Le Vermont par le ventre

Chaque année, d'irréductibles Vermontois organisent une soirée pique-nique... (La Presse, Édouard Plante-Fréchette)

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Chaque année, d'irréductibles Vermontois organisent une soirée pique-nique et musique à Barnstock.

La Presse, Édouard Plante-Fréchette

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(Vermont) Michelle Marek et Anthony Kinik ont fait des dizaines d'escapades aux quatre coins du Vermont: Burlington, Waterbury, Hardwick, Montpelier, Calais, Vergennes, Woodstock, etc. Depuis deux ans, ils possèdent une vieille maison de ferme près du village de Woodbury. Nous avons voulu savoir ce qui pouvait autant faire vibrer une chef pâtissière et un professeur de cinéma, blogueur culinaire à ses heures. La preuve s'est évidemment faite par le ventre.

Certes, les produits du Vermont sont exceptionnels. La réputation des bières n'est plus à faire. Les fromages et les autres produits laitiers ont un goût d'exception. La boulangerie ne cesse de faire de nouveaux adeptes. Mais ce sont avant tout les gens qui cultivent, pétrissent, brassent, élèvent, fermentent, torréfient, affinent, etc., que le couple apprécie, au point de vouloir s'en entourer le plus souvent possible.

«Ici, les gens sont simples, terre à terre, tout en étant des êtres très complets, éduqués, opiniâtres. J'apprécie leur obstination et leur volonté de travailler très fort pour produire la nourriture le plus correctement possible», explique Michelle Marek, chef du Labo culinaire de la SAT jusqu'en juillet dernier.

Prenez Elmore Mountain Bread, qui distribue son pain on ne peut plus artisanal dans les coopératives, marchés et restaurants de la région. Les boulangers, Andrew Heyn et Blair Marvin, étaient à la recherche de blé biologique local. On leur a rapidement présenté Nate et Jessie Rogers, qui se lançaient justement dans la culture céréalière. Les premiers ont promis aux seconds d'acheter toute leur production s'ils étaient prêts à faire pousser le blé dont ils avaient besoin pour faire une bonne partie de leurs 1800 pains par semaine.

À peine quelques années plus tard, 95 % du blé de Rogers Farmstead est vendu à la boulangerie, qui moud sa propre farine dans son moulin à meule de granit fait sur mesure. Pour les zélés de l'Elmore Mountain Bread, qui travaillent également avec un four à pain chauffé au bois, rien ne rivalise avec le goût ni l'apport nutritionnel d'une miche à base de farine ultrafraîche, surtout quand celle-ci permet en plus à une famille voisine de bien gagner sa vie!

Des histoires d'entraide et de partenariat comme celle-là, il y en a dans tous les petits villages du Vermont. Ce n'est pas pour rien que nombre de familles ont quitté New York, la Californie et d'autres États du Sud pour s'installer dans les vertes montagnes du Nord. Le Vermont a aussi ses problèmes de pauvreté, de drogue et de xénophobie, naturellement, mais nombreux sont les Américains qui clament que c'est beaucoup moins pire qu'ailleurs.

Mary Alice Proffitt, propriétaire du restaurant Down Home, à Montpelier, est venue s'installer au Vermont après son divorce. Originaire du Sud (Georgie et Caroline du Nord), la maman de trois enfants ne se sent jamais seule ni isolée dans son nouvel environnement.

La trentenaire qui a travaillé en restauration presque toute sa vie se demandait ce qu'elle pouvait offrir à la petite ville déjà bien charmante. La réponse n'a pas tardé : un bon restaurant à déjeuner! Elle a donc restauré un magnifique édifice historique et commencé à servir des oeufs, du macaroni au fromage, du poulet frit et même du poisson-chat. Ouvert de 7h à 15h, le lumineux restaurant est pratiquement toujours bondé de clients souriants et satisfaits.

La fierté d'une région

Mike et Stephanie Olson sont pour leur part fondateurs de Keep Vermont Weird, un organisme qui incite les gens à continuer d'acheter le plus localement possible et à conserver cette ambiance d'éclectisme qui caractérise ce coin de pays. Gens de l'endroit et touristes achètent t-shirts, tasses, collants à pare-chocs, etc., dans la petite boutique de Burlington ouverte en 2015.

