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Un prof de gym aux premières loges de l'essor du hockey américain

Bob Whalen garde de bons souvenirs de ses... (Photo Le Soleil, Yan Doublet)

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Bob Whalen garde de bons souvenirs de ses deux participations au tournoi de Québec avec la formation de Hershey.

Photo Le Soleil, Yan Doublet

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(Québec) Professeur de gymnastique à la retraite depuis quelques années, Bob Whalen est de retour à Québec encore une fois cette année en compagnie de la délégation des Bears de Hershey, qui en sont à une 55e participation au réputé tournoi de Québec, qui célèbre pour sa part ses 56 ans.

«J'ai participé au tournoi en 1961 et en 1962. Doug Yingst, qui est un des entraîneurs des Bears cette année avec son frère Matt, était un de mes coéquipiers», rappelle celui qui évoluait alors dans une ligue qui regroupait cinq ou six équipes à partir desquelles on formait une équipe dites d'étoiles...

«Il y a 50 ans, la popularité du hockey aux États-Unis n'avait rien à voir avec aujourd'hui. À l'époque, il fallait faire deux heures de route pour trouver suffisamment de joueurs pour composer une équipe. Aujourd'hui, le bassin de joueurs est tellement grand que certains vont se taper des randonnées de deux heures en voiture pour s'entraîner avec un club de calibre supérieur à celui de leur région immédiate. Je me demande parfois comment ces jeunes s'y prennent pour parvenir à concilier les entraînements, les matchs et les études...»

Bob Whalen garde de bons souvenirs de ses deux participations au tournoi de Québec, même si les représentants de la capitale du chocolat aux États-Unis n'aspiraient pas vraiment aux grands honneurs, il y a 50 ans. «Nous ne pouvions pas rivaliser avec les équipes canadiennes. Je me souviens d'un match en particulier contre une équipe formée d'Amérindiens qui nous avaient fait la vie dure...»

Du côté professionnel, ce fan inconditionnel des Bears (Ligue américaine de hockey) se souvient encore de l'uniforme particulièrement coloré des défunts As de Québec. «Le mélange de toutes leurs couleurs me revient encore à la mémoire. Disons qu'ils ne passaient pas inaperçus.» 

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