d’un an à un autre depuis qu’il s’est joint à Mercedes en 2017, à la suite du départ à la retrait surprise du champion du monde Nico Rosberg. L’an dernier, il a appris en juillet seulement qu’il allait conserver son volant en 2019. Cette fois-ci, la décision viendra encore plus tard, au moment même où des rumeurs circulent à l’effet qu’il pourrait être remplacé par le pilote Red Bull Max Verstappen.

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Valtteri Bottas va sûrement vérifier s'il a des messages durant la pause de deux semaines après le GP de Hongrie, dimanche. Son avenir chez Mercedes pourrait se décider avant le retour. On le voit ci-haut avant le GP d'Allemagne dimanche dernier.

Bien qu’il soit conscient de la situation, le principal intéressé a assuré que la situation n’affectera pas sa performance à l’Hungaroring.

« Ce n’est pas la première fois… c’est la routine, a dit Bottas. J’ai l’impression d’avoir mérité ma place. J’ai encore beaucoup de choses à offrir, beaucoup de choses à apprendre. Et je n’ai pas encore atteint tous mes objectifs. »

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Un de ces deux hommes sera peut-être le coéquiper de Lewis Hamilton la saison prochaine. La rumeur envoie Max Verstappen (à d.) dans le siège de Valtteri Bottas (à g.) l'an prochain. On les voit ci-haut au GP du Canada 2019.

L’objectif au début de la saison était de bousculer — et même de surpasser — le champion du monde en titre, Lewis Hamilton, son coéquipier chez Mercedes.

Bottas a commencé la saison sur les chapeaux de roue en gagnant deux des quatre premières courses, s’emparant même des commandes du championnat des pilotes. Mais il n’a pas triomphé lors des sept dernières escales, tandis qu’Hamilton savourait cinq victoires.

Bottas est-il assez constant ?

Bottas avait une occasion en or de rétrécir l’écart le week-end dernier, surtout après que Hamilton eut engrangé seulement deux points en vertu de sa neuvième place. Mais il a commis une bête erreur de pilotage qui l’a expédié contre un muret de sécurité. Selon le Finlandais, tout ce qui lui manque pour convaincre ses patrons de lui offrir une prolongation de contrat, c’est de la constance dans ses performances.

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Au GP d'Allemagne, tout le personnel Mercedes sauf les pilotes avait revêtu des costumes d'époque pour fêter la 125e année de l'écurie allemande en sport automobile. Valtteri Bottas pourraient ne pas être dans la photo d'équipe l'an prochajn.

« Je dois être au sommet de ma forme chaque semaine. C’est ça qui est difficile, a-t-il confié. Je dois extraire le maximum de mon pilotage, chaque fois que je suis en piste. »

Cette confiance semble débordante pour Hamilton et Verstappen, qui aura 22 ans le mois prochain.

Verstappen a triomphé le week-end dernier dans des circonstances extraordinaires, démontrant tout son sang-froid sur une piste détrempée qui en a piégé plus d’un. C’était sa deuxième victoire en trois courses, et sa septième en carrière.

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Max Verstappen célébrant sa victoire au GP d'Allemagne dimanche dernier à Hockenheim.

« Il a fait du bon boulot, et de toute évidence ils (Red Bull) en ont fait tout autant depuis quelques courses, a mentionné Hamilton à propos de Verstappen et Red Bull. C’est bien de voir leur progression. Nous sommes prêts à livrer le combat. »

Hamilton dispose d’une avance de 63 points de classement sur le Hollandais, qui est troisième avec 10 courses à disputer.