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Expansion à Las Vegas: une décision prise depuis longtemps

Le T-Mobile Arena de Las Vegas accueillera bientôt... (Photo Kirby Lee, USA TODAY Sports)

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Le T-Mobile Arena de Las Vegas accueillera bientôt une équipe de la Ligue nationale de hockey.

Photo Kirby Lee, USA TODAY Sports

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L'arrivée imminente de Las Vegas dans le paysage de la Ligue nationale de hockey n'est un secret pour personne parmi les dirigeants du circuit. Selon des informations obtenues par La Presse, la venue de Las Vegas à titre de 31e équipe de la ligue a déjà été confirmée en coulisses il y a plus de trois mois.

Alors que le vote d'expansion approche à grands pas - ce vote aura lieu à Las Vegas le 22 juin -, de plus en plus de sources affirment que la ville des casinos et des paris sera l'heureuse élue, alors que Québec, l'autre ville candidate dans cette course, sera écartée, du moins pour le moment.

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Ce scénario n'est toutefois pas une surprise pour les gens du milieu du hockey, qui sont déjà bien au fait de l'arrivée imminente de Las Vegas dans la LNH pour la saison 2017-2018. Le 7 mars, la station radiophonique montréalaise 91,9 Sport avait d'ailleurs évoqué cette possibilité, qui a depuis été ébruitée par plusieurs sources, dont à l'Associated Press hier.

Selon ce qu'il a été permis d'apprendre, la candidature de Québec a été écartée, pour l'heure, en raison d'un dollar canadien qui inquiète les dirigeants du circuit, mais aussi parce que les propriétaires ne veulent pas avoir à soumettre leurs formations à deux repêchages d'expansion au même moment. 

«Les propriétaires ne veulent pas de la possibilité de perdre deux joueurs importants d'un seul coup», affirme une source au fait du dossier.

Selon les règles qui ont été établies, les 30 équipes existantes de la LNH vont chacune perdre un joueur en faveur de Las Vegas lors du repêchage de l'expansion, qui devrait avoir lieu dans un an, soit en juin 2017.

Les équipes pourront avoir le choix: protéger un gardien, trois défenseurs et sept attaquants, ou encore un gardien et huit patineurs, une option qui permettrait de protéger quatre défenseurs. Ces deux scénarios permettent de croire que la nouvelle formation de Las Vegas devrait être compétitive dès son entrée sur les patinoires du circuit, dans un peu plus d'un an.

13 200 abonnements

Pour le moment, tout ce qui pourrait empêcher l'arrivée de Las Vegas dans la LNH se rattache à la capacité de pouvoir ou non débourser les droits d'entrée exigés, soit 500 millions US. Mais les dirigeants du groupe, avec en tête l'éventuel propriétaire Bill Foley, ont déjà affirmé avoir vendu plus de 13 200 abonnements en vue de matchs de hockey qui seraient présentés au tout nouveau T-Mobile Arena, ouvert depuis avril seulement.

La candidature de Las Vegas, afin d'être acceptée de façon officielle, devra être approuvée par les gouverneurs à la suite d'un vote favorable aux deux tiers lors du scrutin du 22 juin. À ce stade-ci, le résultat de ce vote ne semble plus qu'une formalité.

Rappelons que la dernière expansion dans la LNH remonte à 2000, quand le Wild du Minnesota et les Blue Jackets de Columbus avaient été ajoutés aux autres formations du circuit, moyennant des droits d'entrée de 80 millions de dollars pour chacune des deux équipes.

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