Sur les traces des bisons au Manitoba

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Situé à environ 300 km au nord-ouest de Winnipeg, le parc national du Mont-Riding est reconnu pour sa population de bisons qui errent dans la prairie.

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(Parc national du Mont-Riding) L'accès aux parcs nationaux du Canada est gratuit cette année pour le 150e anniversaire de la Confédération. C'est l'occasion de partir à l'aventure aux quatre coins du pays. Au printemps, une visite du parc national du Mont-Riding, au Manitoba, permet d'observer de très près les bisons et leurs nouveau-nés.

Un ours. Un orignal. Des chevreuils. À défaut de croiser d'autres voitures ce matin-là, ce sont ces animaux qui se trouvaient en bordure de la route menant «au pays des bisons».

Au Manitoba, le parc national du Mont-Riding, situé à quelque 300 km au nord-ouest de Winnipeg, est en effet reconnu pour sa population de bisons qui errent tranquillement dans la prairie. Si on parle ici d'un enclos à bisons, on est loin du minuscule lopin de terre délimité par une clôture de bois. Il s'agit plutôt d'un vaste territoire destiné à protéger ces bêtes  emblèmes de l'Ouest canadien  qui ont longtemps été menacées.

Pour réussir à les observer, mieux vaut sortir tôt le matin, avait suggéré la guide du parc. Dès 7h, il fallait donc prendre la route. La voiture est l'unique moyen pour se rendre sur leur territoire. Premier arrêt : un belvédère donnant sur un immense champ. C'est le seul endroit où l'on peut sortir du véhicule en toute sécurité. En ce matin frisquet de mai, pas un bison en vue. Seul un lièvre est sorti de ses terres, semblant vouloir narguer les visiteurs à la recherche des gros bovidés à cornes. La déception est grande, mais l'employée du parc reste positive.

Retour dans l'auto. Le reste du chemin se fera sur une petite route de terre. Des pancartes jaunes sur lesquelles on peut lire «Enclos des bisons. Restez dans votre voiture»  longent la route. Agressives, ces bêtes ? Pas vraiment, nous assure-t-on. Mais comme elles sont plutôt imposantes, on ne fait pas le poids.

Deux troupeaux

Finalement, un bison apparaît enfin, seul, à plusieurs mètres du chemin. Habituellement, ils se tiennent en groupe. Tête baissée, en train de manger, il ne daigne même pas se retourner vers les observateurs curieux, au grand dam du photographe.

C'est un peu plus loin que tout un groupe apparaîtra. Et puis, finalement, comme pour se donner en spectacle, un second petit troupeau avancera sur la route pour aller rejoindre le reste du clan. Parmi eux, deux bébés. Le moteur de la voiture est éteint. Le temps s'arrête. Ils marchent tranquillement, d'un pas lourd, en direction de la voiture. On distingue bien leurs cornes, la fourrure foncée autour de leur tête. Bien que la présence humaine ne semble pas les importuner, on se sent tout de même en sécurité à l'intérieur de la voiture face à de pareils mastodontes.

L'attaque du coyote

Tandis que la guide explique que leur présence au parc leur assure une certaine protection face aux prédateurs, un événement assez inusité se produit. Un coyote blanc semblant sorti de nulle part s'élance vers l'un des bébés. La mère, qui a tout vu, s'interpose tel un bouclier. Le coyote s'enfuit. Bredouille. Il devra trouver autre chose à se mettre sous la dent.

Un coyote blanc a voulu s'en prendre à... (La Presse, Bernard Brault) - image 3.0

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Un coyote blanc a voulu s'en prendre à un petit du troupeau, sans succès.

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Après l'incident, les bisons retournent à leur activité préférée: brouter. Dès que l'un d'eux lève la tête, on s'émerveille. Les bébés, plus actifs, sautillent et gambadent. Les petits flocons de neige qui tombent du ciel ne semblent pas les importuner. La beauté de cette observation réside dans le fait que ces animaux sont ici dans leur habitat naturel, à l'état sauvage. On ne vend pas de carottes pour les nourrir et ils ne passent pas leur tête à travers la fenêtre de la voiture. Ils agissent comme bon leur semble.

