Saint-Martin: le sens de la fête antillais

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Chaque jour, entre trois et six navires de croisière accostent à Saint-Martin.

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Carl Thériault, collaboration spéciale
Le Soleil

(Saint-Martin) C'est un tout autre visage des voyages dans le Sud que découvrent les snowbirds en mettant les pieds sur l'île franco-néerlandaise de Saint-Martin dans les Petites Antilles.

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Les jongleurs de rue impressionnent les passants.

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Une destination soleil, mais aussi un itinéraire ethno-culturel, même gastronomique, dans cette île chargée d'histoire. C'est le cas des Mardis de Grand Case à Grand Case dans le secteur francophone de l'île, une sorte de grande fête populaire hebdomadaire qui a débuté le 15 janvier pour se poursuivre jusqu'au 9 avril. S'y entremêlent, en soirée, le long du Grand Boulevard de Grand Case, pas moins de 60 comptoirs de produits locaux des plus originaux (alimentaires, culturels...), des groupes de danseuses, des jongleurs de rue, des musiciens dans les bars, des barbecues sur la place publique... sous la surveillance discrète de la Gendarmerie municipale.

Quelle douce musique à nos oreilles que d'entendre un vendeur itinérant clamer dans la foule de milliers de personnes «de la vanille pour faire des petits plats pour votre chéri doudou»!

Une sorte de «petit Rio» où vous vous faites surprendre par l'entrée inopinée et spectaculaire de danseuses dans un restaurant. Ç'a été notre cas au Ocean 82 en train de déguster - et le mot n'est pas trop fort - la spécialité maison : la marmite des Caraïbes composée de langoustes de Saint-Jacques, de mahi-mahi et de moules dans son bouillon de crustacés, crème et citronnelle.

Grand Case est le haut-lieu de la gastronomie de l'île avec ses capitales francophone Marigot (Saint-Martin) et néerlandophone Phillipsburg (Sint Maarten), où domine fort heureusement pour le touriste, la langue anglaise. L'affluence touristique est moins grande à Marigot qu'à Phillipsburg avec son incontournable marché public.

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Pendant la fête populaire les Mardis de Grand Case, les danseuses aux costumes aussi légers que flamboyants rappellent celles du Carnaval de Rio.

Carl Thériault, collaboration spéciale

Grand bal des croisières

La chance ultime est de loger à Great Bay Beach à Phillipsburg, au sud de l'île, avec vue directe sur le quai des croisières. Équipé d'une paire de jumelles, vous voyez défiler devant vous de trois à six navires de croisière par jour. C'est le grand bal des Oasis of the Sea, des Celebrity ou des Princess, qui accostent le matin pour partir vers les 18h, pour permettre aux croisiéristes de magasiner dans les boutiques hors taxes exclusives sur le quai, le long du borderwalk en front de mer ou sur backstreet à Phillipsburg. Une manne de pas moins de huit millions de croisiéristes chaque année...

L'offre commerciale de Phillipsburg est éclatée, composée, entre autres, de presque une centaine de joailleries de toute sorte, des maisons les plus sérieuses (Goldfinger, Diamond International, Effy, Colombian, Emerald, etc.) aux plus étranges où vous courez des risques de vous faire avoir.

Beaucoup de Québécois vont à Saint-Martin pour profiter du soleil dans un milieu bien différent de Cancún ou de Cuba.

Cette île paradisiaque compte un peu plus de 80 000 habitants dans (38 000 francophones et 45 000 citoyens en partie néerlandais) - et autant de touristes à chaque semaine - sans compter quelque 35 000 autres personnes qui y habitent illégalement...

Le meilleur moyen de visiter cette île où les distances sont très courtes est de louer une automobile. La circulation est dense, mais tout à fait tolérable. En plus, vous aurez le temps d'admirer le paysage.

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