Dans l'oeil des Hurricanes

Jeff Skinner (53) a mené les Hurricanes avec... (AP, Chris O'Meara)

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Jeff Skinner (53) a mené les Hurricanes avec 28 buts et 51 points la saison dernière. À seulement 24 ans, ses meilleures saisons sont devant lui.

AP, Chris O'Meara

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La Presse Canadienne

Les Hurricanes de la Caroline n'ont pas offert de match éliminatoire à leurs partisans depuis sept ans, mais il semble y avoir de l'espoir à Raleigh pour la première fois depuis des lunes.

Les insuccès des Hurricanes ont torpillé leurs résultats à la billetterie, et ils se sont retrouvés au dernier rang du circuit Bettman la saison dernière avec des foules moyennes de seulement 12 000 spectateurs par match. Cependant, la formation de la Caroline a performé au-delà des attentes la saison dernière, et après avoir identifié son noyau de jeunes joueurs pendant l'été, l'équipe est confiante de pouvoir passer à la prochaine étape. «Nous sommes optimistes pour l'avenir, a confié l'entraîneur-chef Bill Peters, mais nous avons encore du travail à faire.»

Les meilleurs joueurs des Hurricanes sont très jeunes. Justin Faulk, qui a marqué 16 buts et qui s'est comporté comme le général à la ligne bleue l'an dernier, n'est âgé que de 24 ans. Jeff Skinner, qui a mené l'équipe avec 28 filets et 51 points la saison dernière, est aussi âgé de 24 ans. Victor Rask, une étonnante surprise avec ses 48 points la saison dernière, a 23 ans. Elias Lindholm, qui a été repêché parmi les 10 premiers de son encan, a 21 ans.

Noah Hanifin, le talentueux jeune défenseur des Hurricanes, fêtera son 20e anniversaire en janvier 2017.

Et d'autres espoirs frappent à la porte. Sebastian Aho, un choix de deuxième ronde en 2015, devrait se tailler un poste au sein de l'équipe à 19 ans. Il a brillé en Ligue d'élite finlandaise la saison dernière, menant le club Karpat avec une récolte de 20 buts et 45 points en 45 rencontres. Les Hurricanes ont également ajouté l'attaquant de 21 ans, Teuvo Teravainen, un ex-choix de première ronde des Blackhawks de Chicago.

Quelques vétérans s'amènent à Raleigh

Le club a aussi acquis quelques vétérans pendant l'été, dont Lee Stempniak (19 buts, 51 points la saison dernière) et le rapide attaquant Viktor Stalberg. Il a aussi ajouté du poids et du caractère en obtenant l'attaquant Bryan Bickell dans la transaction qui lui a permis d'acquérir Teravainen.

«Quand nous nous sommes assis et avons pris du recul pour analyser l'équipe l'an dernier, je crois que nous avons réalisé que notre tendon d'Achille se trouvait au chapitre des buts marqués», a expliqué le directeur général des Hurricanes, Ron Francis.

Les Canes, qui ont occupé le 27e échelon de la LNH au chapitre des buts marqués l'an dernier, souhaitaient notamment renforcer leur avantage numérique afin d'augmenter leur taux de victoires. Les Hurricanes ont présenté une fiche de 10-16 en prolongation et en tirs de barrage. «Nous voulions ajouter du poids, du caractère et de l'expérience», a énuméré Francis.

En faisant abstraction de Ron Hainsey (35 ans), la brigade défensive des Hurricanes est extrêmement jeune (et totalement américaine), mais elle est également très rapide et efficace avec la rondelle.

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