Achetés par le géant Hershey's en décembre dernier, les Aliments Brookside ont maintenant d'importants projets à Saint-Hyacinthe. L'ajout de deux chaînes de production permettra la création d'une cinquantaine d'emplois au cours des 18 prochains mois.

Nathalie Côté, collaboration spéciale LA PRESSE

La capacité de l'usine de confiseries au chocolat passera de 48 à environ 65 tonnes par jour. On ne prévoit pas y concevoir de nouvelles friandises, mais augmenter la capacité de production des produits existants. Ces petites douceurs prendront principalement le chemin des États-Unis et de la Chine.

«Nous sommes déjà très présents au Canada, mais nous allons beaucoup augmenter le nombre de points de vente aux États-Unis. Actuellement, nous sommes surtout dans de grandes chaînes de magasins formule «club», mais Hershey's est partout chez nos voisins du Sud. Nous pensons aussi pouvoir augmenter nos ventes en Chine. C'est une excellente nouvelle pour la croissance de l'entreprise de faire équipe avec Hershey's », souligne Réal Lafleur, directeur général de l'usine de Saint- Hyacinthe. Les produits d'Aliments Brookside sont déjà distribués au Japon, au Mexique et à quelques endroits en Europe.

L'une des nouvelles chaînes de production sera construite grâce à un agrandissement de 13 000 pieds carrés de l'usine. La mise en marche est prévue pour le début du mois de décembre. L'autre, la sixième du bâtiment, sera installée dans l'entrepôt, puisque la distribution des produits se fera maintenant à partir du centre de distribution de Hershey's. Cette nouvelle chaîne devrait entrer en production l'an prochain. L'entreprise refuse de révéler le montant total de ces travaux. Au cours des dernières années, les Aliments Brookside avaient déjà réalisé plusieurs investissements afin d'augmenter la capacité de production de son usine, soit environ cinq millions de dollars en quatre ans.

Au cours de la même période, le nombre d'employés est passé de 40 à 150. «Depuis septembre, nous fonctionnons en continu, à longueur de semaine, et nous avons de la difficulté à répondre à la demande », indique M. Lafleur. Les Aliments Brookside possèdent deux usines, une à Saint-Hyacinthe et l'autre en Colombie-Britannique. À la fin de l'année 2011, le chiffre d'affaires de l'entreprise s'élevait à 115 millions de dollars.

L'augmentation de la production d'Aliments Brookside a également poussé son fournisseur de chocolat, Barry Callebaut, à investir dans des équipements de stockage de chocolat liquide additionnels à l'usine de Saint-Hyacinthe. En 2010, cette usine qui emploie quelque 500 personnes a annoncé des investissements de plus de 20,6 millions pour augmenter sa capacité de production, la portant ainsi à près de 500 tonnes par jour. Il s'agit de la plus grande usine du géant mondial Barry Callebaut en Amérique et la deuxième au monde. Plus de 90% de sa production est exportée à l'extérieur du Québec.