Le joyau Werenski

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Zach Werenski (8), que l'on voit ci-dessus batailler avec Noel Acciari, s'attire son lot d'éloges à Columbus.

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(Columbus) Les Blue Jackets de Columbus, qui reçoivent le Canadien vendredi, ne regorgent pas de talent pur. Malgré les rangs de repêchage favorables, les joyaux ont été rares. Mais là, ils en tiennent un.

Le défenseur de 19 ans Zach Werenski débarque à peine dans la LNH, mais son impact a été immédiat : huit points à ses huit premiers matchs, un rythme frénétique jamais vu à Columbus, où le record de points par un défenseur recrue est de... 21. À ce rythme, il aura atteint ce plateau à Noël!

L'Américain de 6'2" et de 218 livres s'est imposé comme le quart-arrière en supériorité numérique. Et à cinq contre cinq, John Tortorella ne cherche pas à l'éloigner des meilleurs joueurs adverses. «J'aime être celui vers qui on va se tourner maintenant et dans l'avenir pour faire la différence. Je me suis préparé en fonction de cela.»

Selon Tortorella, il possède une longue liste d'atouts : maturité, grande résistance à la panique, excellent pour se sortir de situations périlleuses... «Sa lecture du jeu fait en sorte que c'est une joie de le regarder», ajoute son partenaire en défense Seth Jones. «Quand il arrive en zone neutre, la tête haute, il prend ses informations et se met à patiner entre les joueurs adverses. Ça a l'air tellement facile.»

L'apport de Komisarek

Quand Mike Komisarek a discrètement fait ses adieux à sa carrière de joueur, il est retourné dans son alma mater et s'est joint au personnel d'entraîneurs des Wolverines de l'Université du Michigan. L'ancien du Canadien a eu une influence énorme sur le développement de Werenski.

«Il est arrivé à mi-chemin durant ma première saison à l'université et ça a fait un monde de différence de l'avoir autour de moi. Il était fraîchement sorti de la LNH et apportait un gros bagage de connaissances. Mon travail en zone défensive est l'aspect que j'ai le plus amélioré, et c'est entre autres grâce à Mike Komisarek. Il me répétait que si mes habiletés offensives me suivraient d'elles-mêmes, je ne jouerais pas dans la LNH si je n'étais pas capable de me débrouiller dans mon territoire.»

Werenski a été le choix de premier tour des Blue Jackets (huitième au total) en 2015, après avoir été le plus jeune joueur dans toute la NCAA la saison précédente. Columbus a d'ailleurs la plus jeune brigade défensive de la LNH. Jack Johnson en est le doyen à seulement 29 ans.

Tout le monde vieillit un peu plus vite là-bas, si bien que Seth Jones, qui vient d'avoir 22 ans, joue le rôle de vétéran à côté de Werenski. «J'essaie, mais, heureusement, je n'ai pas à en faire trop, car il est tellement intelligent.»

Le fait d'être jumelé à Werenski au sein du premier duo demande à Jones un certain ajustement. Il se surprend à être celui qui reste plus souvent en retrait pour pallier les imprévus. Il n'y a pas de jalousie, mais moi-même je suis plus habitué à être celui qui appuie l'attaque. Je le fais encore parfois, mais on ne peut pas être deux au sein du même duo à se lancer en attaque!»

Werenski est un des trois défenseurs recrues de la LNH avec Brandon Carlo (Boston) et Nikita Zaitsev (Toronto) à avoisiner les 22 minutes d'utilisation en début de saison Tortorella n'a pas senti le besoin de garder la bride serrée jusqu'à maintenant, mais soupçonne qu'il finira par le faire.

«Ça va bien, mais il va falloir éviter d'être égoïstes et de gérer seulement en fonction de l'immédiat. Il est en développement, comme Seth Jones d'ailleurs. On n'a pas eu à limiter son temps de jeu jusqu'à maintenant. Mais c'est dans quelques semaines, quand l'usure du calendrier va s'installer et qu'on n'aura pas de temps pour nous entraîner, qu'il faudra le plus faire attention à lui.»

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