La filière américaine des Wildcats

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Conor Garland est l'un des cinq Américains dans la formation des Wildcats cette saison.

Le Soleil, Yan Doublet

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(Québec) À une époque où il semble presque impossible pour les formations de la LHJMQ d'attirer des joueurs américains dans leurs rangs, les Wildcats de Moncton en alignent cinq. Un succès que le meilleur marqueur du circuit Courteau cette saison, le natif du Massachusetts Conor Garland, attribue aux efforts déployés par l'organisation néo-brunswickoise pour vendre son produit.

Avec ses coéquipiers Will Smith (East Longmeadow, MA), Liam Murphy (Killingworth, CT), Cameron Askew (Boston, MA) et Zachary Malatesta (Wilmington, MA), Garland compose la filière américaine des Wildcats, la plus importante du genre dans la LHJMQ, depuis les Remparts de 2004-2005, qui en comptaient sept (Shaw, Ryan, Andricopoulos, Coughlin, Hennessy, LaVallee et Gratchev). Par comparaison, la formation québécoise aligne un seul Américain cette saison en Adam Erne.

«Je pense que l'organisation des Wildcats fait un bon boulot à montrer à quoi ressemble la vie ici. Comme plusieurs joueurs n'ont pas la chance de venir constater comment ça fonctionne, ils ne prendront pas la chance de quitter leur cour arrière. Ils préféreront jouer à Boston University ou Boston College», a convenu d'entrée de jeu Garland, réclamé en sixième ronde (104e au total) par Moncton, en 2012.

Étudier toutes les options

Au moment où le diminutif attaquant a eu à prendre sa décision, il était loin d'être persuadé que la LHJMQ constituait la meilleure avenue pour lui. Selon lui, un joueur doit avoir une certaine maturité, à ce jeune âge, pour prendre une décision aussi lourde de conséquences.

«Je dois donner du crédit à l'organisation des Wildcats. Quand je suis venu ici, ils m'ont convaincu. Parce que mon idée n'était pas faite à 16 ans, mais je suis tombé en amour avec la Ligue. Ça m'a pris un voyage ici pour voir de quoi il s'agissait et me donner le goût de jouer ici. Et ç'a bien fonctionné pour moi», a indiqué le champion marqueur de la dernière saison dans la LHJMQ, avec une récolte de 129 points, dont 35 buts, en 67 matchs. 

L'ailier droit généreusement listé à 5'8" et 163 livres considère que c'est à chacun des joueurs d'étudier ses options avant de choisir laquelle lui permettra d'atteindre le plus rapidement les rangs professionnels.

«C'est la responsabilité de chaque joueur de faire ses devoirs et de venir ici voir de quoi il en retourne. S'ils étaient plus nombreux à le faire avant de prendre leur décision, ça faciliterait probablement les choses», a soutenu le petit numéro 8.

«Maléfique» LHJMQ

Même si plus jeune, Garland rêvait de participer au Bean Pot, réputé tournoi universitaire de la région de Boston, ce dernier n'a jamais regretté sa décision d'avoir joint les rangs des Wildcats, en 2012-2013. Évoluer à Moncton signifiait «plus de matchs, plus de temps sur la glace et apprendre à être un professionnel».

«J'aime la LHJMQ. Je pense que cette ligue est bonne pour moi et pour beaucoup de joueurs. Mais les jeunes Américains sont très ancrés dans cette idée de fréquenter un collège. À leurs yeux, la LHJMQ est maléfique. Ils devraient pourtant écouter ce que les équipes ont à leur dire...»

Classé 86e espoir nord-américain, Garland espère que ses performances offensives dans la LHJMQ l'aideront à attirer l'attention d'une équipe lors du prochain repêchage, et ce, en dépit de son petit gabarit.

«C'est ce qu'on souhaite. Ça ne prend qu'une équipe qui vous donne une chance. J'espère que ça va arriver. Si ça n'arrive pas, je serai de retour à Moncton pour une autre saison et je vais continuer de m'améliorer. On verra en juin.»

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