Retour réussi de Sharapova

Maria Sharapova à son entrée mercredi sur le... (AP, Michael Probst)

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Maria Sharapova à son entrée mercredi sur le court du tournoi de Stuttgart où elle a défait la 36e joueuse mondiale, Roberta Vinci (7-5, 6-3). Il s'agissait pour la Russe d'un premier match sur le circuit WTA après 15 mois de suspension pour dopage.

AP, Michael Probst

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Agence France-Presse
Stuttgart

Après 15 mois de suspension pour dopage, l'icône du tennis féminin Maria Sharapova a remporté son premier match mercredi à Stuttgart, faisant fi des doutes et des critiques qui ont accompagné son retour.

L'ancienne numéro un mondiale, aujourd'hui âgé de 30 ans, a pu participer au tournoi allemand sur terre battue grâce à une invitation des organisateurs, ce qui n'a pas été du goût de certaines de ses concurrentes, qui y ont vu une faveur injustifiée.

Vainqueur de l'Italienne Roberta Vinci (7-5, 6-3), 36e joueuse mondiale, Sharapova a donc réussi le volet sportif de son retour, en démontrant qu'elle était encore au niveau pour figurer dans un tournoi WTA. Il lui reste maintenant à reconquérir les coeurs, une tâche plus difficile peut-être, même si elle a été chaleureusement accueillie par le public de Stuttgart.

«Me retrouver sur un court, c'est la plus belle sensation du monde», a déclaré la Russe. «J'ai attendu tellement longtemps pour ça!»

Nerveuse en début de match, elle a perdu d'entrée les deux premiers jeux, coupable de nombreuses fautes directes, avant d'entrer peu à peu dans la partie.

Le premier set était un combat entre deux joueuses qui essayaient d'imposer leur puissance. Mais à 5-5, Sharapova a réussi le bris décisif sur le service de Vinci et a servi sans trembler pour le gain de la première manche, remportée 7-5. Dans le second set, sa régularité retrouvée faisait le reste, et elle s'imposait finalement, avant de laisser exploser sa joie - ou son soulagement -dans un long cri aigu, les deux poings serrés rageusement.

Numéro un mondiale à 18 ans, cinq fois titrée en grand chelem, Sharapova avait dans un premier temps été privée de compétition pendant deux ans par l'ITF après son contrôle positif. Puis sa suspension avait été réduite en octobre à 15 mois par le Tribunal arbitral du sport (TAS), qui avait reconnu qu'elle n'avait pas eu l'intention de tricher.

La jeune femme utilisait depuis plusieurs années le meldonium, alors autorisé. Ce médicament a toutefois été reclassifié en produit interdit par l'AMA (Agence mondiale antidopage) début 2016. Sharapova affirme n'avoir pas vérifié la liste à temps et avoir continué à prendre son meldonium sans s'apercevoir qu'il venait d'être interdit.

Sa peine purgée, elle s'est pourtant retrouvée au coeur d'une polémique avant même son premier service. Sensibles à son potentiel «commercial», des organisateurs de tournoi lui ont en effet offert des invitations qui lui évitent de passer par les qualifications à Stuttgart, Madrid et Rome.

À Stuttgart, où elle a été sacrée trois fois, le commanditaire principal du tournoi est la marque automobile Porsche, qui est également un commanditaire personnel de Sharapova. La conjonction d'intérêts était évidente. «Les spectateurs ont envie de voir Maria», s'est justifié le directeur du tournoi Markus Günthardt. «Je lui ai donné une invitation en toute bonne conscience.»

Fixée le 16 mai pour les Internationaux de France

Vinci, son adversaire mercredi, n'avait d'ailleurs pas caché son opinion à la veille du match. «On ne devrait pas lui donner une invitation, ni ici, ni à Rome ni à Madrid», avait-elle dit, avant d'ajouter : «C'est une joueuse magnifique, une championne, personnellement je n'ai rien contre elle. Elle a payé pour sa faute, mais elle aurait dû passer par les qualifications, sans aucune aide.»

Sharapova affrontera au prochain tour sa compatriote Ekaterina Makarova. «Ce sera dur, mais chaque match que je joue maintenant est important pour moi. C'est un voyage et il a officiellement commencé aujourd'hui pour moi, et j'ai envie de jouer autant de matchs que possible.»

Par ailleurs, Sharapova saura le mois prochain si elle pourra participer aux Internationaux de tennis de France. Le président de la Fédération française de tennis, Bernard Giudicelli, a dit mardi que l'annonce sera faite sur Facebook le 16 mai à 19h, heure locale.

Guidicelli n'a pas donné le moindre indice quant à sa décision, précisant seulement «que je vais la contacter avant l'annonce». Le tournoi se déroulera à Paris du 28 mai au 11 juin.  Avec AP

Bouchard bannirait Sharapova à vie

Maria Sharapova et Eugenie Bouchard... (Archives AFP) - image 3.0

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Maria Sharapova et Eugenie Bouchard

Archives AFP

Eugenie Bouchard a été encore plus tranchée que ses collègues, plus tôt cette semaine, dans ses critiques envers Maria Sharapova, dont le retour d'une suspension pour dopage a été facilité par une invitation dans le tableau principal du tournoi de Stuttgart. «C'est une tricheuse», a lancé sans détour la Québécoise lors d'une entrevue au réseau TRT World, effectuée à Istanbul et diffusée sur YouTube. «Je ne crois pas qu'un tricheur, peu importe le sport, devrait avoir le droit de pratiquer ce sport à nouveau. C'est tellement injuste pour toutes les autres joueuses qui se comportent de la bonne façon, qui sont vraies.»

La grande Russe a déjà été l'idole de Bouchard. Mais «elle n'est plus quelqu'un dont je m'inspire», a ajouté l'athlète de 23 ans. Du même souffle, Bouchard s'est permis une flèche vers le grand circuit du tennis féminin. «La WTA envoie le mauvais message aux jeunes enfants : trichez, et nous vous accueillerons ensuite les bras ouverts», a regretté la 59e joueuse mondiale, éliminée dès le premier tour du tournoi d'Istanbul, mardi.  Jean-Nicolas Patoine




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