Budaj heureux d'être de retour dans la LNH

Peter Budaj a participé à 11 matchs avec... (AP, Alex Gallardo)

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Peter Budaj a participé à 11 matchs avec les Kings de Los Angeles cette saison. L'ancien gardien du Tricolore a une fiche de 7 victoires en 10 départs.

AP, Alex Gallardo

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(Montréal) Il y a des gardiens qui reviennent de loin. Et puis il y a Peter Budaj.

La carrière de Budaj dans la Ligue nationale était à son plus bas au moment où le Canadien a choisi de l'échanger aux Jets de Winnipeg, en octobre 2014. Scénario classique : le fiable vétéran qui perd des plumes et qui se fait pousser par un plus jeune (Dustin Tokarski dans ce cas-ci), qui finit par le remplacer.

Budaj a donc passé la saison 2014-2015 dans la Ligue américaine. C'est là aussi qu'il a passé 2015-2016, exception faite d'un tout petit match disputé dans le maillot des Kings. Pour le Slovaque, c'est quelque chose qui commençait à ressembler à la fin. Puis, Jonathan Quick s'est blessé.

«On ne souhaite pas ça à personne», a commencé par dire Budaj mercredi après-midi au Centre Bell. «Il n'y a qu'un seul Jonathan Quick, comme il n'y a qu'un seul Carey Price. J'essaie seulement de gagner des matchs, pas de remplacer Jonathan Quick. Ce serait se mettre trop de pression sur les épaules. J'essaie seulement de jouer à ma manière.»

En attendant de revoir Quick, blessé à l'aine en début de saison et absent pour encore deux mois selon les prévisions initiales, les Kings s'en remettent au Slovaque de 34 ans, qui a déjà pris part à 11 matchs. L'entraîneur-chef Darryl Sutter, qui l'a récemment critiqué de manière très publique à la suite d'une mauvaise performance, n'a pas voulu dire si Budaj allait affronter le CH.

Peu importe. Budaj est seulement content d'être dans la LNH, lui qui était enterré dans la Ligue américaine il n'y a pas si longtemps. «Quand on passe du temps dans les mineures, c'est sûr qu'on se met à penser... mais j'ai essayé d'oublier tout ça et de me concentrer uniquement sur le prochain match. Je crois qu'au départ, en arrivant dans la Ligue américaine, je me mettais trop de pression, je n'abordais pas mon travail de la bonne façon. Je pensais trop à revenir dans la LNH à tout prix. Ce n'était pas la bonne approche, et Dieu merci, ça s'est bien passé pour moi, j'ai fini par avoir ma chance ici.»

La constance de Price

Budaj gagne dorénavant sa vie sous les palmiers californiens, à des milliers de kilomètres de Montréal, mais cela ne l'empêche pas de suivre les hauts et les bas de son ancienne équipe, ce qu'il a aussi fait la saison dernière. «Ce n'est pas pour diminuer le rôle des autres joueurs qui sont avec le Canadien, mais Carey Price est le coeur et l'âme du Canadien. Ça lui paraît toujours si facile. Il y a beaucoup de gens qui ne comprennent pas à quel point il est important pour son équipe.»

Budaj jure qu'il a d'ailleurs beaucoup appris en regardant aller Price lors de ses trois saisons avec le Canadien. «C'est très difficile de tenir le rôle de second gardien, surtout dans une ville comme Montréal. Tout le monde ici s'attend à seulement des victoires, et à rien d'autre. C'est dur, mais c'est comme ça. Ce que j'ai appris de Carey Price, c'est la constance, l'importance de rester d'humeur égale chaque fois, peu importe le résultat. Quand tu vois cette constance de la part d'un gardien comme lui, tu prends des notes et tu apprends. Pour tout gardien dans cette ligue, c'est la constance qui est la clé.»

Gilbert n'a pas oublié la saison dernière

Tom Gilbert... (AP, Jae C. Hong) - image 3.0

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Tom Gilbert

AP, Jae C. Hong

Tom Gilbert revient d'une suspension de trois matchs, et il est admissible à un retour au jeu, jeudi au Centre Bell. Même s'il a accepté une entente d'une saison avec les Kings l'été dernier, le défenseur n'a pas oublié le CH et la saison dernière, marquée pour lui par une grave blessure à un genou. «C'est très difficile de revenir d'une telle blessure, et c'est dur d'avoir à rester à l'écart quand une équipe ne va pas bien, parce que tu veux aider», a dit le défenseur de 33 ans, mercredi.

«Ce fut une saison qui a été difficile à cause de tout ça, et quand tu te mets à perdre autant, c'est dur de s'en sortir, a ajouté Gilbert. Mais je crois que les gars ont toujours fait un effort la saison dernière. Le leadership n'a jamais été un problème. Peut-être que la direction a jugé cet été qu'il manquait certains morceaux à l'équipe, et c'est pour ça que la transaction que l'on sait a eu lieu...»

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