«Nous adorons la fierté que les gens d'ici ont de leur région. Les Vermontois se soutiennent et forment une communauté bien soudée dans l'adversité. C'est pourquoi nous avons décidé de quitter la Californie et d'élever nos enfants ici. This place is different», a déclaré Mme Olson dans un magazine local.

Ce n'est évidemment pas que dans les moments difficiles que les Vermontois se réunissent. Les nombreux petits marchés fermiers permettent aux gens de prendre des nouvelles les uns des autres. Les cafés, les restaurants, les microbrasseries, les disquaires vintage et autres librairies sont des lieux de choix pour prendre le pouls de l'art de vivre vermontois. Puis, de temps en temps, on tombe sur une réunion politique dans un bar, une épluchette de maïs dans un parc, une soirée dansante dans une grange, une fête dans un champ...

Nous l'avons vécu avec Michelle Marek et Anthony Kinik par un beau samedi soir de la fin du mois d'août. Dans le village de Maple Corner, les propriétaires de la «grange bleue» organisent depuis plusieurs étés un grand pique-nique communautaire et familial avec musique, baignade dans le lac, feux et excellente compagnie.

Les enfants s'improvisent au bocce (pétanque italienne), quand ils ne sont pas en train de jouer à cache-cache ou de s'inventer des jeux avec trois fois rien. Les adolescents virent leur première brosse. Les adultes rattrapent le temps perdu autour d'une bière (ou deux)! C'est ce que les anglophones de ce monde appellent du good clean funanendlessbanquet.com (en anglais)

Excellente pizza sur feu de bois au marché... (La Presse, Édouard Plante-Fréchette) - image 2.0

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Excellente pizza sur feu de bois au marché de Montpelier

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Pique-nique des moissons

Un samedi type dans la vie vermontoise de Michelle Marek et d'Anthony Kinik commence au petit marché de Montpelier, où les agriculteurs et artisans du coin vendent les fruits de leur labeur. Les courses se poursuivent à la coopérative, à la ferme et même dans les mûriers d'une voisine amie! S'amorce ensuite une grande séance de popote en couple, en prévision d'un repas entre amis ou, dans notre cas, d'un grand pique-nique communautaire. Retour sur une journée magique.

Le prétexte de ces courses épiques en pleine période des récoltes était une belle fête de campagne dans le petit village de Maple Corner. Depuis des années, les familles des environs se réunissent à Barnstock pour casser la croûte, écouter de la musique, danser et échanger autour du feu.

Première étape, le marché de Montpelier pour faire le plein de fruits et légumes, de viande bio, de fromages, de fleurs et même d'artisanat.

Lainie Fondiller, une vraie pionnière, fait du fromage de chèvre depuis 25 ans. Elle fréquente le marché de Montpelier depuis presque aussi longtemps. Loin d'être paresseuse, la Lazy Lady s'occupe d'un troupeau de 40 alpines et saanen dans sa ferme alimentée aux énergies solaire et éolienne. Elle fait une quinzaine de fromages différents.

Michelle et Anthony ont un faible pour le sirop d'érable d'Andy Paonessa et de Meghan Stotko, d'Heartwood Farm. Ils aiment également leurs légumes, le chou plus que tout. Anthony le fait cuire en quartiers sur le barbecue et le touille avec une vinaigrette d'huile d'olive, de jus de citron et de sel Maldon. Simple et délicieux.

Après le marché, petit arrêt à la coop de Montpelier, qui propose un superbe choix de boissons, de viandes et d'autres produits manquants au marché.

Michelle ramasse des mûres pour le dessert qu'elle... (La Presse, Édouard Plante-Fréchette) - image 3.0

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Michelle ramasse des mûres pour le dessert qu'elle servira à l'occasion d'un pique-nique entre amis.

