Retour sur Terre d'un astronaute américain recordman et de deux Russes

L'astronaute Jeff Williams est transporté peu après son... (Photo Maxim Shipenkov, AP)

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L'astronaute Jeff Williams est transporté peu après son atterissage dans les steppes du Kazakhstan, à bord de la capsule russe Soyuz, aux côtés d'Alexey Ovchinin et d'Oleg Skipochka.

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Agence France-Presse
Washington

Un astronaute américain, qui détient le record américain du plus de temps cumulé passé en orbite, est revenu sur Terre sain et sauf tôt mercredi, aux côtés de deux cosmonautes russes, après une mission de six mois à bord de la station spatiale internationale.

Jeff Williams de la NASA, âgé de 58 ans, a passé 534 jours dans l'espace en quatre missions. Le commandant de la Station spatiale internationale (SSI) a atterri à 7 h 15 heure locale (1 h 13 GMT) dans les steppes du Kazakhstan, à bord de la capsule russe Soyuz, aux côtés d'Alexey Ovchinin et d'Oleg Skipochka.

« Atterrissage ! Bienvenue à la maison Astro-Jeff, officiellement de retour sur Terre après une mission de 172 jours et un total de 534 jours en 4 missions » a tweeté la Nasa.

[AT]Une retransmission vidéo en direct de la Nasa montre Williams au sol, souriant et faisant des signes de la main, tout en parlant via un téléphone satellite, avant d'aller passer des tests médicaux.

Les trois hommes ont quitté la SSI près de trois heures auparavant, après avoir passé la plus grande partie de leur mission à mener des expériences scientifiques.

Williams a mené cinq sorties orbitales, y compris une aux côtés de sa collègue de la NASA Kate Rubins, afin d'installer un nouveau port d'amarrage pour les futurs vols privés Boeing et SpaceX qui visiteront la station.

« Williams a joué un grand rôle dans la préparation de la station pour les futures arrivées de vaisseaux commerciaux », a déclaré la NASA dans un communiqué.

Il a également aidé à mettre en place un module de gonflage destiné à tester des habitations extensibles que les astronautes pourraient utiliser sur la Lune ou sur Mars dans les prochaines décennies.

Le colonel à la retraite a battu le 19 août le record du nombre de jours cumulés passés dans l'espace pour un Américain, surpassant celui de 520 jours détenu par Scott Kelly. Il est également l'Américain le plus âgé à avoir vécu sur la station.

Sa première expédition dans l'espace remonte à une mission à bord de la navette Atlantis en 2000.

Il est retourné sur la Station spatiale internationale en 2006 quand la station était plus petite -- seulement deux modules et trois membres d'équipages -- et encore une fois en 2009.

Aujourd'hui, la SSI comporte six astronautes et cosmonautes et fait la taille d'un terrain de football.

Williams détient le record américain pour le temps passé en orbite, mais le Russe Gennady Padalka possède toujours le record de jours cumulés dans l'espace, qui se chiffre à 879.

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