Une troisième place en or pour Gagnon!

En prenant le troisième rang au slalom de... (AP, Jean-Christophe Bott)

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En prenant le troisième rang au slalom de Crans Montana, Marie-Michèle Gagnon montait sur le podium pour la première fois depuis deux ans.

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(Québec) Marie-Michèle Gagnon flotte sur un nuage. Deux ans après sa victoire au super combiné d'Altenmarkt en Autriche et quatre ans après sa troisième place au slalom d'Are en Suède, la skieuse de Lac-Etchemin est remontée sur un podium en Coupe du monde de ski, lundi, décrochant une troisième place au slalom de Crans Montana, en Suisse.

Faisant fi de conditions météorologiques printanières difficiles, Gagnon a connu une excellente deuxième manche (troisième temps avec 45,66 secondes), pour s'approcher à 50 centièmes de l'Américaine Mikaela Shiffrin, championne olympique de Sotchi, qui a remporté l'épreuve en 1:29,20. La Française Nastasia Noens s'est emparée de la deuxième place avec un temps combiné de 1:29,65.

«Je suis vraiment contente! Je ne m'attendais pas à ça. Tu ne le sais pas vraiment en te levant un matin que tu vas faire un podium ! [...] La première manche, j'ai été correcte [11e à 44,04 secondes], mais dans la deuxième manche, j'ai été mieux. Ça m'a mis dans une bonne position. Quand j'ai réalisé, je sautais partout. Je n'en revenais pas d'avoir eu un podium. C'est une belle journée!» a lancé la sympathique athlète de 26 ans.

Congé salutaire

Gagnon attribue son succès au congé salutaire qu'elle vient de s'offrir au Québec et qui lui a permis de prendre un peu de recul par rapport à l'équipe, actuellement en période d'ajustement avec l'arrivée de nouveaux entraîneurs.

«Je fais une belle pause de huit jours à la maison. Ça m'a permis de recharger mes batteries et ça m'a donné une perspective nouvelle sur ce que j'ai à faire. L'entraînement s'est ensuite bien passé, en Allemagne. Je me sentais bien», a-t-elle indiqué.

Si les chutes de neige abondantes des derniers jours ont causé des problèmes à de nombreuses compétitrices - trois des 10 meilleures de la première manche n'ont pas complété la seconde -, elles n'ont pas affecté Marie-Michèle Gagnon, qui se préoccupait d'avantage d'ajustements techniques récemment apportés à son ski.

«Dans la première manche, j'ai eu de la misère à trouver mon équilibre, parce que lorsque je laisse aller mes skis par en bas - ce que j'ai changé dans mes courses et que j'essaie d'améliorer -, il faut que je m'assure que le haut du corps suive et ne soit pas toujours en avant de moi. Comme ça, je reste toujours en contrôle de ma vitesse et je suis capable de faire les virages au bon moment. Je savais après la première manche qu'il me manquait un peu d'équilibre», a-t-elle raconté, expliquant être allée s'exercer dans les pistes de ski libre entre les deux manches.

Une manoeuvre payante

La manoeuvre aura porté fruits puisqu'elle est parvenue à retrancher du temps sur la meneuse au deuxième passage. «Ça m'a donné de bonnes sensations et j'ai fait une bonne manche. C'est sûr que ce n'était pas sans erreur, parce que c'était un parcours difficile, mais j'ai skié intelligemment et ça s'est bien terminé», a jugé Gagnon, qui figure au 10e rang de la spécialité, avec deux autres slaloms à disputer, cette saison.

Pour la skieuse, ce retour en force sur le circuit de la Coupe du monde, après une saison marquée par des blessures à l'épaule et à la jambe, se veut de bon augure pour la suite.

«La saison dernière, je pense qu'il y avait toujours une peur, en entraînement et même en course, de tomber et que l'épaule débarque. [...] Juste de ne pas y penser cette année, ça fait une grosse différence. Je vois qu'il y aune amélioration dans mon géant, qui est à son meilleur. Et là, le slalom recommence à bien aller, alors je suis vraiment contente.»

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