Hossa n'a pas oublié le 26 février 2008

En février 2008, Marian Hossa avait failli être... (Photothèque Le Soleil)

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En février 2008, Marian Hossa avait failli être échangé au Canadien. C'est plutôt à Pittsburgh qu'il a abouti. Après un détour par Detroit, le vétéran de 37 ans en est à sa huitième saison chez les Blackhawks de Chicago, avec lesquels il a récolté son 500e but en carrière le 18 octobre dernier.

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(Chicago) Marian Hossa a plusieurs bons souvenirs en banque, mais s'il y a une journée de sa longue carrière qu'il n'est pas près d'oublier, c'est bien celle du 26 février 2008, alors qu'il attendait que le téléphone sonne dans sa chambre d'hôtel à Montréal.

Ce jour-là, les Thrashers d'Atlanta étaient sur le sol montréalais, se préparant à affronter le Canadien en soirée au Centre Bell. Hossa, lui, attendait. Il attendait de connaître l'identité de sa prochaine destination, parce qu'il allait être échangé d'ici la fin de la journée. À qui et en retour de quoi? C'est tout ce qu'il restait à déterminer.

Hossa tournait en rond dans sa chambre à Montréal, et, heureux hasard, le Canadien faisait justement partie des clubs impliqués dans cette course folle. «Dans une carrière, il y a des journées que l'on n'oublie pas, et celle-là en fait partie, avoue en riant le Slovaque. «Il y avait des rumeurs concernant le Canadien et d'autres équipes, et finalement, ça a été Pittsburgh. Je m'en souviens très bien... J'essayais seulement de rester calme devant la situation, mais je sais que c'est passé assez près avec Montréal.»

Presque 10 ans plus tard, le destin de Hossa ne l'a jamais mené à enfiler un maillot du Canadien, mais le voici toujours à Chicago, là où dimanche soir, lui et ses collègues des Blackhawks vont justement accueillir le Canadien. Le vétéran de 37 ans amorce déjà sa huitième saison dans le maillot rouge des Hawks. Pour un joueur à l'avenir incertain un certain soir de février 2008 dans une chambre d'hôtel montréalaise, il s'en est très bien tiré.

«Plus jeune, je voulais m'établir comme un joueur durable, mais je n'aurais jamais pensé jouer dans cette ligue pendant 19 ans... Mon but, c'était de gagner une fois la Coupe Stanley, et j'ai été chanceux, je l'ai gagnée trois fois. Ce sont des choses que j'apprécie quand je repense à tout ça. C'est spécial pour moi d'avoir pu atteindre la barre des 500 buts, la barre des 1000 points ou des 1000 matchs disputés. Ce sont des marques que je n'aurais pas pensé pouvoir atteindre. Grâce à mon bon état de santé et à la qualité de l'équipe pour laquelle je joue, ça a été possible.»

Rôle différent

Non, le Marian Hossa de 2016-2017 n'est pas celui de 1997, qui avait été repêché au premier tour par les Sénateurs d'Ottawa. Il n'est plus un marqueur de 40 buts, mais il est devenu, selon sa propre évaluation, un joueur plus complet, qui a tout de même 14 points en 14 matchs depuis le début de la saison. Il a aussi cinq buts à ses cinq derniers matchs.

«Mon rôle est différent par rapport à celui que je jouais quand j'étais plus jeune... J'étais alors strictement un joueur à caractère offensif. J'essaie de jouer dans les deux sens de la patinoire maintenant. Je ne porte pas attention aux chiffres, comme je le faisais avant.

«En arrivant dans cette ligue, souvent, j'essayais de fabriquer quelque chose à partir de rien. Maintenant, je me soucie de mon jeu en défense, je fais des replis, je joue en désavantage numérique. J'aime encore marquer des buts, mais je ne néglige pas mon jeu défensif.»

En juin 2009, les Hawks offraient à Hossa un généreux contrat de 12 ans, expirant en 2020-2021. Se voit-il encore sur les glaces à ce moment-là? «Une autre Coupe Stanley, ce serait fabuleux, mais j'y vais un match à la fois », se contente-t-il de répondre

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