48 heures à Chiang Mai

Parfait exemple de l'architecture du royaume de Lanna,... (Valérie Delisle, collaboration spéciale)

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Parfait exemple de l'architecture du royaume de Lanna, le temple Wat Phra Singh est le plus ancien de la ville de Chiang Mai. C'est aussi le plus populaire et le plus visité.

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Valérie Delisle, collaboration spéciale
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La Thaïlande est reconnue pour la beauté de ses plages et de ses îles, ainsi que pour l'effervescence de ses villes, mais également pour l'élégance de ses temples et sa nature sauvage, toujours bien présente. Pour échapper à la frénésie de Bangkok, rien de mieux que de se diriger vers le nord. Direction Chiang Mai.

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Une visite au village de Karen s'impose, où vivent des femmes au long cou. L'entrée, payante, donne toutefois l'étrange impression de se rendre dans un parc thématique.

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Jour 1

10h Visite en tuk-tuk

Une température clémente permet de bien entamer cette première journée à Chiang Mai, capitale de l'ancien royaume de Lanna. Dans la rue, les chauffeurs de tuk-tuk - motocyclettes modifiées pour les touristes que l'on trouve en Asie du Sud-Est - proposent diverses attractions. Après de fermes négociations, le choix est fait et l'aventure commence.

Rien de mieux pour prendre le pouls d'une ville que de se promener au coeur de ses artères. Camions, voitures, mobylettes et vélos s'entremêlent dans un ballet chaotique.

11h Dompteurs de serpents

Premier arrêt, un peu au nord de la ville : un spectacle de dompteurs de serpents. Dans une arène, deux hommes s'amusent avec les reptiles. Pour divertir la foule, l'un d'eux entortille de petits serpents autour de ses bras.

Vient ensuite la partie la plus dangereuse de la représentation : la venue du cobra royal, l'un des serpents les plus venimeux de la planète. La bête, qui fait plus de deux mètres, est impressionnante. Et ne semble pas de très bonne humeur. Elle attaque violemment le dompteur, qui esquive chaque fois de justesse, pour la beauté du spectacle.

Puis, l'animatrice annonce, sur un ton dramatique, le moment le plus risqué : le baiser. Lentement, le dompteur s'approche du serpent dressé. Il devra se reprendre à maintes reprises. Le public retient son souffle. Finalement, le dompteur pose ses lèvres sur la tête du serpent. C'est réussi! Et sans morsure.

Après le spectacle, les visiteurs se promènent entre les cages qui contiennent de nombreuses espèces de serpents. Pour les fans, une photo avec l'un d'eux laissera un souvenir impérissable.

13h Les femmes de Karen

Pour commencer l'après-midi, une visite au village de Karen s'impose, où vivent des femmes au long cou. Ce minuscule bourg est l'hôte d'une tribu qui serait originaire de la Birmanie.

L'entrée, payante, donne l'impression de se rendre dans un parc thématique. Étrange. Cette impression se renforce au fur et à mesure de la visite. Pourtant, les femmes sont magnifiques. Leur cou, encerclé de gros anneaux d'or, se perche beaucoup plus haut que la normale.

Certaines portent également des anneaux aux coudes et aux genoux. Toutes sont vêtues de vêtements traditionnels très colorés. De chaque côté de la rue, elles attendent, dans de simples logements de bois qui leur sert à la fois de boutique et de maison, que les étrangers achètent le fruit de leur labeur. L'expérience, à la fois inoubliable et étrange, laisse toutefois un peu perplexe.

14h Le royaume des tigres

Pour terminer en beauté cette première journée, il faut se rendre au Tiger Kingdom, là où le tigre est roi. Ici, les visiteurs peuvent admirer ces superbes bêtes et, surtout, les rencontrer face à face. Il faut d'abord choisir la grosseur du tigre : les plus petits, les moyens ou les adultes. En attendant leur tour, les spectateurs s'amusent à regarder les autres touristes qui entrent, craintifs, dans la cage des félins.

Lorsque le guide crie le bon numéro, la tension monte dans le groupe. Il faut alors se diriger vers la cage des petits tigres, suivre à la lettre une liste de consignes et se laver les mains avant d'entrer dans l'enceinte.

Les tigres, de la grosseur d'un chien, s'amusent et courent tout autour de la cage. Il est possible de les caresser sans que cela semble les embarrasser. Nul besoin de dire que les appareils photo mitraillent la scène. Le guide apporte un biberon de lait chaud, et les braves pourront nourrir ce gros chat qui, visiblement, attendait ce moment avec impatience.

Le prochain rendez-vous sera avec les tigres adultes. Près de la cage, un feulement se fait entendre. Les consignes sont claires : il faut entrer lentement dans leur royaume et garder prudemment une distance raisonnable avec l'ami félin. Puis, sur un signe, il est permis de s'approcher pour le toucher. La fourrure est drue et trempée. Sur un dernier au revoir, la porte se referme. Le tout dure une dizaine de minutes.

Ces rencontres avec les tigres ne sont pas données : autour de 1050 baths, donc 35 $. Mais quelle expérience!

18h Le vieux quartier

De retour à Chiang Mai. La nuit tombe rapidement sur la ville. Les voyageurs se dirigent vers le coeur du vieux quartier, là où bourdonnent bars et restaurants. Bien installés à la terrasse du Writer's Club&Wine Bar, c'est le moment de savourer une bière bien fraîche et de remplir les estomacs affamés avec le traditionnel pad thaï. Même si le plat est délicieux, il ne faut pas oublier de se lever quand l'hymne national retentit dans la rue, sous peine de se faire regarder avec de gros yeux.

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Pour échapper à la frénésie de Bangkok, rien de mieux que de se diriger vers le nord. Direction Chiang Mai.

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Chiang Mai

Photo Valérie Delisle, collaboration spéciale

Jour 2

7h Dans la jungle

Lever aux aurores. C'est l'occasion rêvée de profiter de cette belle matinée pour découvrir les environs de Chiang Mai en se balançant au bout d'une corde, au coeur de la jungle thaïlandaise. De nombreuses entreprises proposent différentes excursions de tyrolienne. La forêt tropicale se trouve à environ une heure d'autocar. Glisser entre les arbres de la canopée laissera aux aventuriers un souvenir indélébile - surtout le trajet où ils deviennent littéralement Superman.

14h Wat Phra Singh

La vieille ville de Chiang Mai recèle de nombreux temples, du plus simple au plus grandiose. Parfait exemple de l'architecture du royaume de Lanna, le temple Wat Phra Singh est le plus ancien, le plus populaire et le plus visité d'entre eux. Il est l'hôte du Bouddha Phra Singh, dont l'image est très révérée. Pour visiter ce complexe aux nombreuses attractions, il ne faut pas oublier de s'habiller décemment, quitte à louer un sarong à l'entrée.

19h Bazar de nuit

Si les marchés sont très populaires en Asie du Sud-Ouest, ils atteignent à Chiang Mai un paroxysme. Chaque soir, le bazar de nuit réunit des commerçants de tous genres. Mais le plus intéressant à visiter demeure le marché du dimanche, alors que le coeur de la vieille cité devient piétonnier. On trouve de tout ici, de l'artisanat aux vêtements, en passant par les concours de beauté pour chiens. De quoi rapporter quelques kilos supplémentaires dans ses bagages.

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