L'ancien Flyers Bob Kelly, un apôtre du travail tenace

L'ancien homme fort des Flyers de Philadelphie, Bob... (Le Soleil, Alice Chiche)

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L'ancien homme fort des Flyers de Philadelphie, Bob Kelly (à gauche), dirige les petits Flyers avec un autre ancien du club, le Québécois Simon Gagné (à droite).

Le Soleil, Alice Chiche

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(Québec) Bob «The Hound» Kelly a sacrifié son corps pour le hockey, à une époque où le sport était «complètement différent». S'il ne peut enseigner certaines façons de faire des Broad Street Bullies de Philadelphie, il s'efforce d'expliquer aux jeunes pee-wee les vertus du travail acharné.

Alliant une ténacité exceptionnelle et la robustesse typique des Flyers du milieu des années 70, Bob Kelly a marqué les esprits dans la ville de Rocky Balboa, où il a aidé les Flyers à remporter deux Coupes Stanley consécutives, en 1974 et 1975.

Avec 1454 minutes de punition en carrière et un but victorieux lors de la finale de 1975, éliminant les Sabres de Buffalo, l'ailier gauche s'est taillé une place parmi les légendes de la concession, aux côtés des grandes vedettes comme Bobby Clarke (pour les points), Dave Schultz (pour les poings), ou encore Bill Barber, Rick MacLeish et Reggie Leach. 

Recruté en 2003 par l'ex-propriétaire Ed Snider, décédé en avril dernier, Kelly travaille aujourd'hui avec l'organisation des Flyers comme ambassadeur. Il visite les arénas et va à la rencontre des partisans, une façon pour lui de redonner à la communauté. 

Le voici cette semaine, à 66 ans, au Tournoi international de hockey pee-wee de Québec, où il apporte son expérience derrière le banc de l'équipe de classe AAA.

Celui qui brassait beaucoup d'air sur la glace, la chevelure au vent, ne peut évidemment montrer aux jeunes un style de jeu pratiquement révolu aujourd'hui.

«Avec mes aptitudes [offensives], je n'aurais pas fait long feu dans le marché d'aujourd'hui», a-t-il blagué dimanche avant le match des petits Flyers.

Vrai que l'attaquant de 5'10'' et 200 livres n'est pas reconnu pour son flair offensif - bien qu'il ait récolté 362 points en 837 matchs -, mais plutôt pour son coup de patin inlassable et la vitesse de ses jabs. 

«Plus besoin de te battre»

Dans un portrait publié sur le site Web de la Ligue nationale de hockey, Kelly, originaire d'Oakville en Ontario, affirme sans équivoque qu'il n'a «jamais perdu un combat dans le junior» avec les Generals d'Oshawa. Dans ce même portrait, l'annonceur maison des Flyers de l'époque affirme que la seule façon d'arrêter Kelly était Kelly lui-même, lorsqu'il «entrait en contact avec un adversaire».

Le hockey est «beaucoup plus gentil de nos jours», a poursuivi Kelly, dimanche. «Avant, on se détestait. Il y avait une véritable haine entre nous [les équipes]. [...] Aujourd'hui, il n'y a plus autant d'intimidation, tu n'as plus besoin de te battre et tu ne peux plus abuser verbalement des autres. Schultz a amené ça un peu loin et il est une preuve vivante que le contrôle de la colère n'était pas pour lui...!»

Ayant évolué dans une ère «bien différente», il maintient qu'avoir joué à cette époque demeure le summum. «J'ai commencé à jouer et il n'y avait que 12 équipes. Je me suis retrouvé sur la même patinoire que les Frank Mahovlich, Henri Richard. [...] Ça ne peut pas être plus gros que ça pour moi.» Il se souvient également des duels contre le Canadien et d'un certain Larry Robinson. 

Mais une chose demeure constante dans le hockey, malgré «la technologie» et l'incroyable forme physique des joueurs. «Le but ultime de tout joueur de hockey est de gagner la Coupe Stanley. Si tu ne gagnes pas la coupe, tu n'as rien accompli», a-t-il dit. Le chemin à prendre est différent en 2017, mais tout part du travail et de la volonté, selon lui.

Outre Kelly, Simon Gagné est un autre ancien de la LNH à se trouver derrière le banc des petits Flyers. L'équipe s'est cependant inclinée contre les Sabres de Buffalo, dimanche, par la marque de 4-1. Kelly, Gagné et les Flyers seront à l'Arpidrome de Charlesbourg mercredi, à 12h30.

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