Harvey amorce le Tour de ski sur l'élan de son meilleur début de saison

C'est aujourd'hui à Oberstdorf, en Allemagne, qu'Alex Harvey... (Photothèque Le Soleil)

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C'est aujourd'hui à Oberstdorf, en Allemagne, qu'Alex Harvey amorce le Tour de ski. Il avait remporté le prologue à ce même endroit en 2013.

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(Québec) Avec les Championnats du monde de ski de fond et les Jeux olympiques, le Tour de ski se veut désormais un arrêt incontournable pour l'élite de la discipline. Alex Harvey l'amorce, aujourd'hui, en se disant qu'il n'a pas à effectuer un trop grand saut pour rebondir parmi les meneurs.

Le fondeur de Saint-Ferréol-les-Neiges entreprend cette course par étape inspirée du vélo bien installé au 14e rang du classement général de la Coupe du monde. Il n'avait jamais fait aussi bien aussi tôt depuis son arrivée sur le Cirque blanc. Et si le passé est une référence à ce qui l'attend, il ne faudrait pas écarter la probabilité qu'il puisse grimper sur le podium.

«Il s'agit de mon meilleur début de saison, je suis plus dans le coup. J'ai toujours eu la capacité de bien récupérer, mais avant cette année, j'avais de la misère à partir à pleine vitesse en début de calendrier, j'étais comme un moteur diesel qui met du temps à se réchauffer... Dans le passé, j'ai toujours été capable de faire un gros saut au niveau de la forme entre la dernière Coupe du monde et le début du Tour. Je dois encore en faire un pour me retrouver sur le podium, mais je pense que cette fois-ci, il est plus petit à faire et le plan d'entraînement a été construit en fonction de ça», expliquait Harvey en prévision de la course en sept temps qui passe par l'Allemagne, la Suisse et l'Italie jusqu'au dimanche 11 janvier.

En 2014, Harvey avait grimpé trois fois (or, argent, bronze) sur la tribune d'honneur du Tour, qui permet au ski de fond d'obtenir ses plus fortes cotes d'écoute en Europe après les Jeux olympiques et les Mondiaux. Il y a aussi obtenu un podium en 2012 et en 2013. Le Norvégien Martin Johnsrud Sundby l'a remporté, l'hiver dernier.

Le Tour sied mieux aux spécialistes de distance qu'aux sprinteurs. À l'aise dans les deux styles, Harvey n'écarterait pas l'idée de rivaliser pour le classement cumulatif s'il ne devait pas renoncer à la dernière étape, une poursuite de 9 km jusqu'au sommet de l'Alpe Cermis.

«Ça changerait mes objectifs. Au lieu d'en avoir un par étape, c'en serait plus un de cumulatif», disait-il à propos de cette montée qui peut lui causer des problèmes de circulation sanguine aux artères iliaques. Une décision d'y prendre part ou non viendra en temps et lieu, bien qu'avant les Fêtes, le manque de neige - résolu depuis- la remettait en question. «On verra», répondait son entraîneur, Louis Bouchard, cette semaine, à propos de la présence d'Harvey au départ de cette dernière étape.

Des Norvégiens motivés

Selon Harvey, qui aborde ce Tour de ski en sachant que la 10e présentation aura lieu au Canada en 2016 avec deux courses à Québec et une à Montréal, le Norvégien Petter Northug Jr a les yeux rivés sur le classement cumulatif de l'événement, tout comme sa compatriote Marit Bjorgen, impériale depuis le début de la saison.

«De tous les grands fondeurs, il est le seul à ne pas avoir gagné le Tour, c'est tout ce qui manque à son palmarès, même chose pour Bjorgen.»

Les faibles précipitations de décembre en Europe ont forcé Harvey à quitter le site de Davos pendant quelques jours à Noël pour s'entraîner à Livigno, en Italie, où il a été rejoint par sa blonde. Il est revenu célébrer le Nouvel An en Suisse avant de mettre le Cap vers Oberstdorf, premier arrêt du Tour, aujourd'hui.

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