Orbital Sciences réussit le tir d'essai de son lanceur Antares

Orbital Sciences Corp, une des deux sociétés américaines avec SpaceX retenues... (Photo: AP)

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Jean-Louis SANTINI
Agence France-Presse
Washington

Orbital Sciences Corp, une des deux sociétés américaines avec SpaceX retenues par la NASA pour acheminer du fret à la Station spatiale internationale (ISS), a parfaitement réussi dimanche le premier lancement de sa fusée Antares, ouvrant la voie à un prochain vol de démonstration vers l'avant-poste orbital.

Le lanceur à deux étages de 40 mètres de hauteur s'est arraché de son pas de tir comme prévu à 21h00 depuis le tout nouveau centre spatial de Wallops, situé sur une île près de la côte de Virginie à 270 kilomètres de Washington.

Antares ne transportait pas la capsule Cygnus d'Orbital mais un simulateur bourré d'équipements électroniques, d'une charge équivalente de 3,8 tonnes, qui a été mis sur orbite à 256 kilomètres d'altitude dix minutes après le décollage, déclenchant des applaudissements dans la salle de contrôle une fois la confirmation de la séparation d'avec le deuxième étage d'Antares.

«Avec la réussite de ce vol d'essai, nous allons maintenant nous préparer à effectuer une mission complète de démonstration de notre système de livraison de fret à l'ISS --avec la capsule Cygnus-- dans seulement deux mois», a déclaré David Thompson, PDG d'Orbital Sciences dans un communiqué.

«Félicitations à l'équipe de Orbital Sciences et de la NASA pour ce lancement parfait de la fusée Antares», a déclaré l'administrateur de la NASA, Charles Bolden.

«Outre le fait que ce vol d'essai réussi soit une preuve de plus que notre programme stratégique d'exploration spatiale avance il a aussi inauguré le tout nouveau centre spatial capable d'effectuer des lancements vers l'ISS, offrant plus de potentiel pour les utilisateurs commerciaux et gouvernementaux», a-t-il ajouté.

La NASA parie sur des partenariats avec le secteur privé pour réduire le coût d'accès à l'orbite basse dont notamment à l'ISS.

Aux termes d'un contrat de 1,9 milliard de dollars conclu avec la NASA, Orbital Science livrera au moins vingt tonnes de fret à l'ISS au cours de huit vols étalés jusqu'au début 2016. Cygnus a une capacité d'au-moins deux tonnes.

Mais contrairement à la capsule Dragon de SpaceX (Space Exploration Technologies Corporation), Cygnus ne peut pas revenir sur la Terre et sera détruite après sa mission en retombant dans l'atmosphère.

Cependant Cygnus peut rester sur orbite pendant un an permettant de l'utiliser comme une plate-forme pour des instruments scientifiques et des expériences une fois qu'elle aura achevé sa mission de fret à l'ISS, a précisé Orbital.

SpaceX, avait été la première et reste la seule société privée à avoir amarré un vaisseau, la capsule Dragon, à l'ISS lors d'un vol de démonstration en mai 2012.

Dragon a déjà effectué trois missions à la Station dont deux de livraison de fret dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la NASA. SpaceX doit encore effectuer dix missions de fret à l'ISS d'ici 2015.

SpaceX, Boeing et Sierra Nevada ont aussi été retenus par la NASA pour développer un vaisseau privé de transport de personnes vers l'avant-poste orbital.

Pour l'heure, les États-Unis dépendent des Soyouz russes pour acheminer leurs astronautes à l'ISS, à 63 millions de dollars le siège.

Pour le fret, la NASA utilise aussi les vaisseaux automatiques européens ATV, japonais HTV et russe Progress. Mais ces derniers sont détruits après leur mission en retombant dans l'atmosphère.

La base spatiale de Wallops a été créée en 1945 et était surtout utilisée jusqu'alors par la NASA pour lancer de petits engins suborbitaux et des ballons pour des expériences scientifiques.

SpaceX lance Dragon à bord de sa fusée Falcon 9 depuis la base de Cap Canaveral en Floride.

Orbital Sciences basée à Dulles en Virginie, a été créée en 1982 et effectue déjà des lancements de satellites commerciaux et aussi militaires pour le département américain de la Défense. La firme emploie 3600 personnes et son chiffre d'affaires a atteint 1,5 milliard en 2012.

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