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Les webtoons ou la révolution en ligne de la BD sud-coréenne

Les webtoons sont vraiment devenus le gagne-pain de l'artiste Seok-Woo après... (AFP, Jung Yeon-je)

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Les webtoons sont vraiment devenus le gagne-pain de l'artiste Seok-Woo après qu'une de ses BD eut gagné un concours en 2007.

AFP, Jung Yeon-je

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Jung Ha-Won
Agence France-Presse
SÉOUL

Ses journées commencent et se terminent toutes de la même façon: en dévorant des webtoons. Park Sun-Min est l'un des millions d'adeptes de ces bandes dessinées en ligne qui offrent un nouvel âge d'or au «neuvième art» en Corée du Sud.

Moins célèbre que le «manga» japonais, la BD sud-coréenne - ou «manhwa» - n'en est pas moins une référence chez les fans.

Cette institution vieille d'un siècle, durement malmenée par la crise asiatique des années 1996-1997, a depuis engagé une phénoménale révolution, grâce aux nouvelles technologies.

La rapidité d'Internet en Corée du Sud, la dépendance généralisée aux téléhones intelligents et la créativité d'une jeune génération d'artistes geeks sont autant d'ingrédients qui ont contribué à cette mue. Ainsi sont apparus les webtoons, mot-valise qui associe web et cartoon et désigne ces BD publiées en ligne, souvent accessibles gratuitement sur téléphone ou tablette, et qui associent ou pas images figées et mouvantes, couleurs changeantes, effets spéciaux, sons et musiques.

«J'en lis quatre à cinq par jour, une trentaine par semaine, parfois même au travail et même à l'étranger», confie Sun-Min Park, un employé de bureau de 30 ans qui dit s'endormir avec un webtoon et se réveiller avec un autre.

Cet extraordinaire succès s'est depuis décliné en séries télé, films, jeux vidéo et même en comédies musicales. Le marché des webtoons et de ses produits dérivés pèse aujourd'hui 420 milliards de wons (475 millions $), un chiffre appelé à doubler dans les trois ans, selon Digieco, un cabinet d'études de Séoul.

75% des lecteurs ont plus de 20 ans

Archétype de cette réussite, Misaeng (Vie incomplète) raconte les aventures d'un jeune travailleur dans l'univers impitoyable de l'entreprise sud-coréenne. Publié deux fois par semaine, ce webtoon a fédéré un million d'internautes avant que sa version papier ne se vende à deux millions d'exemplaires et que son adaptation fasse un carton à la télévision. Cerise sur le gâteau: le héros de Misaeng a donné son nom à une nouvelle législation sur le travail à temps partiel...

«Le marché des webtoons est en train d'exploser», observe Cha Jung-Yoon, porte-parole de Naver, premier portail internet du pays.

Après la crise des années 90, qui a eu raison de nombreuses maisons d'édition, Internet a ouvert de nouveaux territoires et les moteurs de recherche se sont mis à embaucher des dessinateurs de BD. Naver a ainsi créé en 2005 une section dédiée aux webtoons avec trois artistes qui comptaient 10 000 vues par jour. Aujourd'hui, Naver emploie 220 dessinateurs consultés chaque jour 7,5 millions de fois, explique M. Cha. Et trois quarts des lecteurs ont plus de 20 ans, signe que le phénomène ne touche pas qu'un public d'adolescents.

La plupart des planches sont dessinées sur ordinateur, dans un format vertical sur mesure pour téléphones et tablettes. «Les webtoons ne sont pas juste des bandes dessinées scannées. C'est un genre nouveau, différent, taillé pour Internet», explique Kim Suk, chercheur à la Korea Creative Content Agency (Kocca), qui dépend du ministère de la Culture.

«La généralisation des téléphones intelligents en 2009 a constitué un tournant pour les webtoons», souligne-t-il. Plus de 80 % des 51 millions de Sud-Coréens ont un téléphone intelligent, ce qui permet aux fans de lire partout, notamment dans les transports en commun.

Rude concurrence

Les webtoons sont vraiment devenus le gagne-pain de Seok-Woo après qu'une de ses BD eut gagné en 2007 un concours permettant de publier régulièrement sur Naver. «De nombreux artistes s'inspirent de leur propre vécu, ce qui parle aux lecteurs», explique le dessinateur de 32 ans qui écrit sous son seul prénom.

Comédie romantique, horreur, fresque historique, polar... Il y en a pour tous les goûts. Mais les personnages principaux sont rarement des superhéros. Le genre explore plus souvent les travers d'une société moderne en pleine mutation, évoquant la pauvreté, le harcèlement scolaire, le suicide, le chômage des jeunes, la tyrannie des régimes, les violences conjugales...

Aujourd'hui, quelques dizaines de dessinateurs gagnent plus de 100 000 $ par an, leur salaire de base gonflant avec la publicité et les droits d'auteurs liés aux adaptations. Mais la concurrence est rude. Ils sont des centaines à poster leurs webtoons chaque semaine en espérant un nombre de clics suffisant pour attirer l'attention des portails Internet à même de leur faire signer un contrat.

«C'est assez anxiogène, car les lecteurs peuvent noter chaque épisode. Chaque semaine, vous vous prenez en pleine face le retour des internautes», observe Seok-Woo.

Depuis le triomphe de son oeuvre phare, Orange Marmalade, Seok-Woo, lui, est sur orbite. Il est allé récemment jusqu'en Indonésie pour dédicacer ses travaux.

Fort de leur succès, les webtoons sont désormais  disponibles sur des plateformes mobiles en Chine et au Japon. Sous la pression des fans, Naver a même récemment créé un site proposant les BD en anglais, en chinois, en thaï et en indonésien.

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