Kerber prend le pouvoir

Angelique Kerber a réalisé son rêve en devenant... (AFP, Alex Goodlett)

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Angelique Kerber a réalisé son rêve en devenant la reine du tennis féminin et en gagnant un deuxième tournoi du grand chelem.

AFP, Alex Goodlett

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Agence France-Presse
New York

Déjà assurée de prendre place lundi au sommet du tennis féminin, Angelique Kerber s'est offert son deuxième titre du grand chelem au terme d'une finale spectaculaire face à la Tchèque Karolina Pliskova, samedi à Flushing Meadows.

Grâce à cette victoire, l'Allemande a rappelé à son pays les plus belles heures de l'ère Steffi Graf, qui était jusqu'à samedi la dernière Allemande à avoir remporté les Internationaux des États-Unis (1996) et à avoir régné sur le classement WTA (mars 1997).

«Ça signifie beaucoup pour moi. Quand j'étais jeune, je rêvais d'être no 1 au monde, de remporter des tournois du grand chelem. [...] Vous savez, il faut toujours croire en ses rêves.»

Kerber, qui délogera officiellement lundi Serena Williams de la première place du classement mondial après 186 semaines de règne ininterrompu, a remporté deux des quatre rendez-vous majeurs de l'année. «C'est mon année, j'ai eu des hauts et des bas dans le passé, mais je n'ai jamais aussi bien joué au tennis de ma vie», a résumé l'Allemande d'origine polonaise.

«Ce que j'ai réussi cette année est incroyable : je savais que je pouvais courir après la balle pendant quatre heures, mais je me suis surprise à produire un tennis aussi offensif», a constaté la nouvelle reine de 28 ans.

Il a fallu à Kerber ces deux qualités, l'endurance et la prise de risques, pour venir à bout de Pliskova en trois sets (6-3, 4-6, 6-4) au terme d'une finale indécise jusqu'au bout et disputée pendant plus de deux heures sous une chaleur accablante.

Sans surprise, Kerber, lauréate des Internationaux d'Australie en janvier, a mieux amorcé la rencontre que son adversaire, intimidée et fébrile pour sa première finale d'un grand chelem à 24 ans.

La Tchèque a perdu d'entrée son service et n'a pas pu s'appuyer sur ses premières balles de service, son atout majeur. Résultat : elle a concédé le premier set en 40 minutes. Mais Pliskova, tombeuse en huitième de finale de Venus Williams et de sa soeur Serena en demi, a retrouvé son tennis dévastateur et a bien failli réserver une mauvaise surprise à Kerber.

Plus incisive et plus précise avec 17 coups gagnants - pour un total de 40 -, elle est revenue à une manche partout, devenant la première joueuse à gagner un set contre Kerber. La Tchèque, qui avait battu sèchement (6-3, 6-1) l'Allemande trois semaines plus tôt en demi-finale à Cincinnati, semblait avoir pris l'ascendant, physiquement et mentalement.

Elle a ainsi pris rapidement le service de son adversaire, au bord de la rupture et de plus en plus frustrée, pour mener 2-1 dans la manche décisive. Mais elle n'a pu confirmer, trahie par ses fautes directes (47) et sa nervosité, comme l'a montré le dernier jeu perdu sur son service après quatre grossières fautes.

Un trône mérité

«Il n'y a rien de honteux à perdre contre la numéro un mondiale», a insisté Pliskova. «Angelique mérite cette victoire et la première place au classement mondial.»

L'Allemande a en effet disputé quatre des cinq finales les plus importantes de l'année (défaites à Wimbledon et aux Jeux olympiques de Rio). Son seul échec retentissant a eu lieu sur la terre battue de Roland-Garros, où elle a été éliminée dès le premier tour.

Comment explique-t-elle son impressionnante saison 2016? «Je m'entraîne de manière plus intense, et j'ai passé beaucoup d'heures dans des salles de gym ou en faisant des sessions de sprint», répond Kerber.«Je me suis aussi attelée à devenir plus agressive sur le court, y aller franchement à la moindre occasion. Avant à l'entraînement, je pouvais être agressive, et j'ai réussi à transférer cet état d'esprit à mes matchs. Également mentalement je suis devenue plus positive, plus forte, plus présente.»  Avec AP

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