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Nouvel enterrement de Nicolas Copernic, 467 ans après sa mort

Le visage de Copernic à l'époque de sa... (Photo: AFP)

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Le visage de Copernic à l'époque de sa mort, en 1543, reconstitué par des archéologues en 2005.

Photo: AFP

Stanislaw Waszak
Agence France-Presse
Frombork

L'auteur de la théorie héliocentrique Nicolas Copernic, dont les restes ont pu être identifiés récemment de manière sensationnelle, a été inhumé samedi à la cathédrale de Frombork, 467 ans après sa mort dans cette ville du nord de Pologne.

Très modeste durant sa vie, mort avant que sa théorie ne soit publiée et reconnue, cet astronome, mathématicien, économiste et médecin fut aussi chanoine à Frombork. Il a été enterré dans sa cathédrale en 1543 sans aucune indication du lieu exact, comme une centaine d'autres prêtres et laïques dont les corps anonymes restent enfuis sous le sol de ce grand édifice gothique.

Depuis deux siècles, des chercheurs polonais, français et allemands ont en vain tenté d'identifier sa tombe.

«L'histoire de la découverte est un vrai roman policier», déclare à l'AFP l'archéologue Jerzy Gassowski, professeur octogénaire à l'Institut d'anthropologie et d'archéologie de Pultusk, auteur de la découverte en 2005.

«C'est ici que je l'ai découvert», dit-il en pointant du doigt un carré de plancher en marbre au pied de l'autel Sainte-Croix, l'un de seize autels adossés aux piliers imposants de la cathédrale.

Une nouvelle hypothèse récente sur l'emplacement de l'autel, dont le chanoine Copernic avait la garde, a permis de délimiter le champ des fouilles.

Au bout de longs travaux menées dans un milieu fragile et dangereux, à cause notamment de la présence de microbes mortels, le professeur découvre dans un entassement de squelettes un crâne et des ossements d'un homme septuagénaire. Or Copernic est mort à 70 ans.

Le crâne est confié au laboratoire de la police à Varsovie. Il y est soumis à des reconstructions virtuelles du visage de l'homme. Les résultats font apparaître des ressemblances étonnantes avec les portraits existants de Nicolas Copernic.

«Seuls des tests ADN pouvaient donner la certitude. Mais il fallait trouver du matériel génétique de comparaison. La difficulté semblait insurmontable, car une large recherche généalogique a échoué», raconte l'archéologue.

Le matériel précieux a finalement été trouvé... en Suède, dans un livre daté de 1518, «Calendarium Romanum Magnum» de Johannes Stoeffler, un manuel que Copernic avait utilisé pendant sa vie et qui avait été emporté par les Suédois au cours de guerres polono-suédoises au XVIIe siècle.

«J'ai eu l'heureuse idée d'aller chercher ce livre, dans l'espoir d'y retrouver quelque chose, par hasard. Et j'y ai trouvé quelques cheveux», sourit Göran Henriksson, astronome à l'Université d'Uppsala.

Les analyses faites dans des laboratoires spécialisés en Suède et en Pologne ont confirmé le succès: deux parmi ces cheveux retrouvés ont les mêmes séquences de génome que celles d'une dent provenant du crâne retrouvé à Frombork.

Copernic avait rejeté la théorie géocentrique de Ptolémée, en élaborant sa propre théorie héliocentrique d'un double mouvement des planètes, sur elles-mêmes et autour du Soleil.

«Il a mis en mouvement la Terre et immobilisé le Soleil», résume sans hésiter Karol, 10 ans, après la visite de l'endroit où Copernic avait vécu et mené ses recherches.

Son oeuvre la plus célèbre, à l'origine du bouleversement scientifique du XVIIe siècle, De revolutionibus orbium caelestium (De la révolution des orbes célestes), fut publiée après sa mort. Elle fut condamnée par le pape Paul V en 1616 comme contraire aux Ecritures.

Avant d'être inhumés de nouveau dans la cathédrale de Frombork au cours d'une cérémonie solennelle samedi, les restes de Copernic ont été promenés à travers les villes et les villages de la région de Warmie, parsemée d'une multitude d'églises et de châteaux gothiques en brique rouge, que le grand savant avait maintes fois parcourue en sa qualité de chanoine et surtout d'administrateur ecclésiastique.

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