Nadal-Federer, la finale rêvée

Après avoir concrétisé sa 21e victoire en 24... (AP, Andy Brownbill)

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Après avoir concrétisé sa 21e victoire en 24 demi-finales en tournoi majeur, Nadal s'est laissé tomber sur le court et s'est voilé le visage pendant quelques secondes avant de se relever et de faire l'accolade à Dimitriov au filet.

AP, Andy Brownbill

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Agence France-Presse
Melbourne

Les Internationaux d'Australie vont se terminer dimanche par une finale rêvée, aux accents vintage, entre Rafael Nadal et Roger Federer, qui totalisent à eux deux 31 titres du grand chelem et ne s'étaient plus croisés à ce niveau depuis la finale de Roland-Garros en 2011.

L'Espagnol de 30 ans, 14 titres en grand chelem, a rejoint son vieux rival en battant le Bulgare Grigor Dimitrov au bout d'un magnifique combat de 4h56 en cinq sets de 6-3, 5-7, 7-6 (7/5), 6-7 (4/7) et 6-4, vendredi à Melbourne. Le Suisse de 35 ans, 17 titres majeurs, s'était qualifié la veille, également en cinq manches, contre son compatriote Stan Wawrinka.

Roland-Garros, 2011 : ce huitième épisode majeur du grand feuilleton entre ces deux grands champions, peut-être le plus beau de l'histoire du tennis, fut un tel sommet que les fans ne se résignaient pas à le ranger dans le passé. Ils auront finalement droit à un «bis» dimanche. Pourtant, il y a encore quelques mois, personne n'aurait imaginé un tel dénouement pour le premier grand chelem de la saison.

Après sa victoire, Nadal a raconté aux spectateurs la même anecdote que Federer la veille. Elle remonte à octobre dernier. «Roger est venu me rendre visite pour l'inauguration de mon académie. Comme il était blessé au genou et moi au poignet, nous n'avons même pas pu faire un match exhibition. Nous avons seulement tapé quelques balles avec des enfants. Jamais nous n'aurions pu prévoir ce qui se passe en ce moment.»

Federer s'était arrêté pendant six mois pour se soigner et Nadal avait fait une croix sur le Masters en fin de saison, car la blessure qui l'avait empoisonné depuis son abandon à Roland-Garros ne le laissait pas en paix. Conséquence : ils jouent à Melbourne avec les têtes de série no 17 et no 9.

En larmes dans la voiture

«L'année dernière a été très dure. Je me souviens que je pleurais dans la voiture en quittant Paris», a dit Nadal. Contre Dimitrov, il a disputé ce qui restera «un des matchs qui comptera le plus» dans sa carrière. «C'est le genre de match qui rend ce sport plus grand. Il y a eu des échanges fantastiques. Il est difficile de demander plus d'une partie de tennis.»

L'ancien «Baby Fed», qui confirme enfin à 25 ans les espoirs placés depuis longtemps en lui, a pris le jeu à son compte du fond du court. Nadal a du faire l'essuie-glace pour ramener des balles impossibles. Et quand il contre-attaquait, Dimitrov aussi était excellent en défense.

Le plus jeune des deux lutteurs a eu sa chance dans le cinquième set - trois balles de bris -, mais Nadal a fini par imposer son expérience, lui qui va jouer sa 21e finale de grand chelem, la quatrième aux Internationaux d'Australie. «Dans le cinquième set =, je me suis dit : "Tu as donné le meilleur de toi-même quoi qu'il arrive, Grigor le mérite aussi".»

Aura-t-il assez récupéré, alors que Federer, qui a joué bien moins longtemps, aura eu un jour de plus de repos? «Je l'ai fait en 2009, mais c'est vrai que j'avais huit ans de moins», a confié Nadal. Cette année-là, il avait battu le Suisse en finale, deux jours après avoir gagné le même genre de marathon contre son compatriote Fernando Verdasco, l'homme qui l'avait éliminé au premier tour l'an passé. «C'est un inconvénient, mais je ne me plains pas.»

À propos d'âge, c'est la première fois dans l'ère professionnelle que les finalistes d'un tournoi du grand chelem, chez les hommes et chez les femmes, étaient tous les quatre trentenaires. Les soeurs Williams -  Venus, 36 ans, et Serena, 35 ans - s'affrontent en finale dans la nuit de vendredi à samedi (heure du Québec).

L'histoire du côté de l'Espagnol

Nadal présente une fiche de 23-11 lors de ses confrontations contre Federer et il a l'avantage 6-2 en finale en grand chelem. Federer, malgré ses quatre titres en Australie, n'a jamais vaincu Nadal au Rod Laver Arena

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