Lance Stroll a signé le 12e temps de la quatrième et dernière journée du premier bloc d'essais hivernaux de Formule 1, jeudi, avant que sa journée de travail ne soit de nouveau écourtée par un problème mécanique.

LA PRESSE CANADIENNE

Stroll, de Mont-Tremblant, a réalisé un chrono d'une minute et 19 664 secondes au circuit Catalunya, loin derrière le détenteur du meilleur temps, Nico Hulkenberg, qui a dominé la séance en 1:17,393 au volant de sa Renault.

Le Québécois s'est dit optimiste pour la suite des choses, précisant d'ailleurs qu'il était de plus en plus à l'aise au volant de sa voiture.

Stroll optimiste, malgré la lenteur et les pépins mécaniques

Stroll, qui a effectué 72 tours au volant de sa Racing Point, n'a devancé que les pilotes Williams George Russell et Robert Kubica au classement jeudi.

« C'est formidable d'avoir une semaine d'essais à notre actif, et je me sens optimiste, a-t-il déclaré. Nous avons beaucoup tourné et avons complété l'essentiel de notre programme d'essais : c'est un bon début et nous pourrons bâtir là-dessus la semaine prochaine. »

L'ingénieur en chef de Racing Point, Tom McCullough, a indiqué que l'équipe avait tiré d'importantes leçons au niveau des réglages de la voiture ces trois derniers jours, et qu'il avait même ordonné qu'on commence à réaliser de longs relais. Cependant, comme c'est souvent le cas à ce stade-ci de la saison, des pépins mécaniques sont venus écourter la journée de travail de Stroll.

« Nous progressons bien au niveau des réglages, mais malheureusement, la journée a été interrompue par une fuite d'huile que nous avons repérée grâce à la télémétrie, et nous enquêtons présentement là-dessus, a-t-il dit. Néanmoins, dans l'ensemble, cette semaine a été productive, même si nous n'avons pas tourné autant que nous l'aurions souhaité. »

Hulkenberg aussi a eu des avaries

À l'instar de Stroll, la séance d'Hulkenberg a cependant pris fin de façon abrupte après qu'un pépin mécanique l'eut forcé à rentrer au paddock Renault et à rater la dernière demi-heure d'activités en piste.

La recrue anglo-thaïlandaise Alexander Albon s'est illustré en plaçant sa Toro Rosso en deuxième place, en vertu d'un chrono de 1:17,637. Le coéquipier de Hulkenberg chez Renault, Daniel Ricciardo, a suivi en troisième position, en 1:17,785. Les pilotes Mercedes Valtteri Bottas et Lewis Hamilton ont complété le top-5, dans l'ordre.

Charles Leclerc, une recrue chez Ferrari, s'est contenté du sixième temps de la séance, en 1:18,046.

Antonio Giovinazzi (Alfa Romeo) a été le pilote le plus sollicité avec un impressionnant total de 154 tours en piste. Pierre Gasly (Red Bull) a pour sa part complété 146 tours, tandis que Leclerc en a effectué 138.

Le deuxième bloc d'essais hivernaux se déroulera du 26 février au 1er mars, et le Grand Prix de Formule 1 d'Australie aura lieu le 17 mars.

4e journée d'essais pré-saison

Nico Hülkenberg (GER/Renault) 1 : 17 393 (24 tours)

Alexander Albon (THA/Toro Rosso-Honda) 1 : 17 637 (136)

Daniel Ricciardo (AUS/Renault) 1 : 17 785 (34)

Valtteri Bottas (FIN/Mercedes) 1 : 17 857 (57)

Lewis Hamilton (GBR/Mercedes) 1 : 17 977 (58)

Charles Leclerc (MON/Ferrari) 1 : 18 046 (138)

Lando Norris (GBR/McLaren-Renault) 1 : 18 431 (132)

Antonio Giovinazzi (ITA/Alfa Romeo Racing-Ferrari) 1 : 18 511 (154)

Romain Grosjean (FRA/Haas-Ferrari) 1 : 18 563 (64)

Kevin Magnussen (DEN/Haas-Ferrari) 1 : 18 720 (66)

Pierre Gasly (FRA/Red Bull-Honda) 1 : 18 780 (146)

Lance Stroll (CAN/Racing Point-Mercedes) 1 : 19 664 (72)

George Russell (GBR/Williams-Mercedes) 1 : 20 997 (17)

Robert Kubica (POL/Williams-Mercedes) 1 : 21 542 (48)

Photo JOSEP LAGO, AFP

Le Canadien Lance Stroll, jeudi, au volant de sa Racing Point lors des essais pré-saison de la F1 au Circuit de Catalogne, à Montmelo, près de Barcelone.