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Le chemin nous mène ensuite à Flywheel Farm. Michelle Marek a une affection particulière pour cette ferme maraîchère biologique tenue par Justin Cote et Ansel Ploog. Leurs légumes sont les meilleurs que la chef ait jamais goûtés et elle en a goûté! Le stand de bord de route est ouvert du jeudi au samedi, de midi à 18h. On remplit son cabas de maïs, tomates, courges, aubergines, melons, etc., et on laisse l'argent dans une boîte. 

De retour chez elle, Michelle Marek cueille quelques mûres chez sa voisine. Une fois toutes les victuailles rassemblées, en milieu d'après-midi, il était temps de préparer le festin, un repas de fin d'été copieux mais frais, simple et élégant. Tandis qu'Anthony faisait griller chou, aubergines et maïs sur son barbecue au charbon, Michelle préparait des salades de haricots, de tomates, de concombres... et le dessert, un succulent cobbler d'été de mûres, servi avec de la crème fraîche locale, évidemment!

Arrosé du vin nature de La Garagista, du cidre fermier de Fable Farm (tous deux à Barnard), de la gose de la brasserie Lost Nation, ce pique-nique était un délectable hommage à ceux et celles qui triment pour pratiquer une agriculture responsable et offrir les meilleurs produits possibles au Vermont.

lazyladyfarm.com heartwoodvt.com hungermountain.coop

flywheelfarmvt.wordpress.com capitalcityfarmersmarket.com

D'autres bonnes adresses

Bien qu'ils aient une préférence pour les soupers campagnards à la maison, Michelle Marek et Anthony Kinik aiment également se faire recevoir au restaurant! Voici quelques-unes des adresses qu'ils fréquentent le plus souvent.

Down Home Kitchen

La cuisine du sud des États-Unis a la cote un peu partout, avec son poulet frit, son porc effiloché et ses hushpuppies. Le restaurant de Montpelier, qui vient de souffler sa première bougie, est ouvert de 7h à 15h. Les affamés peuvent y déjeuner toute la journée, avec un café bien corsé du torréfacteur et boulanger Robert Hunt (Bohemian). Des plats qui font plus «dîner» sont servis à compter de 11h. Les prix sont étonnamment raisonnables pour la qualité, pour l'ambiance chaleureuse et pour la déco lumineuse qui donnent envie de s'attarder.  downhomekitchenvt.com

Lost Nation

Que ce soit tout simplement pour remplir sa cruche de bière (growler) ou pour prendre un pot et une bouchée sur place, Lost Nation, à Morrisville, est un favori de la région. Plusieurs bières brassées ici ont un faible pourcentage en alcool, comme la Gose et la Petit Ardennes. En cuisine, on prépare des classiques de brasserie (côtes levées, burgers et autres sandwichs presque tous servis sur la focaccia de la boulangerie Elmore Mountain Bread). Nos guides optent souvent pour le hot-dog, dont la saucisse vient de l'excellente North Country Smokehouse, au New Hampshire voisin. lostnationbrewing.com

Les croquettes au bleu du restaurant Doc Ponds... (La Presse, Édouard Plante-Fréchette) - image 5.0

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Les croquettes au bleu du restaurant Doc Ponds à Stowe

La Presse, Édouard Plante-Fréchette

Doc Ponds

Ne vous laissez pas berner par les allures de pub après-ski (on est à Stowe, après tout!) du Doc Ponds. Ce nouveau bar à bière appartient aux virtuoses des deux restaurants Hen of the Woods (Waterbury et Burlington). En fût et en bouteilles, une sélection principalement américaine (avec quelques exceptions québécoises!) à se rouler par terre. On y fait aussi de belles découvertes côté cidres. Dans l'assiette, c'est tout aussi concluant, avec des croquettes au bleu qui convertirait n'importe quel non--amateur de penicillium roqueforti. Salades, demi-poulet fumé, palourdes... Tout est bon et, encore une fois, abordable. docponds.com

Bragg Farm

On s'arrête ici, à East Montpelier, surtout pour une chose : le creemee à l'érable. C'est une crème glacée molle toute simple, mais qui vous satisfait une rage de sucre et de gras en quelques lichettes! braggfarm.com

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