Pour ajouter à la chance, sur le chemin du retour, en guise d'au revoir, des ours se tiendront en bord de route et des chevreuils sautillant nerveusement apparaîtront également pendant le trajet. L'impression d'assister à quelque chose d'unique n'en est que plus grande.

Retour en force

Au Manitoba, les bisons sont partout : sur les plaques d'immatriculation des voitures, sur le drapeau, dans les armoiries et dans les champs du parc national du Mont-Riding. Un retour en force pour ces imposants ruminants qui ont déjà été menacés de disparition.

Les bisons se tiennent habituellement en groupe, mais... (La Presse, Bernard Brault) - image 4.0

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Les bisons se tiennent habituellement en groupe, mais il arrive parfois qu'un membre du troupeau se promène en solitaire.

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Pendant longtemps, les bisons sauvages étaient nombreux au Manitoba, particulièrement dans la vallée de la rivière Rouge. Mais au cours du XIXe siècle, la chasse massive et non réglementée a décimé ces populations, raconte Patrick McDermott, coordonnateur de l'interprétation au parc national du Mont-Riding. Si les Métis utilisaient chaque partie des bisons tués, plusieurs chasseurs les abattaient seulement pour le plaisir, parfois même à bord des trains qui sillonnaient les Prairies, sans même récupérer les carcasses.

Histoire de réintroduire ces bêtes sauvages sur le territoire canadien, le parc du Mont-Riding, dès 1931, soit quelques années à peine après sa création, a commencé à «importer» des bisons des États-Unis. Aujourd'hui, le parc accueille un troupeau d'une trentaine d'animaux. D'autres lieux protégés comme les parcs nationaux d'Elk Island, de Wood Buffalo et plus récemment de Banff accueillent également des populations de bisons.

  • Le meilleur moment de l'année ?
Au printemps, pour voir les petits qui viennent de naître.

  • Où peut-on les observer ?
Le parc national du Mont-Riding, au Manitoba, est connu pour son immense enclos à bisons. Il est également possible d'en voir au parc national Wood Buffalo, au parc national Elk Island et à Banff, en Alberta, ainsi qu'au parc national des Prairies, en Saskatchewan.

  • Le meilleur moment de la journée ?
Les lève-tôt auront davantage de chance de les apercevoir. Ils sortent habituellement le matin, lorsque le temps est plus frais.

  • Comment les photographier ?
Comme les bisons se tiennent parfois loin de la route et qu'il n'est pas conseillé de sortir de la voiture, vaut mieux avoir une caméra munie d'un bon objectif.  Pour de meilleurs résultats, attendez qu'ils soient en groupe.

***

Wasagaming, un mini-Banff

Un mini-Banff. Voilà comment certains décrivent Wasagaming, village situé dans le parc national du Mont-Riding, au Manitoba. Certes, la petite localité est moins développée, mais sa situation au bord du lac Clear a tout pour charmer. L'été, bon nombre de visiteurs envahissent la plage et profitent de la présence des petits restaurants, des nombreux marchands de crème glacée et des boutiques de vêtements.

  • Pour admirer le coucher du soleil : le quai de Wasagaming
Le spectacle le plus populaire en ville demeure sans doute le coucher du soleil. Sur le quai ou le long du sentier entourant le lac Clear, les gens se donnent tous rendez-vous en soirée pour regarder l'immense boule de feu descendre, puis disparaître dans l'eau. Par temps calme, les canards se plaisent à barboter à travers les derniers faisceaux de lumière de la journée.

  • Pour manger de la bonne pizza : Foxtail Cafe
Odeur de feu de bois. Terrasse aménagée avec des tables à pique-nique. Grand bar. Le Foxtail Cafe a tout du refuge accueillant après une journée passée au grand air. Les pizzas sont cuites au four à bois et la carte offre quelques vins canadiens. Situé un peu à l'extérieur du village, le Foxtail Cafe est un endroit agréable à fréquenter en famille et entre amis. Pour le souper ou l'apéro.

À la jonction de l'autoroute 10 et de l'avenue Victor; thefoxtailcafe.ca

  • Pour des nuits douillettes : Lakehouse Hotel
Avec sa façade en bois et son foyer, l'hôtel Lakehouse a des allures de chalet rustique. Ouvert depuis à peine un an, l'endroit est une bonne solution pour ceux qui n'aiment pas le camping. Les chambres, un peu aménagées comme des studios, ont toutes un coin cuisine. Il y a donc moyen de préparer sa nourriture sur place. À l'extérieur, sur la terrasse joliment illuminée, les clients peuvent se prélasser dans le spa ou simplement prendre un verre au clair de lune.

128 Wasagaming Drive; staylakehouse.ca

  • Pour se détendre : la plage de Wasagaming
Bien qu'il ne fasse pas assez chaud au printemps pour se baigner, la plage de Wasagaming invite tout de même à la détente. En s'assoyant près du lac, il n'est pas rare d'apercevoir des canards ou encore des loutres. Le spectacle s'accompagne habituellement du chant des oiseaux. Le bonheur.

  • Pour prendre un verre : le bar de l'hôtel Lakehouse
Les bars ne sont évidemment pas nombreux au village. Mais il y a tout de même moyen de prendre un verre dans un endroit agréable. L'hôtel Lakehouse a aménagé une section bar où il est possible de siroter du vin ou de la bière, le tout accompagné d'ailes de poulet.

  • Pour prendre un café : White House Bakery
Ouvert jusqu'en fin d'après-midi, la White House Bakery sert café et douceurs dans une ambiance chaleureuse. Les produits sont frais et le service, courtois. Pour le déjeuner ou à l'heure du midi, l'endroit est un incontournable.

104 Buffalo Drive; whitehousebakeryclearlake.ca

***

L'autre vedette : le lac Clear

L'accès aux parcs nationaux du Canada est gratuit... (La Presse, Bernard Brault) - image 7.0

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Après les bisons, l'autre vedette du parc du Mont-Riding est sans contredit le lac Clear. Et il porte bien son nom. Son eau est si limpide que l'on peut aisément distinguer les roches au fond. Par temps calme, le ciel et les nuages se reflètent dans l'eau comme dans un miroir. Pour profiter pleinement de ce paysage, voici quelques suggestions d'activités :

  • Randonnée autour du lac
Un sentier aménagé fait presque entièrement le tour du lac. Tout au long du parcours, des chaises et des tables à pique-nique ont été installées. Le matin, plusieurs visiteurs en profitent pour y faire leur jogging matinal.

  • Promenade à vélo
Depuis l'an dernier, il est possible de louer des vélos à roues élargies (fatbikes) pour parcourir les sentiers. Un moyen de transport idéal au printemps puisque, à bien des endroits, la neige vient à peine de fondre, donc le sol est encore humide. Il est plus facile de circuler à vélo qu'en marchant. On peut louer les bicyclettes à Wasagaming au coût de 10 $ l'heure. Ne reste plus qu'à suivre le sentier au bord du lac jusqu'à une mince bande de sable qui sépare deux étendues d'eau : le lac Clear et le lac South. Des chaises Adirondack ont même été installées pour ceux qui souhaitent prendre une pause et admirer le paysage.

Info : friendsofridingmountain.ca

  • Camping
Les adeptes du camping sauvage seront servis ici. Le parc du Mont-Riding offre plusieurs emplacements permettant de planter sa tente. La plupart sont situés aux abords des différents lacs. Il y a également moyen de louer une tente «prêt-à-camper».

  • Observation de la faune
Des ours, des chevreuils, des bisons, des orignaux, des lynx. Les animaux sont nombreux ici. Pour les observer et pour admirer la plaine, un belvédère a été aménagé près de l'escarpement Nord.




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